Une église crée une oasis locale à partir d’une forêt urbaine mourante

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Mais le pasteur Michael S. Martin, le chef de la paroisse, a vu autre chose dans ce pays: une occasion d’adorer, d’étudier et de récupérer l’espace vert négligé qui était autrefois une forêt urbaine florissante.

Dans un effort qui a commencé il y a deux étés, fidèles, écologistes, voisins et étudiants se sont réunis dans une collaboration rare impliquant le Service des forêts du Département de l’agriculture. Les volontaires ont abattu des arbres morts et transporté des tonnes de branches et de billes. Dans une pépinière nouvellement créée, ils ont mis en pot 1 100 plants de peupliers et de saules surnommés «Baby Groots». Tout ce travail supportera la vie alors qu’ils réinventeront leur lopin de terre en tant que parc de la paix et travailleront pour rendre leur campus plus durable.

«Je ne sais pas comment changer le pays. Je ne sais pas comment changer le monde. Mais je sais comment avoir un impact dans mon quartier, où se trouve ma paroisse », a déclaré Martin, qui dirige l’église chrétienne, principalement noire depuis 2017.

L’objectif est de planter environ 3000 arbres sur le terrain, pour finalement repeupler la forêt urbaine et créer une oasis avec des sentiers, des stations de méditation, un amphithéâtre et des jardins potagers. Stillmeadow PeacePark, comme ils l’appellent, sera un endroit pour aider les gens qui ne sont pas familiers avec le plein air – y compris de nombreux fidèles – à se connecter avec la nature.

Au fil du temps, à mesure que les gaules grandissent et avec l’aide d’autres ajouts, tels que des citernes, des barils de pluie et des panneaux solaires, ce morceau de Baltimore dans la région d’Irvington deviendra plus résistant aux événements météorologiques tels que les inondations.

«Nous devons utiliser ce que nous avons pour être une bénédiction pour les autres», a déclaré Yorell Tuck, qui a grandi en fréquentant l’église de 32 ans et est maintenant directeur des opérations pour Stillmeadow Community Projects.

Selon les experts, le projet Stillmeadow PeacePark pourrait être un modèle pour les quartiers d’ici et du pays, car les communautés majoritairement noires tiennent compte des dommages environnementaux des politiques telles que la ségrégation et la redlining qui les ont laissés avec plus de polluants et moins de couvert arboré. Selon le Service des forêts, la présence et la santé des forêts dans les villes sont essentielles à la résilience des communautés et des écosystèmes.

Des études ont prouvé les nombreux avantages de la canopée des arbres pour les villes, notamment moins de personnes souffrant d’asthme, une meilleure qualité de l’eau et une réduction des inondations. Selon les scientifiques, les zones avec moins d’arbres exposent les résidents à des températures plus élevées et, dans le cas de la région de Stillmeadow, à de graves inondations.

«Vous devez entrer dans l’histoire avant de pouvoir aller dans le futur», a déclaré Morgan Grove, chercheur scientifique du Forest Service. Le service fournit 90 000 $ par an pendant les trois prochaines années pour cet effort.

Le partenariat est l’un des deux sites du pays où le service travaille à développer les meilleures pratiques pour soutenir des forêts et des communautés saines menacées par des facteurs de stress tels que les plantes envahissantes, les vignes, les cerfs et les foreurs du frêne émeraude. Le vorace scarabée asiatique se nourrit de frênes, emportant eau et nutriments et tuant les arbres. Dans le parc, environ 40 des 100 frênes infectés estimés ont été abattus à ce jour.

Grove estime que les plans de la forêt urbaine dureront environ 30 ans. Et cela deviendra un modèle.

«Si cela fonctionne à Baltimore, cela peut fonctionner à Detroit», a déclaré Grove. «Ce qui est cool, c’est qu’il a l’enthousiasme de la congrégation, l’expertise des organisations à but non lucratif et des universités locales, ainsi que des liens avec les étudiants.

Les organisations qui ont rejoint le travail de Stillmeadow comprennent Blue Water Baltimore, Baltimore Green Space et Interfaith Partners for the Chesapeake. Des étudiants de la Morgan State University, de la Coppin State University, de l’Université du Maryland Baltimore County et de l’Université du Delaware transpirent également sur les collines pour aider à planter une nouvelle forêt plus saine.

Mark Cameron, chef principal de la planification des bassins versants et des partenariats au service des travaux publics de la ville, a contribué à l’atténuation des inondations pour réduire le ruissellement des eaux pluviales dans la région, une partie du bassin versant de Gwynns Falls. Il a déclaré que les responsables recherchaient d’autres quartiers de la ville où ils pourraient faire un travail similaire.

