Texas Vents at France, Fake News and the Woke

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Sa dernière missive – «Un assaut de tous les fronts sur l’indépendance énergétique» – n’a pas été publiée en majuscules; mais il se lit comme si le projet original avait été martelé avec le verrouillage des majuscules.

Un peu d’histoire: le Texas a un problème avec le torchage et la ventilation du gaz naturel, dans lequel le gaz indésirable (principalement des puits de pétrole) est brûlé ou simplement rejeté dans l’air. À mesure que la production de pétrole de schiste a explosé dans le bassin permien, le torchage et la ventilation ont fait de même; ces dernières années, plus de gaz texan est monté dans les cieux qu’il n’en a été utilisé dans les maisons de l’État.

Étant donné que le gaz naturel libère du carbone lorsqu’il est brûlé et que le méthane est un puissant gaz à effet de serre à lui seul, ces deux éléments aggravent le changement climatique. En février dernier, la commission s’est sentie obligée de publier une étude défendant sa pratique de délivrer des permis de torchage avec abandon. En novembre, il a donné du terrain et a voté pour mettre à jour le processus de candidature; à partir d’avril, les producteurs devront déposer davantage de documents justifiant leur besoin de torchage.

Cela n’a pas répondu à ce que voulaient les environnementalistes, plusieurs grands gestionnaires de fonds et même certaines majors pétrolières. Les Français sont également non plus, apparemment. Engie SA, un service public français, a interrompu les négociations pour un contrat de gaz naturel liquéfié aux États-Unis, apparemment sous la pression d’un gouvernement français – qui détient 24% de l’entreprise – préoccupé par la fracturation hydraulique et les émissions de méthane.

C’était, semble-t-il, la goutte d’eau finale:

La France va devoir s’approvisionner en gaz naturel quelque part, et où que ce soit, cela nuira davantage à l’environnement et à la géopolitique. La France pourrait obtenir son gaz naturel de l’Iran, qui a de dangereuses ambitions nucléaires et a menacé de faire exploser Israël à plusieurs reprises. Ou ils pourraient se tourner vers la Russie qui a des ambitions dangereuses et qui a envahi la Crimée il y a à peine quelques années. Ou ils pourraient se tourner vers le Moyen-Orient, une région peu connue pour son respect des traditions juridiques occidentales.

L’expression «beaucoup à déballer là-bas» ne rend pas ce paragraphe tout à fait justice qu’il mérite. Le point principal, cependant, est que Christian dissipe les Français de ne pas prendre de gaz américain, car cela signifie plutôt l’obtenir à partir d’un paquet de déplorables.

Alors que le langage est un peu plus libre, la sortie de Christian est un successeur naturel du rapport de février dernier. C’était un exercice de whataboutisme, faire tourner le torchage du gaz du Texas comme pas si mal si vous vous concentriez sur le gaz par baril plutôt que sur les quantités absolues et que vous compariez ensuite cette métrique à des repères difficiles comme… l’Irak et l’Iran. L’utilisation de l’intensité du torchage éloigne le fait que le changement climatique résulte de la quantité absolue de gaz à effet de serre entrant dans l’atmosphère.

Christian réitère l’argument de l’intensité d’une manière différente, en écrivant «moins d’un demi pour cent du gaz produit au Texas a été brûlé ou évacué», selon une annonce faite en août dernier. Cette annonce précisait que ce chiffre s’appliquait au mois de mai 2020 – qui était un mois intéressant.

Alors que Christian exagère son cas en choisissant la période où la guerre des prix saoudo-russe et Covid-19 ont plongé le secteur pétrolier en chute libre, le torchage est moins intense qu’il ne l’était. Artem Abramov, qui dirige la recherche sur le schiste à Rystad Energy, dit que l’effondrement de l’activité a accéléré un déclin existant du torchage. Il estime que 1,6% du gaz permien a été brûlé au quatrième trimestre de 2020 – le triple chiffre de Christian à l’échelle de l’État pour mai, mais en baisse par rapport au niveau de 4 à 5% observé à la fin de 2018 et une grande partie de 2019.

Pourtant, il n’y a pas de place pour la complaisance. Il reste à voir combien de torchage et de ventilation reviennent à mesure que la fracturation se rétablit; Les activités de forage et de complétion dans les bassins Permian et Eagle Ford en novembre étaient encore 65-70% inférieures au niveau de l’année précédente.

n une présentation frappante donnée l’été dernier, Kayrros SAS, une société française d’analyse de données qui suit la ventilation et le torchage à l’aide d’images satellite, a comparé les émissions de méthane pour différentes régions productrices de gaz dans le monde (voir le webinaire ici). Il a constaté que l’intensité de méthane – émissions par quantité de carburant – pour le gaz naturel liquéfié du bassin permien était bien plus élevée que pour la Russie. Dans le même temps, dans une analyse publiée le mois dernier, le Boston Consulting Group a conclu que le GNL américain a la plus forte intensité de gaz à effet de serre de tous les grands exportateurs, bien au-dessus des principaux concurrents de la Russie et du Qatar. Cela ne concerne pas seulement le torchage et la ventilation, mais aussi, par exemple, les fuites de vannes et d’autres équipements.

