TJ Oshie des Capitals, sérieux et jeune, livre toujours à 34 ans

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Comme Oshie s’en souvient, tout s’est passé au ralenti. Il fonça au centre de la glace et décocha le défenseur. Mais la rondelle lui a échappé un peu alors qu’il s’approchait du gardien de but des Penguins Tristan Jarry, alors Oshie a décidé qu’il n’y avait qu’une chose à faire: plonger la tête la première.

En même temps qu’il plongeait, Oshie tendit sa canne. Il est entré en contact avec la rondelle et l’a soulevée hors de la glace, la faisant passer devant Jarry et dans le coin supérieur droit.

«C’était une sorte de jeu de désespoir», a déclaré Oshie. «Vous voyez la rondelle et je viens de plonger et de la frapper en espérant qu’elle entre.»

À 34 ans, Oshie fait en sorte que les jeux déroutants semblent routiniers – et ils ne viennent pas avec beaucoup de fanfare ou de flash. Une rare combinaison d’habileté athlétique et d’enthousiasme juvénile a permis à l’ailier de trouver encore des moyens de produire à sa 13e saison dans la LNH.

Oshie a montré ses prouesses passagères Dimanche dans la victoire des Capitals à Philadelphie. Il a simulé une passe près de la ligne bleue, envoyant Connor Bunnaman des Flyers sur la glace. Il a ensuite envoyé une passe croisée à un Alex Ovechkin qui attendait le score.

La polyvalence d’Oshie, a déclaré l’entraîneur Peter Laviolette, en fait une pièce cruciale. Il peut jouer au centre ou à l’aile, tuer des pénalités, marquer en avantage numérique, se faire confiance à la fin des matchs, gagner des mises au jeu et défendre après eux. Il a de l’agressivité et une conscience sur la glace.

«Tout ce que mon cerveau me dit que je peux faire à cet instant, c’est ce que j’essaie de faire», a déclaré Oshie. «Cela ne fonctionne pas toujours et parfois cela me met un peu en danger et me met un peu en danger, mais c’est comme ça que je suis câblé.»

Oshie a grandi à Everett, Washington, pratiquant une longue liste de sports: hockey à roulettes, hockey sur glace, basket-ball, football, baseball, soccer, golf. Il est resté fidèle au hockey lorsqu’un entraîneur de basketball de première année l’a forcé à choisir entre les deux.

« Je pensais que c’était juste une chose terrible et impolie pour lui, alors je lui ai remis le maillot qu’il vient de me remettre pour me faire savoir que je venais de faire l’équipe de première année », a déclaré Oshie. «C’était un peu le moment où je me suis dit: ‘D’accord, je suppose que je ne suis plus qu’un joueur de hockey maintenant.’ « 

Un an plus tard, il a déménagé à Warroad, au Minnesota, où il a pu patiner presque tous les jours pendant les trois prochaines années. S’il n’était pas à l’une des patinoires intérieures locales, il était à une patinoire extérieure ou sur l’étang, ou il pourrait être trouvé dans l’arrière-cour d’amis.

Cary Eades, qui a entraîné Oshie à Warroad High et à l’Université du Dakota du Nord, l’a décrit comme un «athlète naturel et un talent suprême». Il a grandi de six à sept pouces au cours de ses deux premières années à Warroad et a éclaboussé sur la scène nationale.

Lors de la première année d’Oshie à Warroad, se souvient Eades, il était le meneur de l’équipe qui aimait jouer au hockey brillant. L’équipe se dirigeait vers les séries éliminatoires et Eades craignait que les joueurs ne se blessent, il a donc interdit les visites tard dans la nuit à la patinoire.

Pendant des années, Eades a pensé que les joueurs avaient suivi ses règles. Une réunion il y a quelques années a prouvé le contraire. Les joueurs ont déclaré avoir simplement éteint les lumières de la patinoire, traversé la rue jusqu’à la maison d’un ami et attendu que la voiture de l’entraîneur parte avant de revenir.

«Il n’y a rien de mieux que de la glace libre pour sortir et patiner, et surtout quand vous êtes avec vos copains», a déclaré Oshie, qui se souvient qu’Eades l’avait expulsé de la patinoire à plusieurs reprises. «Je devais en profiter.»

Cette mentalité de «rat de patinoire» a bien servi Oshie alors qu’il gravissait les échelons du hockey. À sa sixième saison à Washington, il est connu comme un joueur sérieux et le cœur et l’âme des vestiaires.

« Il n’est pas qu’un personnage », a déclaré Eades. «Il a le personnage au bon moment.»

Barry Trotz, son ancien entraîneur à Washington, a parlé de son «étincelle enfantine». Alexander Steen, ancien coéquipier de Saint-Louis, a pris note de son énergie.

«Vous aimeriez pouvoir mettre en bouteille juste un peu et le garder pour vous», a déclaré Steen.

Barret Jackman, qui a joué avec Oshie à Saint-Louis et était son colocataire lors de voyages en voiture, a déclaré qu’il était si proche d’Oshie qu’il le considère comme faisant partie de sa famille. Oshie a été le premier à tenir le fils de Jackman, Cayden, après que l’enfant ait quitté l’hôpital. Lorsque Cayden apprenait à parler, Oshie est devenu «Oncle Oaf» ou simplement «Oaf».

Jackman s’est souvenu d’une nuit lors d’un voyage à Columbus, Ohio, quand Oshie a demandé à Jackman s’il avait besoin de quelque chose. Le vétéran Jackman a dit en plaisantant à Oshie qu’il pouvait réchauffer son lit. Quand Jackman est revenu plus tard dans leur chambre, il y avait Oshie, dans le lit de Jackman. Il avait fait son travail.

Cette légèreté est toujours avec Oshie, des années plus tard. Il peut être à la fois une gaffe et une menace écrasante sur la glace.

C’est en partie pourquoi le but d’Oshie contre les Penguins s’est démarqué et a volé simultanément sous le radar. Craig Laughlin, analyste de la télévision des Capitals, a été aussi impressionné par l’objectif qu’il n’en a pas été surpris, et il a fini par le décrire avec un mot inventé à l’antenne.

Alors que Laughlin cassait l’objectif de l’émission, il a été pris au milieu de la phrase alors qu’il essayé de comprendre comment expliquer ce qui s’est passé. Il a commencé à appeler cela incroyable mais s’est rapidement rendu compte que ce n’était pas exact, compte tenu des qualités athlétiques d’Oshie. Ainsi, il est passé de «incroyable» à «incompréhensible» – mais a atterri sur «incompréhensible» à la place.

«Cet objectif était tout», a déclaré Laughlin. «J’ai été pris au dépourvu et c’était tellement génial quand je l’ai vu relever la rondelle que j’ai pensé que c’était mieux qu’incroyable. TJ méritait un mot inventé pour cette pièce.

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