Willie Wood, CTE et la douleur d’une longue vie de football

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Après la mort de Wood en février 2020, son cerveau s’est retrouvé sur la table de McKee, un autre puzzle de trois livres qui pourrait aider à expliquer la relation entre un sport meurtrier et le déclin cognitif.

McKee a observé ce qu’elle dit être «tous les signes classiques» de l’encéphalopathie traumatique chronique sévère, ou CTE, la maladie dégénérative du cerveau associée aux coups répétés à la tête fréquents dans le football et la boxe. Il y avait des lésions, une accumulation de protéines tau autour des vaisseaux sanguins et dans les crevasses, et un cerveau qui était 20% plus petit qu’il n’aurait dû l’être, a déclaré McKee.

Elle a récemment informé la famille que Wood souffrait de stade 4 CTE, la forme la plus grave de la maladie.

«Son cerveau répondait à tous les critères», dit-elle.

Pour la famille de Wood, le diagnostic post-mortem équivaut à une confirmation clinique de ce qu’ils avaient vécu pendant près de 15 ans, alors que la démence réclamait lentement les grands souvenirs du football, sa capacité à reconnaître ses proches et ses capacités de communication.

«Il est très tragique de rester assis là et de regarder cela se produire, un être cher devenant juste une coquille d’eux-mêmes», a déclaré son fils Willie Wood Jr.. «Il était tellement électrique en termes de charisme et de personnalité. Mon père était un alpha, et chaque fois qu’il entrait dans la pièce, tu savais qu’il était là. Et ce n’est pas comme ça qu’il est parti.

‘Dingers’ et ‘stingers’

Wood était un natif de Washington qui est devenu majeur juste au moment où Brown v. Board of Education ouvrait les portes pour le district premiers jeux intégrés. L’un des meilleurs espoirs de lycée de son époque, il est allé à l’USC, où il est devenu le premier quart-arrière noir de ce qu’on appelle maintenant la Conférence Pac-12. Il est passé à l’arrière défensif dans la NFL, a été sélectionné huit fois au Pro Bowl et a aidé les Packers à remporter cinq championnats.

« Willie ne pesait que 175 livres », a déclaré Robert Schmidt, ancien coéquipier universitaire de Wood et ami de longue date de la famille, « mais était l’un des frappeurs les plus durs que le jeu ait vu. »

Wood est devenu entraîneur après la fin de sa carrière de joueur. Il était à la retraite au moment où il a commencé à montrer des signes de déclin à la fin de la soixantaine. Il ferait une course et ne pouvait pas trouver le chemin du retour. Il égarait les choses et se perdait dans les conversations.

«Il a été affligé pendant si longtemps, je suppose que vous vous remettez en quelque sorte de cette douleur initiale. Mais la première ou les deux premières années ont été incroyablement douloureuses », a déclaré Willie Jr.. «Nous ferions cette chose où il demanderait si j’étais André. ‘Non non. Je suis Willie Jr., votre plus jeune fils. «D’accord, est votre maman Sheila? Comment va-t-elle? «Ouais, Sheila était votre femme, mais elle est décédée en 1988. ‘Oh je suis désolée de l’entendre.’ Et puis il posait à nouveau des questions sur André.

Son déclin a coïncidé avec l’émergence de la science autour des traumatismes crâniens dans le football. Avant qu’un lien entre le jeu et CTE ne soit fermement établi, Wood et sa famille ont eu des discussions sur l’impact possible de toutes les blessures à la tête qu’il a subies pendant ses jours de jeu.

« Ils ne les appelaient pas des commotions cérébrales à l’époque, bien sûr », a déclaré Willie Jr.. «Vous savez, vous avez un ‘dinger’ ou ‘stinger’ ou quelque chose comme ça. Il a dit qu’il pouvait se souvenir d’au moins 12 à 15 moments différents où il avait eu quelque chose comme ça.

