Wilhelmina Cole Holladay, fondatrice du Musée national des femmes dans les arts, décède à 98 ans

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L’artiste, a découvert Mme Holladay, était Clara Peeters, peintre flamand du XVIIe siècle. De retour à la maison, Mme Holladay fut contrariée de constater que son édition de «History of Art» de HW Janson, un texte fondateur, ne contenait aucune information sur Peeters. La découverte de cette lacune a abouti à la découverte de plus de lacunes, car Mme Holladay s’est progressivement rendu compte de l’absence presque totale de femmes des musées d’art et des livres d’histoire de l’art.

Ayant trouvé ce qui allait devenir son objectif en tant que collectionneuse d’art, Mme Holladay et son mari, architecte et promoteur immobilier Wallace F.Holladay, ont commencé à amasser une collection de centaines d’œuvres d’artistes féminines de la Renaissance à nos jours.

«Peinture par peinture, artiste par artiste, nous nous sommes mis à la recherche de grandes femmes artistes qui avaient été oubliées ou ignorées», Mme Holladay dit au Chicago Tribune.

Ces œuvres deviendront le cœur de la collection permanente du National Museum of Women in the Arts, qu’elle et son mari ont fondé et qui a ouvert à Washington en 1987.

Mme Holladay, qui a reçu la médaille nationale des arts 2006 du président George W. Bush, est décédée le 6 mars à son domicile à Washington. Elle avait 98 ans. Sa mort était annoncé par le musée, qui n’a pas cité de cause précise.

Le National Museum of Women in the Arts est situé au centre-ville de Washington, à plusieurs pâtés de maisons de la Maison Blanche, dans un ancien temple maçonnique que Mme Holladay et son mari ont acheté et restauré au début des années 1980.

Le musée contient aujourd’hui plus de 5500 œuvres d’environ 1000 artistes – parmi lesquels Mary Cassatt, Georgia O’Keeffe, Frida Kahlo, Judy Chicago et Chakaia Booker – et se décrit comme «le seul grand musée au monde uniquement dédié à la promotion des femmes à travers les arts.»

De toute évidence, il n’aurait jamais vu le jour sans les efforts de Mme Holladay, qui a rassemblé ses premières collections, les a exposées dans sa maison de Georgetown après avoir incorporé le musée en 1981 et a collecté des fonds pour ouvrir le centre-ville six ans plus tard.

L’ouverture du musée, que Mme Holladay avait poursuivie sur la suggestion de Nancy Hanks, ancienne présidente du National Endowment of the Arts, a réussi à susciter une discussion sur la sous-représentation des femmes dans les arts. Dans un article sur l’initiative de Mme Holladay, le New York Times a rapporté que 95 à 98 pour cent des œuvres exposées dans les musées d’art à l’époque étaient des hommes.

Mais l’inauguration a également suscité un débat sur le remède approprié au problème. Certains détracteurs craignaient que la création d’un musée national expressément pour les femmes artistes ne fasse courir le risque de les limiter à cette institution plutôt que de les intégrer dans celles où elles avaient été exclues.

Les «vieilles douairières», comme Mme Holladay a décrit un ensemble de ses critiques, se sont opposées à ce qu’elles percevaient comme le penchant féministe du musée, alors que les féministes, a-t-elle dit, trouvaient que le musée était «un établissement en gants blancs». Un point de discorde particulier était le point de vue de Mme Holladay selon lequel le rôle d’un musée d’art n’était pas de se préoccuper de questions telles que la politique, l’avortement ou l’homosexualité, mais devrait plutôt se concentrer uniquement sur la «créativité artistique».

Répondant aux préoccupations concernant les dangers du séparatisme artistique, Mme Holladay a déclaré que la mission du musée était de sensibiliser les visiteurs «aux réalisations des femmes artistes afin qu’elles puissent prendre leur place dans les grands musées».

«L’art des femmes n’existe pas», a-t-elle déclaré au Times. «L’art est un art. Mais il y a l’art des femmes qui n’est pas encore reconnu. Personne d’autre ne le fera à moins que quelqu’un ne se concentre dessus. « 

En 2017, le musée a reçu le plus grand cadeau de son histoire, un legs de 9 millions de dollars par l’investisseur Madeleine Rast. Sa dotation s’élève aujourd’hui à 66 millions de dollars, selon une porte-parole. Mme Holladay a continué à venir travailler au musée dans ses 90 ans.

Wilhelmina Cole est née à Elmira, New York, le 10 octobre 1922. Son père était un homme d’affaires et sa mère était une femme au foyer. Elle a dit que sa grand-mère lui avait inculqué un sens de la beauté.

«En tant que petite fille, je dirais: » Regarde, grand-mère, cette fleur n’est-elle pas belle?  » »Se souvient Mme Holladay. «Elle répondait: ‘Oui, chérie, mais pourquoi? Est-ce la couleur que vous trouvez belle? La forme? L’odeur? Cela vous rappelle-t-il autre chose de beau? « 

Mme Holladay est diplômée du Collège Elmira en 1944, puis a étudié l’histoire de l’art à l’Université de Paris. Elle a travaillé pendant un certain temps à Washington, notamment en tant que secrétaire sociale à l’ambassade de Chine.

Elle a rencontré son futur mari quand il était officier de la marine et ils se sont mariés en 1945. Elle lui a attribué le mérite d’avoir vu le potentiel architectural du temple maçonnique qui est devenu leur musée, qui à l’époque était situé dans un quartier délabré de Washington.

«C’était un bidonville», a déclaré Mme Holladay. «Mon mari, qui avait une grande imagination, a dit: ‘Cela va être fabuleux, regardez les hauts plafonds, juste à côté de la Maison Blanche.’ Il y avait une boutique de porno à côté, mais il a dit: «C’est juste un autre genre d’art. Calmer.’ « 

Le musée est aujourd’hui un lieu recherché pour les réceptions de mariage et autres événements.

Wallace Holladay est décédé en 2012. Leur fils Scott Cole Holladay est décédé en 1979. Les survivants incluent leur fils Wallace «Hap» Holladay Jr. de Washington; quatre petits-enfants; et neuf arrière-petits-enfants.

Mme Holladay a jadis réfléchi aux richesses qui existent dans les musées pour inspirer les jeunes garçons qui espèrent être un jour artistes – chefs-d’œuvre de Michel-Ange, Rembrandt, Rubens, Renoir et Van Gogh. Les jeunes filles, a-t-elle dit, devraient avoir les mêmes modèles à leur disposition, et c’était la mission qu’elle cherchait à remplir.

«Voir, c’est croire», disait-elle souvent. «Si les gens ne croient pas que les femmes peuvent être de grands artistes, nous leur montrerons simplement. Une image vaut mille mots et le musée devrait en abriter des centaines. »

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