Un mémorial rend hommage aux esclaves qui ont fui le Sud pour se réfugier à Alexandrie, en Virginie.

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Les descendants étaient assis sous le soleil brûlant de samedi, mais ils n’osaient pas se plaindre. La sueur semblait être un sacrifice mineur par rapport à celui fait par leurs ancêtres, enterrés il y a plus de 150 ans au coin de la rue dans des tombes anonymes.

Des centaines de personnes s’étaient rassemblées, certaines venant d’aussi loin que la Californie, pour consacrer le cimetière des contrebandiers et des affranchis à Alexandrie. Leur voyage pour en savoir un peu plus sur leurs histoires familiales les avait conduits de manière inattendue à l’histoire de la ville – et à un combat pour la préserver.

Ils avaient tous quelque chose en commun : des arrière-grands-parents, des arrière-arrière-grands-parents ou d’autres ancêtres perdus de vue parmi les 1 700 Afro-Américains enterrés ici, beaucoup après avoir fui vers le nord à Alexandrie pendant la guerre civile pour échapper à l’esclavage. L’importance de l’endroit a été enterrée avec les corps. Les balises en bois s’étaient détériorées et le terrain était recouvert d’une station-service, d’immeubles de bureaux, de la Capital Beltway, oubliée par beaucoup jusqu’à la construction du pont Woodrow Wilson.

« Je me souviens avoir joué aux cow-boys et aux Indiens ici », a déclaré le maire d’Alexandrie, William D. Euille (D), à la foule. « Nous n’avions aucune idée. »

Louise Massoud et Lillie Finklea, toutes deux âgées de 75 ans, ont commencé à travailler ensemble pour préserver le cimetière en 1997 après avoir lu un article du Washington Post sur la façon dont un ancien site de sépulture pourrait affecter les plans de remplacement du pont Woodrow Wilson.

C’étaient des voisins qui ne se connaissaient pas auparavant, mais après avoir créé le cimetière des amis des affranchis, ils étaient liés par un contrat de 17 ans et de plusieurs millions de dollars. effort pour identifier les corps, localiser les descendants et construire un imposant mémorial en bronze, qui a été inauguré samedi.

Pendant le service étouffant de samedi, certains dans le public se sont éventés pour garder leur sang-froid. Les bénévoles ont distribué des verres d’eau. Les Washington Revels Jubilee Voices ont conduit le public dans de vieux spirituals sur la louange de Dieu et le rêve de liberté.

Oh liberté, oh liberté, oh liberté sur moi,

Et avant d’être un esclave, je serai enterré dans ma tombe

Et rentre à la maison vers mon Seigneur et sois libre

Plus de 20 000 Afro-Américains sont venus à Alexandrie avec ce rêve. On leur promettait l’émancipation s’ils arrivaient sur le territoire de l’Union et étaient déclarés « contrebande » de la Confédération. Ils vivaient dans des baraquements et des casernes. Puis la variole s’est propagée et des centaines de personnes sont mortes.

Les archéologues ont mis au jour 540 tombes dans ce cimetière. Ils ont identifié les corps et les familles, ne serait-ce que par le nom « enfant » ou « nourrisson ». Un généalogiste, Char McCargo Bah, a pu localiser 145 familles qui avaient des ancêtres dans le cimetière des rues Church et South Washington. Certains d’entre eux, habitant encore le quartier, connaissaient le coin. Mais un seul a dit à Bah qu’il savait que quelqu’un – n’importe qui – y était enterré.

Samedi, Bah se tenait à côté du maire. Elle a sonné une cloche d’argent pendant que les fonctionnaires de la ville lisaient les noms des personnes décédées.

Charlie Alexandre. Eliza Alexandre.

Gale Brooks Ogden, 47 ans, et son mari, Necholus Ogden Jr., 45 ans, se sont levés. Un bénévole de la ville leur a remis une rose. Grâce à sa propre recherche de l’histoire familiale, Gale Brooks Ogden avait découvert que cinq générations de sa famille avaient vécu à Alexandrie.

C’est grâce aux recherches généalogiques de Bah qu’elle a appris que son arrière-arrière-arrière-grand-mère, Martha Alexander, avait deux enfants enterrés sur ce site. Charlie avait 7 ans. Eliza avait 22 ans.

« Je peux presque les voir maintenant, marchant dans les mêmes rues que moi, dans leurs vêtements d’époque », a déclaré Brooks Ogden, 47 ans, qui travaille dans la finance. « Cela me donne du pouvoir et me permet de comprendre le chemin parcouru par ma famille dans les moments difficiles. »

Bébé Baltimore. Maria Baltimore. Martha Baltimore. Moïse Baltimore. Thomas Baltimore.

Sherrin Bell Hegamin, une retraitée de 66 ans originaire de Philadelphie, était fille unique et n’avait pas d’enfant. Elle a découvert qu’au moins une douzaine de membres de sa famille, dont les Baltimore, étaient enterrés dans le cimetière.

« C’est écrasant », a déclaré Hegamin. « Je ne savais pas qu’il y avait autant de personnes liées à moi là-bas. »

La veille de la cérémonie, elle avait remarqué une femme qui, selon elle, avait une certaine ressemblance – le même petit corps, une stature similaire. Elle a demandé son nom de famille. Il s’est avéré qu’ils étaient des cousins ​​éloignés, et tous deux prévoyaient d’assister au service.

Alfred Bolden. . . Nash bébé. . . William Henry Norton.

Fran Burton, 60 ans, a grandi à Alexandrie et réside maintenant à Sacramento. Lorsqu’elle a appris qu’un parent de 8 mois nommé William Henry avait été enterré sur le site, une révélation l’a frappée.

« William et Henry sont les noms les plus courants de mon côté de la famille », a déclaré Burton. « Et maintenant, je suis convaincu, complètement convaincu, c’est parce que ma famille a voulu honorer le premier enfant de la famille né libre. Alors maintenant, ce nom va rester dans la famille.

Les familles ont fait la queue pour visiter le cimetière. La procession était dirigée par Massoud et Finklea, les voisins qui avaient tout organisé. La ligne serpentait au coin de la rue pour voir un imposant édifice de bronze qui montrait des hommes et des femmes musclés emmêlés autour d’épines et de roses. Mario Chiodo a déclaré avoir sculpté pour illustrer d’anciens esclaves endurant des périodes de lutte, d’oppression, de sacrifice, de compassion et d’espoir.

« C’est incroyable », a déclaré Finklea en regardant le mémorial. « Je ne peux pas croire que tous ces gens sont ici. »

Derrière elle, des centaines de personnes se sont rassemblées dans le cimetière, découvrant des membres de la famille qu’ils n’avaient jamais rencontrés et honorant une histoire qu’ils ne connaissaient pas autrefois.

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