«  The Ghost Variations  », par la critique de livre de Kevin Brockmeier

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«The Ghost Variations», le nouveau livre beaucoup plus sombre de Brockmeier, imagine non pas une vie après la mort, mais une centaine d’entre elles. Rares sont ceux qui ressemblent au paradis. L’enfer est l’enfer, bien sûr, mais même le paradis ne semble pas si attrayant dans cette collection d’histoires, dont chacune peut être lue en moins de deux minutes angoissantes.

Ce que Hamlet a appelé «le pays inconnu dont aucun voyageur ne revient» a des frontières grandes ouvertes dans les contes moroses mais intelligents de Brockmeier. Les âmes des humains, des chevaux, des arbres et même des moustiques, dont les fantômes que Brockmeier décrit comme «des légions de taches hurlantes qui se faufilent sur un pur instinct muet», ne restent pas toujours allées une fois qu’elles ont remué leurs enroulements mortels. Certains d’entre eux reviennent hanter notre monde parce qu’ils n’ont pas le choix. D’autres le font parce qu’ils le peuvent.

La mort, comme elle le fait, vient sans avertissement dans ce livre. Les vies se terminent après que les corps tombent des falaises, se font écraser par des branches d’arbres, disparaissent sous les glissements de terrain et subissent l’électrocution dans les laboratoires. Un homme meurt d’une crise cardiaque alors qu’il est attaqué par un alligator. Entre les mains de Stephen King ou de Karen Russell, de telles fins horribles pourraient produire des sensations désagréables et morbides. Mais Brockmeier n’est pas là pour soulever la chair de poule, même si les lecteurs facilement effrayés vont certainement frissonner ici et là. «The Ghost Variations» saute par-dessus «les piquets nets de la mort» pour courir après l’idée même de l’existence elle-même, «cette terrible gomme de l’être», comme le dit un pauvre spectre.

Parmi les idées les plus dérangeantes que Brockmeier présente dans ce livre, c’est que les morts reçoivent peu de réponses après avoir traversé. La plupart se retrouvent avec plus de questions. Dans une histoire, intitulée «Une longue chaîne d’hier», un dirigeant de banque nouvellement décédé est heureux d’apprendre qu’il peut revivre n’importe quel moment de sa vie quand il le souhaite. Ce qu’il ne comprend pas, c’est pourquoi c’est tout ce qu’il peut faire. Dans « Minnows », un esprit s’éveille à « un destin auquel son imagination ne l’avait tout simplement pas préparé. » Il est le fantôme d’une personne qui n’est pas encore née, et après la mort de laquelle il redeviendra un fantôme. Comme l’autre homme, il est troublé par le pourquoi de tout cela.

Brockmeier veut que son livre ait au moins une apparence amusante. La première page de chaque histoire est surmontée d’une jolie illustration caricaturale qui semble empruntée à Pac-Man. La lumière se faufile entre les mailles du filet. Dans «Dusk and Other Stories», un poltergeist muet s’amuse à communiquer avec un veuf à travers les titres des livres de la bibliothèque de l’homme («Listen to Me», «Look at Me»). Le fantasque «Lost and Found» concerne un garçon vivant séparé de son propre fantôme, «un haricot blanc géant d’une chose» qui commence à le suivre affectueusement. Et dans «A Lifetime of Touch», un sculpteur meurt en travaillant sur son chef-d’œuvre, mais commence néanmoins «la de-daing à travers l’au-delà».

Les lecteurs souhaiteront peut-être pouvoir faire de même pendant certaines parties de ce livre. Il faudrait un effort surnaturel pour remplir une collection de 100 histoires avec rien d’autre que des gagnants, et Brockmeier n’est, après tout, qu’humain. Il atteint son quota avec plus d’un raté.

L’auteur divise le livre par thème, et nous obtenons ainsi «Fantômes et temps», «Fantômes et famille» et, avec un peu d’étirement, «Fantômes et mots et nombres». Le véritable ectoplasme qui tient ce livre ensemble, cependant, est la crainte existentielle. Même un médium aurait du mal à lire plus de quelques-unes de ces histoires en une seule séance.

L’histoire la plus troublante de «The Ghost Variations», le 14e du livre, n’implique pas du tout un fantôme. Dans «Elephants», un pachydermologue en Afrique expérimente sur un troupeau d’éléphants sauvages en leur faisant jouer des enregistrements de leurs propres vocalisations. Lorsque la chaîne stéréo de l’homme diffuse l’appel de la défunte matriarche du troupeau, les animaux répondent avec une joie qui se transforme en chagrin après avoir réalisé que la mère éléphant est introuvable. Leur chagrin débilitant, ainsi que la honte du chercheur, planent sur tout ce qui suit dans le livre de Brockmeier. Les morts racontent beaucoup d’histoires dans «The Ghost Variations», mais aucune n’est aussi effrayante que celle que vous pouvez croire.

Jake Clineest écrivain et éditeur à Miami.

Les variations fantômes

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