Van Gogh a peint ‘Cypresses’ au Metropolitan Museum of Art, peu après ‘Starry Night’

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À l’été 1889, Vincent van Gogh peint «Cyprès», Qui pourrait bien être son chef-d’œuvre. Il avait peint « La nuit étoilée», Œuvre relativement plate et caricaturale, seulement une semaine ou deux plus tôt. Dans un de ses merveilleux, bavard, tendre et hectorant des lettres, il a promis à son frère Théo qu’il prenait des précautions pour éviter une rechute de la dépression qui l’avait conduit, six mois plus tôt, à se couper l’oreille et à la présenter à une prostituée locale.

Cet incident s’était produit à Arles. Van Gogh vivait maintenant dans un asile à Saint-Rémy-de-Provence. Il y avait eu une série de «belles journées chaudes», rapporta-t-il, et il s’était tourné vers les grands cyprès qu’il voyait tout autour. Il voulait les représenter dans une série de peintures – dont « La nuit étoilée » – tout comme il avait peint une série de tournesols le mois précédent. Pourquoi? «Parce que cela m’étonne que personne ne les ait encore faites comme je les vois.»

Comment a fait Van Gogh les voit?

Un cyprès, dit-il à Théo, est «beau en ce qui concerne les lignes et les proportions, comme un Obélisque égyptien. » Le vert particulier des cyprès, a-t-il poursuivi, «a une qualité si distinguée. C’est la tache sombre dans un paysage ensoleillé, mais c’est l’une des notes sombres les plus intéressantes, la plus difficile à réaliser exactement que je puisse imaginer.

La comparaison avec un obélisque égyptien est saisissante. L’implication – que nous devrions valoriser la nature autant que les monuments de la civilisation – est claire. Mais les obélisques sont statiques et symétriques. «Cypresses», qui se trouve au Metropolitan Museum of Art de New York, est sauvage, hirsute et plein d’énergie négligée. Van Gogh a utilisé des coups de pinceau courts et sinueux pour donner aux arbres sombres et brillants une sensation de torsion et de vigueur hérissée.

L’immédiateté clairon de la peinture de Van Gogh a été reprise par sa prose. C’était un homme qui n’avait pas de temps à perdre, et une envie presque désespérée d’avaler le monde. Il savait dès qu’il peignait «Cypresses» que c’était le meilleur de la série. Il l’a dit dans une lettre du 25 juin à Théo, y compris même un petit croquis du tableau.

«Les arbres qu’il contient sont très hauts et massifs», a-t-il écrit. «Le premier plan très bas, ronces et sous-bois. Derrière, des collines violettes, un ciel vert et rose avec un croissant de lune. Le premier plan, surtout, est épais, empâté de touffes de ronce aux reflets jaunes, violets, verts.

«Cypresses» n’est pas une immense peinture – environ 3 pieds de haut et 2 1/2 pieds de large – mais il y a quelque chose de sublime dans l’échelle. Van Gogh a coupé le sommet de l’arbre le plus haut, accentuant sa monumentalité. L’effet de la verticalité pure rappelle ces montagnes d’une hauteur improbable entrecroisées de nuages ​​dans Peintures de rouleau chinois.

La toile entière – le ciel, les nuages, l’atmosphère elle-même – semble vibrer en réponse à la force vitale des cyprès, évoquant toutes les manières dont le monde naturel est interconnecté. «Starry Night», pour tout son charme, est comme un schéma de cette notion, ou une illustration. Cela ressemble à une explication, alors que «Cypresses» est une exclamation, un lueur, un lacet barbare. Cela ne fait pas qu’illustrer, édicte L’appréhension particulière de Van Gogh de l’unité réverbérante de la nature.

Autant que n’importe quelle peinture au goutte-à-goutte de Jackson Pollock, «Cypresses» est un événement en soi, explicitement lié au monde vif et estival que Van Gogh regardait réellement – pas seulement à se souvenir ou à canaliser. On sent l’écrasante chaleur provençale, le bruissement du vent et les branches qui, comme le disait Gerard Manley Hopkins, «broussaille / Le bleu descendant; ce bleu est tout pressé / Avec richesse. « 

Vous le regardez et pensez simplement: C’est plein. Il ne peut pas être amélioré.

Grands travaux, en bref

Une série mettant en vedette les œuvres préférées du critique d’art Sebastian Smee dans des collections permanentes aux États-Unis. «Ce sont des choses qui me touchent. Une partie du plaisir consiste à essayer de comprendre pourquoi. « 

Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.

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