Une femme du Maryland va ouvrir un dispensaire de marijuana

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«Lorsqu’il s’agit d’être une jeune femme, personne ne s’attend à ce que nous sachions ce que nous faisons», a-t-elle déclaré.

Les expériences d’Hemachandra offrent une vue sur les trajectoires souvent difficiles des femmes entrepreneurs et des entrepreneurs de couleur alors qu’elles entrent dans la jeune industrie du cannabis médical du Maryland, qui a été établie avec un cadre de propriété majoritairement blanc et masculin – en particulier parmi les cultivateurs – mais qui a été poussée à se diversifier.

La Commission du cannabis médical du Maryland a fait face examen minutieux et poursuites après que les 15 premières entreprises choisies en 2016 pour cultiver du cannabis appartenaient toutes à des Blancs. Peu de temps après, le gouverneur Larry Hogan (à droite) a commandé une étude qui a déterminé que les minorités et les femmes étaient désavantagées dans l’industrie. En 2018, les législateurs de l’État ont ordonné une deuxième série de licences et ont ordonné à la commission du cannabis médical d’attribuer des points bonus pour atteindre la diversité raciale et ethnique.

La commission a modifié ses règlements et le processus de demande pour inclure davantage de questions liées à la diversité, selon David Torres, porte-parole de la Maryland Medical Cannabis Commission.

Pour le second tour, la commission a «largement diffusé» la nouvelle période d’application, a-t-il dit. Les responsables ont organisé plus de deux douzaines d’événements d’éducation et de sensibilisation qui étaient gratuits pour le public. Des subventions ont également été accordées à de petites entreprises pour éduquer et former des candidats potentiels. Par la suite, plus de 90% des 200 candidats du second tour étaient des personnes de couleur ou des femmes appartenant à des femmes, selon Torres.

« Le [commission] continuera d’évaluer d’autres opportunités pour accroître la diversité, notamment en organisant des ateliers publics et en sollicitant les commentaires du public », a déclaré Torres.

En octobre 2020, Hemachandra a reçu ses licences de croissance et de traitement. Au départ, elle s’est vu refuser ces deux licences, mais elle a obtenu une licence de dispensaire lorsqu’elle a présenté une demande lors du premier tour en 2016. Un total de huit licences de transformateur et trois licences de producteur ont été attribuées au cours du deuxième tour – toutes à des femmes et des personnes de couleur, selon commission.

La marijuana médicale est une grande entreprise dans le Maryland avec 123 376 patients certifiés et 48,1 millions de dollars de ventes de dispensaires l’année dernière, selon la commission.

Hemachandra a les yeux sur un bâtiment de 96 000 pieds carrés qui emploierait 100 personnes lorsque l’espace de traitement sera pleinement opérationnel.

«J’ai toujours voulu avoir une entreprise à Baltimore», a déclaré Hemachandra, qui a refusé de divulguer l’emplacement de l’installation potentielle car l’accord n’avait pas été finalisé. Elle prévoit de l’ouvrir dans sa première phase au début de l’année prochaine.

Hemachandra connaît le travail nécessaire pour ouvrir une entreprise dans un secteur qui peut être particulièrement difficile pour les personnes à court d’argent et de connexion des groupes marginalisés.

Elle a choisi le comté de Montgomery pour ouvrir son dispensaire parce que le comté ne l’obligeait pas à acheter la propriété qui abriterait le dispensaire – une stipulation qu’un certain nombre de comtés ont. La location de la propriété a permis à Hemachandra d’ouvrir pour 650 000 $, a-t-elle déclaré.

«Le crédit-bail a réduit beaucoup d’argent initial», a-t-elle déclaré, ajoutant qu’elle n’avait jamais obtenu de prêt bancaire pour son entreprise. Au lieu de cela, tout le financement provient d’investisseurs privés: «C’est tout ce que nous avions.

L’industrie du cannabis offre des opportunités mais a encore du chemin à parcourir, selon Chris Walsh, directeur général de Marijuana Business Daily, une publication d’actualités commerciales basée à Denver couvrant l’industrie du cannabis récréatif et médical.

«Il existe d’énormes réussites encourageantes de femmes appartenant à des minorités qui ont lancé et développé des entreprises de cannabis prospères, mais elles sont malheureusement trop éloignées et peu nombreuses étant donné les divers obstacles, y compris le manque d’accès au capital», a déclaré Walsh.

