When the Stars Go Dark, par Paula McLain Critique de livre

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McLain elle-même a continué à exploiter la vie de l’épouse n ° 3 d’Hemingway, la journaliste Martha Gellhorn, ainsi que de l’aviateur britannique Beryl Markham, qui, en 1936, est devenu la première personne à traverser l’Atlantique en solo sans escale de la Grande-Bretagne au nord. Amérique. Le dernier roman de McLain, cependant, renonce aux récompenses de ce qui a fait ses preuves. «When the Stars Go Dark» est une histoire à suspense, et la sombre histoire dont elle s’inspire est celle de McLain, entrelacée avec les cas réels de kidnapping de plusieurs jeunes filles dans le nord de la Californie dans les années 1990.

Comme elle le reconnaît dans la note de son auteur à la fin du roman, ainsi que dans ses mémoires de 2003, «Like Family», McLain, avec ses deux sœurs, a grandi dans une série de foyers d’accueil. La mère de McLain a disparu quand elle avait quatre ans, et son père a passé des intervalles de temps en prison. Au cours des 14 années qu’elle a passées en famille d’accueil, McLain a subi des abus sexuels. Anna Hart, l’héroïne détective dans «When the Stars Go Dark», est également une survivante de l’abandon parental, du système de placement familial et des abus sexuels. Le traumatisme d’Anna l’a aidée dans son travail policier de traquer les monstres qui brutalisent les enfants.

Dans l’ouverture de ce roman, qui se déroule en 1991, une tragédie personnelle grotesque a poussé Anna à prendre la route, abandonnant son travail, son mari et son bébé. Finalement, elle trouve son chemin vers la ville pittoresque de Mendocino, dans le nord de la Californie, où elle a passé les années les plus stables de sa jeunesse. Mais la tragédie chiens Anna: lors de son premier jour de retour en ville, elle s’arrête dans un café et aperçoit un dépliant coincé sur un babillard, imprimé avec la question de terreur bien trop familière: «M’as-tu vu? Bien sûr, Anna, une détective obsessionnelle classique, se lance à la recherche d’une jeune fille de 15 ans prénommée Cameron Curtis, qui a disparu la veille de son domicile à la périphérie de la ville.

L’histoire de McLain est alimentée par une forte anxiété: Cameron s’avère être l’une des adolescentes à proximité qui ont disparu ces derniers mois. Anna apprend également que Cameron est adopté et a été aux prises avec des problèmes d’identité. Le fait que sa mère soit une star de cinéma qui a déménagé à Mendocino hors réseau pour échapper à Hollywood complique l’enquête. En chapitres tendus (beaucoup d’entre eux comptant en moyenne trois à cinq pages), McLain construit habilement un récit en plusieurs parties qui renvoie à l’éducation difficile d’Anna et à la vie de famille qu’elle a récemment fui, tout en suivant le rythme des virages soudains dans le cas actuel. La ville de Mendocino, avec ses brouillards océaniques et son architecture victorienne ornée, est une présence étrange dans ce roman, son surnaturel intensifié par le recours désespéré d’Anna à un médium pour l’aider à trouver Cameron.

Il n’est peut-être pas surprenant que McLain soit passé de manière si fluide de la fiction historique au suspense, étant donné les chevauchements entre le travail d’enquête de l’historien et du détective. Mais dans «When the Stars Go Dark», McLain n’a pas complètement abandonné sa pratique de fiction de la vie de personnes réelles. C’est cet aspect de son roman – dans lequel de vraies victimes d’enlèvement et leurs familles se croisent avec des victimes fictives – que certains lecteurs peuvent trouver déconcertant. Anna fait référence, entre autres, aux cas de kidnapping de Jaycee Dugard et Polly Klaas. En particulier, elle rumine la disparition de Klaas comme faisant peut-être partie d’un schéma qui inclut l’enlèvement fictif de Cameron. Anna visite la maison de Klaas à Petaluma, en Californie, et visite la chambre dans laquelle Klaas a été enlevé, à l’âge de 12 ans, lors d’une soirée pyjama en octobre 1993. (Le corps de Klaas a été découvert deux mois plus tard. Dugard, qui a été enlevé en 1991, a été retrouvé vivant en 2009.)

Bien sûr, des personnes réelles et des personnages inventés se croisent dans la fiction historique populaire de McLain, comme ils le font dans les romans d’EL Doctorow, Philip Roth et des nuées d’autres postmodernistes littéraires. Souvent, nous, lecteurs, apprécions ces mash-ups. Cependant, peut-être que la principale différence ici – du moins pour moi – est la terrible raison pour laquelle nous connaissons les noms de ces filles enlevées et, souvent, assassinées.

McLain fait très attention à la manière dont elle écrit sur le cas de Klaas. «La profonde souffrance des victimes et de leurs familles s’est glissée dans mes rêves – et sur la page», explique-t-elle dans la note de l’auteur. «Il a commencé à se sentir impératif que je raconte leurs histoires aussi brutalement et factuellement que possible, afin d’honorer leur vie et de rendre hommage à leurs morts et disparitions. Dire leurs noms est devenu pour moi un acte sacré. Une sorte de prière.

«When the Stars Go Dark» est un roman à suspense atmosphérique et complexe. Mais soyez prévenus: pour certains d’entre nous lecteurs qui se souviennent de la terreur en temps réel de l’enlèvement de Klaas et de ses conséquences tragiques, ce roman est peut-être trop fidèle à l’histoire pour être tout à fait agréable.

Maureen Corrigan, qui est le critique de livres pour «Fresh Air» de NPR, enseigne la littérature à l’Université de Georgetown.

Quand les étoiles deviennent sombres

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