Wood avait 72 ans lorsqu’il a assisté à l’audience du comité judiciaire de la Chambre de 2009, où il a rencontré McKee.

« Il savait clairement que ce dont il souffrait était le résultat des multiples commotions cérébrales du football », a déclaré Schmidt, qui est également le directeur exécutif de la Pro Football Retired Players Association. «Il a compris cela.

La compréhension des scientifiques de la CTE a évolué rapidement depuis lors. En 2013, McKee et ses collègues ont proposé un schéma pour caractériser la gravité de la CTE, en le classant en quatre stades pathologiques. Dans une étude de l’année dernière, McKee et son équipe ont étudié 366 cerveaux diagnostiqués avec CTE et ont constaté que plus de 25 pour cent avaient le stade 4. Le étudier a confirmé la validité du système de mise en scène, a déclaré McKee.

Des recherches ont montré une corrélation entre l’âge d’un joueur et les années passées à jouer au jeu et la gravité de la maladie. Wood a commencé à jouer à l’âge de 10 ans, passant finalement 12 ans dans la NFL avant de prendre sa retraite en 1971 à 35 ans. Il a vécu jusqu’à 83 ans.

« C’est donc très long pour jouer le jeu », a déclaré McKee. «Une fois que vous entrez dans ces nombreuses années d’exposition, quelle que soit votre résilience, votre risque est très élevé pour la CTE.»

Elle a souligné un Étude 2019 qui a révélé le risque de doubler la CTE tous les 2,6 ans de football. Les personnes diagnostiquées avec CTE étaient 10 fois plus susceptibles d’avoir joué au sport pendant au moins 14 ans et demi par rapport aux joueurs sans CTE, selon la même étude.

Leçons dans un diagnostic

Au fur et à mesure que la recherche émergeait, Willie Jr.a continué à faire des visites régulières pour voir son père, même après que l’ancien joueur ait cessé de parler et ait montré peu de reconnaissance de son environnement. Willie Jr. avait suivi les nouvelles concernant les blessures à la tête et le football, mais ne savait pas quoi faire de la connexion CTE. Il avait rencontré beaucoup de gens qui souffraient de démence et n’avaient jamais touché à un ballon de football, et il en connaissait d’autres qui passaient toute leur vie à jouer au jeu et qui n’avaient jamais refusé comme son père.

Il était donc particulièrement curieux de voir ce que les chercheurs trouveraient lorsqu’ils étudieraient le cerveau de son père. La famille de Wood, avec Schmidt, qui a été l’avocat personnel de Wood, a accepté de partager le cerveau avec des chercheurs de l’Université de Boston et de la Concussion Legacy Foundation.

«C’était très surprenant», a déclaré Wood Jr. en apprenant le diagnostic de stade 4. «Il y a un prix extrême à payer, et ce n’est pas seulement par l’individu. Chaque personne de ma famille a souffert avec lui.

Wood a vécu ses dernières années dans un centre d’aide à la vie privée de Washington, aidé par sa pension et ses prestations fournies par le 88 Plan, un programme administré conjointement par la NFL et la NFL Players Association aidant d’anciens joueurs souffrant de SLA, de la maladie de Parkinson et de démence. Son fils a déclaré que la réclamation de Wood dans le règlement des commotions cérébrales de la NFL n’avait pas encore été payée.

Aussi difficiles que les dernières années aient été, a déclaré Willie Jr., son père a exprimé peu de doutes sur le jeu. Cela lui a donné une chance de toucher d’autres personnes, et sa famille espère que le diagnostic de stade 4 CTE aidera de la même manière les autres.

« Le football a fourni des choses dans sa vie qu’il n’aurait peut-être pas pu réaliser autrement », a déclaré Willie Jr.. «De ses origines, d’où il était, des endroits où il a pu aller, des gens qu’il a pu rencontrer, des vies qu’il a pu changer. Plus que la gloire ou les anneaux, je pense que certaines de ces choses, selon lui, valaient vraiment toute la douleur et la souffrance.

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