«La bonne nouvelle, c’est que l’industrie et les législateurs de tout le pays adoptent des moyens de renforcer la diversité et de créer des règles du jeu plus équitables», a déclaré Walsh. «Il y a un long chemin à parcourir, et il reste à voir jusqu’où nous pouvons déplacer l’aiguille. Mais je suis ravi que cela soit pris au sérieux.

La trajectoire rapide d’Hemachandra dans l’industrie a commencé avec son père, Kuda. Lui et sa sœur Pam dirigent la filiale canadienne de l’entreprise, là où l’entreprise a démarré, tandis qu’elle dirige l’opération aux États-Unis.

Elle se souvient de ses débuts – il y a près de 10 ans au Canada – en essayant d’obtenir des investissements de «vieux Blancs» dans des salons de cigares.

«Ils nous regardaient comme » Vous avez de la chance « », se souvient-elle. «C’est effrayant de demander à des étrangers de croire en nous.»

L’amour a amené Hemachandra au Maryland et finalement au paysage en plein essor de la marijuana médicale ici. Son mari, Shreemal, qui est maintenant le chef de l’exploitation de l’entreprise, s’est rencontré lors d’un dîner dans le Maryland en 2008. Les deux se sont mariés en 2015 au Sri Lanka et se sont installés à Randallstown.

La diversité, l’équité et l’inclusion font partie de la mission de son entreprise, a déclaré Hemachandra, d’origine sri-lankaise.

Sur ses 18 employés, 11 sont des femmes ou des minorités. Trois des quatre cadres supérieurs sont soit des femmes, soit des minorités. Elle copréside Dream, l’initiative de diversité et d’inclusion de la Maryland Medical Dispensary Association, où elle a aidé à établir des programmes de mentorat et des possibilités de formation pour les aspirants travailleurs de l’industrie. Elle est membre du conseil d’administration de la Maryland Wholesale Medical Cannabis Trade Association.

«Le sexe joue un grand rôle dans les préjugés», a-t-elle déclaré, rappelant «d’innombrables» exemples de licenciement et d’oubli dans l’industrie en raison de son sexe. «Cela arrive à ce jour.»

Hemachandra attribue son désir d’ouvrir les portes à plus de femmes à sa fille de 2 ans, Amaya.

«Je pense qu’une grande partie de ce que je fais – m’assurer qu’il y a équité – c’est pour elle», a-t-elle déclaré. «C’est super important pour moi. Je veux travailler pour un espace plus équitable pour les femmes. »

Julea Belt a commencé il y a deux ans comme réceptionniste. Maintenant, elle est sur la voie de la gestion.

«C’est une femme forte qui est toujours prête à vous apprendre comment faire passer votre message», a déclaré Belt, 23 ans. «Elle est très organisée et motivée, et c’est l’une des femmes les plus gentilles que j’aie jamais rencontrées. Elle permet de la suivre facilement.

Belt est entré dans l’industrie en partie parce qu’un membre de la famille en convalescence d’un cancer était un client du dispensaire. Un jour, en le déposant là-bas, elle a entamé une conversation avec Hemachandra.

«C’était très frais de voir qu’elle me parlerait en tant que propriétaire», se souvient-elle.

Belt apprécie également l’engagement d’Hemachandra envers la diversité et le mentorat.

«Lorsque vous postulez ici, c’est comme si quelqu’un vous donnait une chance impartiale», a déclaré Belt. «Elle croit qu’il y a toujours de la place pour grandir.»

L’entreprise d’Hemachandra a également été un refuge pour des employés comme Michael Chippi, 61 ans, qui a été condamné à deux reprises pour possession de drogue en Pennsylvanie il y a quatre décennies.

Avant de rejoindre Herbiculture en tant que spécialiste des soins aux patients, dit-il, il pensait que tout ce qu’il pouvait faire était de travailler dans la construction en raison de son expérience.

«Ces gens m’ont donné une chance», a-t-il déclaré. «Ils ont aidé des gens comme moi qui ont fait leur temps et en ont payé le prix.»

Hemachandra a déclaré qu’elle avait embauché trois employés ayant un casier judiciaire depuis l’ouverture du dispensaire.

Chippi a déclaré qu’il espérait continuer à travailler pour l’entreprise lorsqu’elle s’étendra à l’installation de culture et de production où il pourra utiliser son «pouce vert» et en apprendre davantage sur l’aspect croissant de l’industrie.

«Cela a été un moyen d’arriver à une fin», a-t-il déclaré. « C’est bien. »

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