Un conjoint de même sexe lutte contre le refus du gouvernement de verser des prestations de décès

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Lorsque les lois ont commencé à changer dans tout le pays, le couple a conduit de leur domicile en Pennsylvanie au Maryland, où ils se sont officiellement mariés en 2013. Moins de trois mois plus tard, Sammons, un vétéran de l’armée de l’air et employé de longue date du service postal américain, est décédé d’un cancer du sein métastatique.

L’union du couple, selon le gouvernement fédéral, n’a pas duré assez longtemps pour que Rolfingsmeyer remplisse l’exigence de mariage de neuf mois pour réclamer un montant estimé à six chiffres en prestations de survivant.

Rolfingsmeyer, aujourd’hui âgée de 71 ans, conteste le refus du gouvernement fédéral des prestations de décès des employés parce qu’il n’était pas légalement ou pratiquement possible pour elle d’obtenir un certificat de mariage dans son État d’origine dans les neuf mois précédant le décès de son partenaire de 16 ans.

L’administration Biden, considéré comme un allié de la communauté LGBTQ, décide de continuer à défendre devant les tribunaux la position de l’administration Trump soutenant le refus du Bureau de la gestion du personnel de payer Rolfingsmeyer. Le ministère de la Justice a refusé de commenter et la Cour d’appel des États-Unis pour le circuit fédéral à Washington a reporté la plaidoirie ce mois-ci à la demande du gouvernement.

L’avocat de Rolfingsmeyer, Jonathan Franklin, a déclaré cette semaine: «Nous espérons toujours que l’administration fera la bonne chose» et lui accordera «les mêmes avantages qu’elle aurait obtenus si elle avait été dans une relation de sexe opposé – les avantages qui lui ont été refusés pour une raison. et une seule raison, et cela est empêché de façon inconstitutionnelle d’être marié.

Les défenseurs des droits de l’homme ont exhorté la cour d’appel à forcer la main du gouvernement. Autoriser le refus des avantages, ont-ils déclaré dans les dépôts des tribunaux, renforce les effets discriminatoires persistants des interdictions d’État inconstitutionnelles sur le mariage entre personnes de même sexe et réduit la décision historique de la Cour suprême qui soulignait que les couples homosexuels s’étaient vu refuser la même «constellation d’avantages» offerte les couples du sexe opposé.

Dans des affaires distinctes et connexes, les tribunaux fédéraux ont déjà déclaré inconstitutionnel le refus de la Social Security Administration de verser des prestations de survivant aux partenaires de même sexe sur la base d’une exigence similaire de mariage de neuf mois.

Au moins 700 personnes se sont vu refuser ces avantages et d’autres devraient être identifiées, selon les données recueillies dans des affaires en instance devant la Cour d’appel américaine du 9e circuit basée en Californie.

«Les couples de même sexe ont souffert pendant des décennies de lois discriminatoires sur le mariage qui les traitaient comme des citoyens de seconde zone et les privaient des avantages du filet de sécurité auxquels leurs conjoints avaient contribué tout au long de leur vie professionnelle», selon un mémoire déposé dans soutien de Rolfingsmeyer par le Lambda Legal Defence and Education Fund.

«Après avoir souffert toute une vie de se voir refuser les avantages de la reconnaissance formelle de leur relation, aucun survivant ne devrait se voir dire qu’en raison de ces mêmes lois discriminatoires, ils doivent maintenant passer leurs dernières années encore plus pauvres ou sans la même sécurité économique accordée aux autres.

Rolfingsmeyer et Sammons ont eu leur premier rendez-vous lors d’une partie de billard le soir du Nouvel An en 1997. Pendant des années, ils ont fait la navette ensemble pour travailler le quart de nuit pour le service postal et ont passé les week-ends à camper, à pêcher et avec leurs chiens. Sammons a appris qu’elle avait un cancer du sein à l’âge de 50 ans et Rolfingsmeyer était à ses côtés grâce à la chimiothérapie, la radiothérapie et une double mastectomie.

Elle était toujours en traitement lorsque le couple s’est rendu dans le Maryland pour se marier en novembre 2013 dans un palais de justice du comté de Baltimore. Sammons est décédé en février 2014.

Les conjoints survivants des employés fédéraux qui ont travaillé pour le gouvernement pendant 10 ans comme Sammons avait le droit de recevoir une prestation de décès et une rente. Les règlements exigent que le couple soit marié depuis au moins neuf mois.

Rolfingsmeyer a soumis avec ses reçus de demande pour leurs alliances en or blanc de 2003, et a noté: «La seule raison pour laquelle nous ne nous sommes pas mariés plus tôt est que les lois nous interdisaient de le faire. Dès que nous avons appris que nous pouvions être mariés «légalement», nous l’avons fait.

Le Bureau de la gestion du personnel a reconnu Rolfingsmeyer comme l’épouse de Sammons, mais a refusé en 2016 de reconsidérer sa décision.

« [W]Bien que nous sympathisions avec les circonstances que vous avez présentées, la loi est précise sur ce point et nous n’avons aucune discrétion administrative en la matière. Nous regrettons sincèrement de ne pas avoir pu vous fournir une réponse plus favorable », a écrit le bureau.

La décision a été confirmée en 2017 par un juge administratif, ce qui a motivé le recours auprès du Circuit fédéral.

Dans les documents déposés au tribunal en novembre, l’administration Trump a déclaré que le Congrès avait adopté l’exigence de temps pour se prémunir contre les mariages simulés sur les lits de mort sans égard au sexe ou à l’orientation sexuelle.

«Tous les candidats – quel que soit leur sexe ou leur orientation sexuelle, et quelle que soit la raison pour laquelle le mariage n’a pas duré neuf mois – se voient généralement refuser des prestations lorsque leur mariage a duré moins de neuf mois», selon les avocats du gouvernement.

Le Bureau de la gestion du personnel aurait accepté la demande de prestations de décès, a déclaré le gouvernement, si le couple s’était marié sept mois plus tôt dans le Maryland ou dans toute autre juridiction autorisant les mariages homosexuels.

Rolfingsmeyer a déclaré cette semaine que la seule raison pour laquelle elle et Sammons ne se sont pas mariés plus tôt est que les deux États où ils vivaient, l’Illinois et la Pennsylvanie, ont interdit le mariage homosexuel pendant la durée de leur relation de 16 ans.

«Je comprends les règles et les règlements et je les ai suivis toute ma vie», a déclaré Rolfingsmeyer à propos de l’exigence de neuf mois.

«Je comprends que c’est pour les gens qui arrivent à la dernière minute», dit-elle, s’arrêtant et devenant émotionnelle. «Mais je comprends aussi que cette relation n’était pas [just] neuf mois. »

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