«Cela aide à créer un peu un havre de paix», a-t-il déclaré. «C’est un endroit important.»

Déjà, l’église était devenue un point d’ancrage du quartier. La paroisse a servi de centre de refroidissement pendant une vague de chaleur en 2017 et de lieu de récupération après une tempête de 2018 qui a inondé la communauté. Dans cette crise, plus de sept pieds d’eau se sont précipités le long de l’avenue Frederick. Des bateaux ont été nécessaires pour secourir les passagers d’un bus de la ville et environ 150 maisons ont été détruites. Des membres d’organisations de sauvetage, dont la Croix-Rouge et l’équipe Rubicon, ont été hébergés à l’église de Stillmeadow pendant deux semaines.

Stillmeadow est maintenant désigné comme partenaire du centre de résilience communautaire. Baltimore est l’une des premières villes du pays à déployer des «pôles de résilience», des lieux qui aident les communautés à revenu faible et intermédiaire avec des soutiens tels que l’eau potable et l’énergie par batterie dans les situations d’urgence liées au climat.

«Il n’y a vraiment aucune limite à ce qu’ils sont capables de faire pour leur communauté», a déclaré Aubrey Germ, le planificateur du climat et de la résilience du bureau de développement durable de Baltimore, à propos de la communauté Stillmeadow. «Ils ont une vision très forte et repoussent les limites des types de soutien et de programmes qui seront bénéfiques à leurs voisins les plus vulnérables, non seulement dans les situations de crise, mais aussi dans la vie de tous les jours.»

Jusqu’à présent, les travailleurs ont installé des barils de pluie et des citernes derrière l’église qui peuvent collecter 600 gallons d’eau qui seront utilisés pour arroser les jeunes arbres. Ils ont établi un rucher et vendu leur propre miel à Noël, et ils ont planté une rangée de jeunes pommiers et poiriers le long de Frederick Road, afin que les gens qui marchent sur le trottoir puissent cueillir des fruits.

McKay Jenkins, auteur de non-fiction et professeur d’anglais, de journalisme et d’humanités environnementales à l’Université du Delaware, fait du bénévolat à Stillmeadow chaque samedi, amenant souvent au moins 10 de ses étudiants pour aider à nettoyer la forêt et à en apprendre davantage sur l’injustice environnementale. Il a dit qu’il pense que les résidents qui vivent dans les zones urbaines ont plus de mal à se connecter avec les espaces verts qui les entourent.

«Il y a une notion selon laquelle les corps sont jetés et où la violence se produit», a déclaré Jenkins. «Tous les êtres humains méritent d’être entourés par la nature, pas seulement par du béton entouré d’arbres.»

L’église esquisse des idées d’installations qu’elle espère apporteront la guérison, y compris un mémorial pour les anciens combattants locaux et un repère permanent pour les familles qui ont perdu des proches à cause de la violence. Martin, le pasteur, a également noté que les personnes qui n’ont pas été dans la nature peuvent avoir peur de ce qu’elles ne savent pas, comme les insectes, les oiseaux, les ratons laveurs, les renards et les cerfs qui vivent dans la forêt. Il envisage que Stillmeadow puisse être une salle de classe en plein air pour les enfants et les adultes.

Tuck se souvient encore de la sensation magique de courir à travers la zone boisée et d’explorer les sentiers avec ses frères lorsqu’elle grandissait dans l’église. Elle avait l’habitude d’avoir peur à un endroit, où ils devaient briller maladroitement sur une pente raide pour se rendre dans une partie calme qu’ils appelaient «le ruisseau».

Maintenant, elle a renoué avec la nature, et elle arpente la pente avec confiance.

Lors d’une récente randonnée sur les sentiers escarpés, elle a appelé les différents arbres et plantes par leur nom. Elle peut voir tout ce qui est à venir: les bancs de l’église seront déplacés vers des stations de méditation; des souches et d’autres matériaux naturels seront utilisés pour créer une aire de jeux; et le service de Pâques au lever du soleil aura lieu à l’extérieur dans une clairière.

«Notre Terre est un don de Dieu», a déclaré Tuck, «et vous êtes censé prendre soin des dons que Dieu vous a donnés.

Turner est membre du corps 2020-2021 de Report for America, une initiative du GroundTruth Project, un programme de service national qui place les journalistes émergents dans les rédactions locales. Elle couvre la vie et la culture des Noirs.

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