Un candide Ben Simmons et les 76ers de Philadelphie ont établi leurs sets en séries éliminatoires de la NBA

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Mais avec les 76ers assis au sommet de l’Est avec un record de 39-17 jusqu’à vendredi, Simmons a commencé à trouver sa voix et à se pencher publiquement pour sa part du crédit. Le vrai Simmons, a-t-il soutenu à plusieurs reprises, est une présence défensive multi-positionnelle et révolutionnaire qui est au cœur de la tentative croissante de Philadelphie d’atteindre ses premières finales depuis 2001 et de remporter son premier titre depuis 1983.

Simmons dit ESPN qu’il méritait de remporter le titre de joueur défensif de l’année parce que Rudy Gobert «ne garde pas tout le monde» et parce que Simmons a marqué 42 points contre le centre d’Utah Jazz lors d’un face-à-face en février. Simmons a ensuite piqué l’assemblage de talents offensifs des Brooklyn Nets, notant qu ‘«il y a un ballon et vous devez toujours jouer la défense.» Dans une interview GQ, Simmons a réitéré ses références de joueur défensif de l’année et a comparé sa polyvalence à celle de Kawhi Leonard. Il a ensuite déclaré que les 76ers, qui ont été éjectés de la bulle par les Boston Celtics lors d’un humble balayage au premier tour, sont prêts à aller jusqu’au bout: «Je pense que c’est l’année pour nous de le faire, honnêtement. Remportez le championnat. Je crois vraiment cela.

Il a été un peu désorientant d’entendre Simmons, une sélection d’équipe à deux reprises entièrement défensive, parler si franchement après des années d’interviews en bois et de performances relativement calmes en séries éliminatoires. En règle générale, les stars complémentaires laissent les grandes proclamations à leurs joueurs de franchise, et la campagne de récompenses de Simmons se fait techniquement aux dépens d’Embiid. Embiid est l’un des principaux candidats à la fois au titre de MVP et de joueur défensif de l’année, et il est facilement le joueur le plus indispensable de Philadelphie des deux côtés. En effet, Simmons peut prospérer en tant que défenseur agressif sur le ballon, ramassant souvent des manieurs de balle bien en dehors de la ligne des 3 points, car Embiid joue propre sur la ligne arrière.

Les 76ers, qui se vantent de la deuxième meilleure défense de la ligue, se sont ralliés au message de Simmons. Embiid a déclaré vendredi que le prix du joueur défensif de l’année était quelque chose que son acolyte «veut tellement» et «mérite». L’entraîneur Doc Rivers, qui a un talent bien rodé pour motiver ses joueurs avec les éloges du public, a plaidé pour Simmons dans la course aux récompenses tout comme il a chanté les louanges défensives de DeAndre Jordan tout au long de l’ère «Lob City» des Los Angeles Clippers.

Même si Simmons est coupable d’avoir exagéré son cas, ses critiques les plus ardents ont depuis longtemps sous-estimé sa valeur en le jugeant uniquement sur son timide tir extérieur. C’est un excellent passeur naturellement altruiste, un rebondeur discipliné et un défenseur perturbateur qu’il soit sur ou hors du ballon grâce à ses pieds rapides et ses mains actives. Ses déficiences de tir sont moins paralysantes lorsqu’il est le seul non-tireur sur le terrain et qu’il a été l’un des principaux bénéficiaires de la décision de Philadelphie d’échanger Al Horford à la recherche d’un meilleur espacement.

Rétrospectivement, l’absence de Simmons en raison d’une blessure au genou était un facteur sous-discuté de l’effondrement de Philadelphie contre Boston. Il y avait beaucoup d’autres problèmes, y compris des discussions sur la sellette autour de l’entraîneur de l’époque Brett Brown, la condition physique d’Embiid et le mauvais ajustement d’Horford. La perte de Simmons a laissé les 76ers sans leur meilleure réponse défensive pour le duo d’ailiers des Celtics composé de Jayson Tatum et Jaylen Brown, et leurs options de sauvegarde n’étaient tout simplement pas à la hauteur de la tâche. Alors que la présence de Simmons n’aurait peut-être pas modifié le résultat de la série ou sauvé le travail de son entraîneur, Philadelphie aurait au moins écrit une fin plus digne.

Avec Rivers en tant qu’entraîneur, Daryl Morey en tant que dirigeant principal et Embiid en pleine forme, les 76ers ont connu un revirement remarquable cette saison. Le drame et les distractions ont été réduits au minimum, Philadelphie réussissant même à aller 7-3 au cours d’une récente séquence de trois semaines sans Embiid. Les 76ers ont contrôlé des matchs avec leur défense et se vantent d’un meilleur record de la ligue 22-6 dans des matchs à moins de cinq points au cours des cinq dernières minutes.

Embiid mérite certainement la meilleure note, mais Simmons a tout à fait le droit de faire sa propre corne. Lors d’une victoire de 106-103 sur les Los Angeles Clippers vendredi, Simmons a lancé une belle passe tactile sur la défense qui a mis en place un lay-up Furkan Korkmaz dans la dernière minute du match. Ensuite, il a traqué Paul George dans les dernières secondes, refusant le ballon à la star des Clippers lors d’un jeu inbounds et forçant Marcus Morris à lancer un soulèvement de désespoir alors que le temps expirait. La course d’étirement était vintage Simmons: bien qu’il n’ait pas tenté de tirer dans les sept dernières minutes du match, il a effectué deux jeux décisifs et opportuns pour aider à assurer la victoire.

«Vous êtes beaucoup plus préoccupés par [Simmons] marquant plus que moi,  » Rivers a dit plus tôt ce mois-ci. «Je pense que Ben fait tellement de choses pour cette équipe pour nous aider à gagner. La notation est juste, je vous le dis, la moindre chose qui me préoccupe.

Peu importe la façon dont Rivers défend vaillamment Simmons ou la façon dont Simmons travaille sans relâche pour réécrire sa réputation, le problème du score est important pour Philadelphie à l’approche des séries éliminatoires. Les rivaux le mettront au défi de lui tirer dessus et de le blesser lorsque cela sera nécessaire pour mettre à l’épreuve ses lancers francs inférieurs à la moyenne. Ils vont piéger Embiid, pariant que l’attaque à 3 points de Philadelphie – qui se classe 27e en tentatives par match malgré son relooking hors saison – ne sera pas à la hauteur de la tâche. Si Simmons ne peut pas faire les ajustements nécessaires et trouver des moyens de compléter Embiid, l’attaque de Philadelphie, qui se classe 14e en efficacité, aura du mal à suivre le rythme des Nets et des Milwaukee Bucks, qui se classent tous deux dans le top cinq.

C’est là que réside l’aspect le plus excitant du récent coup de poitrine de Simmons. Il sait aussi bien que quiconque qu’il sera une cible d’après-saison, et il a choisi de se féliciter de l’examen plutôt que de s’en abstenir.

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