Christian a raison de dire que le gaz russe est assorti de conditions (voir ceci). D’un autre côté, le nom même de la politique de «domination énergétique» du président Donald Trump n’est pas exactement subtil quant à son intention. Parlant d’une «ère de rivalité entre les grandes puissances», le secrétaire d’État Michael Pompeo s’est vanté en 2019 que les États-Unis n’exportent pas seulement de l’énergie, mais «notre système de valeur commerciale». Les molécules de liberté ne sont pas gratuites, pour ainsi dire. Je ne sais pas si vous connaissez beaucoup de Français, mais ce genre de choses a tendance à les frotter dans le mauvais sens (un peu comme les Texans à cet égard). Et il est à peine besoin de mentionner que les relations diplomatiques de Trump avec l’Europe ces dernières années ont manqué d’un certain je ne sais quoi.

Le fait est que le Texas doit gagner sa place sur un marché mondial concurrentiel, pas simplement exiger que tout le monde bénéficie du programme. Sur ce front, le rejet par Christian des préoccupations liées au changement climatique n’est pas de bon augure. Il centre sa critique sur l’Accord de Paris, répétant un point de discussion fatigué (et démenti) de l’administration Trump concernant son impact minimal sur la température mondiale. Christian vante également le gaz américain comme «abordable». Mais une telle accessibilité apparente est en partie due au fait que ses émissions ne sont pas évaluées – et au moins certains acheteurs en tiennent compte maintenant.

Alors que Christian peut penser qu’une action climatique comme l’Accord de Paris est malavisée, une proportion importante et croissante du reste des États-Unis et du monde ne partage pas cette opinion. Cela inclut les banques qui se méfient des prêts à des projets à fortes émissions et des autorités comme l’UE proposant des mécanismes d’ajustement aux frontières carbone (un tarif sur la pollution étrangère, essentiellement).

Oui, le gaz de schiste a contribué à réduire les émissions de carbone aux États-Unis en remplaçant l’énergie alimentée au charbon (bien que les fuites de méthane associées à la fracturation hydraulique annulent au moins une partie des avantages). Mais cela ne signifie pas que le gaz est assuré de sa place à partir d’ici alors que les normes d’émissions se resserrent et que les technologies d’énergies renouvelables concurrentes sont déployées à des rythmes différents dans le monde. Même l’Agence internationale de l’énergie, qui a longtemps défendu le gaz comme soi-disant «pont fuel» pour la transition énergétique, projette désormais une baisse de la demande à la fin des années 2020 dans le cadre de son scénario de «développement durable» (1).

Le BCG estime que, même dans des perspectives plus optimistes, une grande partie de la capacité supplémentaire d’exportation de GNL nécessaire d’ici 2030 pourrait être satisfaite par des projets à moindre coût au Qatar, en Russie et au Mozambique, laissant peu de place à la longue liste de terminaux d’exportation américains proposés. Ce gaz de liberté devra travailler dur pour trouver des acheteurs.

Le glissement de l’investissement ESG revient à faire reculer la marée. Les marchés de capitaux anticipent, comme souvent, les changements technologiques, économiques et politiques provoqués par le changement climatique. L’ESG souffre-t-elle d’un battage médiatique pétillant et attire-t-elle les hucksters? Bien sûr que oui. Mais on pourrait dire exactement la même chose à propos du boom du schiste de la dernière décennie que Christian se sent obligé de défendre. Il cite un rapport de mai 2019 du groupe de réflexion de droite, le Pacific Research Institute, affirmant que le S&P 500 a surpassé de 44% un panier d’investissements ESG sur une décennie. Au moins, les rendements du panier ESG ont été positifs. Si les écologistes radicaux «viennent pour votre compte de retraite», comme le dit Christian, peut-être espérez-vous mieux qu’ils y sont arrivés avant les gars du schiste:

Oui, l’effondrement des prix du pétrole a déclenché la chute des frackers. C’était juste l’étincelle, cependant; le plus gros problème était une culture de dépenses excessives dans la poursuite de la croissance plutôt que des profits (voir ceci, ceci, ceci et cela). Peu importe le «E» et le «S», le «G» manquait cruellement. En cela, l’industrie a été rendue possible par des investisseurs et des prêteurs enthousiastes (jusqu’à récemment). Mais la volonté de la Texas Railroad Commission de distribuer des permis de torchage par milliers chaque année a également contribué à décharger efficacement le coût de la gestion des émissions de gaz à effet de serre pour le grand public.

Superficiellement, cela aide l’industrie que la commission est chargée de réglementer. Mais la réalité est qu’elle a encouragé les impulsions qui ont détruit les bilans des frackers et leur relation avec les investisseurs. Surtout, si le gaz américain veut être vraiment compétitif dans un monde où les approvisionnements sont abondants mais où la tolérance aux émissions diminue, l’industrie doit abandonner le forage-bébé-forage. Lorsque les acheteurs (et les investisseurs) ont des options, ils font des demandes. Qualifier cela d’agression peut être bon pour évacuer, mais pas grand-chose d’autre.

(1) Voir le «World Energy Outlook 2020» de l’AIE, publié en octobre 2020.

Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Liam Denning est un chroniqueur d’opinion Bloomberg couvrant l’énergie, les mines et les matières premières. Il était auparavant rédacteur en chef de la colonne Heard on the Street du Wall Street Journal et écrivait pour la chronique Lex du Financial Times. Il était également banquier d’investissement.

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