Un dirigeant d’entreprise du Maryland voulait acheter le Baltimore Sun. Maintenant, il peut essayer d’acheter le reste des journaux de Tribune.

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Deux personnes familières avec la conversation disent que le camp de Bainum a eu un téléphone jeudi avec des dirigeants d’Alden pour détailler certains détails de l’accord avec Sun. C’est à ce moment-là qu’ils ont dit à Bainum qu’il devrait payer les frais d’Alden pendant cinq ans, à partir de 12 millions de dollars la première année.

Bainum considérait la demande comme exorbitante et un signe que le directeur général d’Alden, Heath Freeman, n’était pas du tout intéressé par la vente du Sun. Les deux s’étaient mis d’accord en février sur un prix de vente de 65 millions de dollars; L’accord d’honoraires proposé par Freeman pourrait rapidement dépasser la valeur de l’accord global, ont déclaré les personnes proches de la conversation. Ils ont parlé sous couvert d’anonymat car ils n’étaient pas autorisés à s’exprimer sur la question.

Freeman, par l’intermédiaire d’un porte-parole, a contesté la qualification de l’appel mais n’a offert aucun autre commentaire. Bainum, par l’intermédiaire d’un porte-parole, a refusé de commenter.

Bainum, cependant, a demandé au comité spécial du conseil d’administration de Tribune de le libérer d’un accord de non-divulgation afin qu’il puisse lancer des conversations avec des partenaires potentiels dans son offre pour l’ensemble de l’entreprise.

L’idée n’est pas nouvelle. Bainum avait déjà suggéré d’acheter tous les journaux de Tribune l’automne dernier, après avoir senti que Tribune n’était pas intéressé à ne vendre que le Sun.

«Bien que l’intérêt principal de Stewart Bainum ait été et reste l’achat du Baltimore Sun, il semble à la fois sincère dans son offre et pleinement capable de poursuivre l’ensemble de Tribune», a déclaré Jim Friedlich, directeur général de l’institut à but non lucratif Lenfest, qui possède le Philadelphia Inquirer et qui a parlé avec Bainum de modèles à but non lucratif pour l’industrie de l’information locale.

Tim Ragones, un porte-parole du comité spécial du conseil d’administration de Tribune, qui évalue les offres pour la société, a refusé de commenter.

L’impasse de la 11e heure entre Bainum et Freeman jette une incertitude sur le sort du Baltimore Sun et présente également un sort alternatif pour d’autres journaux Tribune, où les journalistes craignent la réputation d’Alden de réduire les emplois et de vendre les actifs immobiliers des journaux.

Le plan de Bainum était de placer le Sun et ses affiliés locaux – Capital Gazette basé à Annapolis et le Carroll County Times – sous le contrôle d’une entité à but non lucratif, Sunlight for All Institute.

Alden a longtemps contesté sa réputation de réduction des coûts médiatiques, affirmant qu’il était l’un des rares acteurs disposés à acheter des journaux à une période difficile de l’industrie.

«C’est vraiment comme ça que les hedge funds ont fonctionné, pour le meilleur ou pour le pire: quand presque personne d’autre ne veut acheter des actions, ils voient une opportunité», a déclaré Rick Edmonds, analyste commercial chez Poynter. La nouvelle de l’accord conclu entre Alden et Bainum ne l’a pas surpris. «Ce sont des marchands acharnés», a-t-il déclaré.

L’acquisition étroitement surveillée est considérée comme l’un des derniers stands de l’industrie de la presse locale, qui a été détruite par des décennies de réduction des coûts et a été encore décimée par les retombées publicitaires au cours de la coronavirus pandémie.

Le fonds spéculatif de Freeman, par le biais de sa chaîne de journaux MediaNews Group, est l’un des plus grands opérateurs de journaux du pays, et son accord avec Tribune le rendrait encore plus important en ajoutant le Chicago Tribune, le Hartford Courant, l’Orlando Sentinel, entre autres. journaux à son portefeuille.

Bainum est le président de Choice Hotels International, basé dans le Maryland, et sa vision d’une offre sur Tribune consiste à aligner d’autres investisseurs qui chercheraient à transférer des journaux Tribune individuels à des propriétaires locaux.

Le défi principal de toute offre Bainum est lié aux mathématiques. Alden détient déjà 32% des actions de Tribune et a conclu en février un accord avec Tribune pour acheter encore plus d’actions, valorisant la société de médias à 630 millions de dollars. Toute offre d’un consortium Bainum devrait surpasser cela.

Les syndicats d’employés de 10 journaux Tribune ont lancé des campagnes cet été pour essayer de trouver l’appropriation locale des publications.

L’intérêt de Bainum pour l’intégralité de Tribune, d’abord rapporté par le New York Times dimanche, a surpris les journalistes au Sun par surprise. Ils avaient déjà été prudent de célébrer prématurément la conversion du Sun en une organisation à but non lucratif et il « se sent toujours mal à l’aise et incertain et un peu plus effrayant que ce que nous avons ressenti la semaine dernière », a déclaré Liz Bowie, journaliste de longue date de Baltimore Sun.

Pourtant, a-t-elle déclaré, «cela pourrait être la première sorte de véritable lueur d’espoir qu’il y ait suffisamment de gens dans ce pays qui croient que les journaux ont un rôle essentiel dans leurs communautés et qu’ils se lèveront en ce moment et déposeront leur argent. sur la table. »

Bainum émergeant en tant qu’acheteur potentiel comporte encore des inconnues. Mais les journalistes de Tribune ont exprimé leur opposition à Alden.

«Tout ce qui nous fait bouger [the local-ownership] la direction est un bon développement, et nous encourageons les personnes à l’esprit civique dans les villes d’édition du Tribune à se mobiliser », a déclaré Gregory Pratt, journaliste à la mairie du Chicago Tribune.

Lors des premières discussions de Bainum avec Tribune l’automne dernier, la société a indiqué qu’elle accepterait une offre d’environ 100 millions de dollars pour le Sun, une somme que Bainum jugeait beaucoup trop élevée et comme un signe que la société n’était pas intéressée par des offres intéressantes pour les journaux individuels. Il a répliqué que compte tenu de cette évaluation, il était logique pour lui de monter une offre pour l’ensemble de l’entreprise.

Mais peu de temps après, Freeman a indiqué qu’Alden se contenterait d’une offre comprise entre 60 et 70 millions de dollars pour le Soleil. Bainum a signé une lettre d’intention non contraignante pour le Sun en décembre et a signé un NDA pour ne pas discuter des détails de sa transaction avec d’autres investisseurs.

Maintenant, Bainum cherche à sortir de cet accord afin de pouvoir approcher d’autres investisseurs potentiels, y compris le propriétaire du milliardaire du Los Angeles Times, Patrick Soon-Shiong, et sa femme, Michele, qui a acheté le Times et le San Diego Tribune à Tribune pour 500 millions de dollars. 2018. Derrière Alden, ils sont le deuxième actionnaire de Tribune avec 24% de la société.

Indépendamment du fait qu’Alden ait déjà un accord approuvé par le conseil d’administration de Tribune, il nécessite toujours l’approbation des deux tiers des actionnaires non-Alden.

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