Télescope spatial James Webb: L’ascension des femmes dirigeantes par l’astronomie en vedette dans le documentaire SXSW «  The Hunt for Planet B  »

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«Je me souviens juste d’avoir vu les étoiles et d’avoir été submergée par la beauté, l’immensité et le mystérieux de celle-ci», a-t-elle déclaré dans une interview au Washington Post. «Il y a quelque chose de presque terrifiant à ce sujet en même temps que c’est si beau, parce que oui, c’est tellement inconnu, et il semble que ça continue pour toujours.

Des décennies éloignées de ce premier regard sur les étoiles, Seager, 49 ans, est l’un des meilleurs astronomes du monde à étudier des milliers de exoplanètes, ou des mondes appartenant à d’autres étoiles. La montée des exoplanètes présente un intérêt particulier pour les astronomes et la NASA des mois avant le lancement prévu du télescope spatial James Webb, le projet de 8,8 milliards de dollars sur 30 ans qui promet depuis longtemps de nous en dire plus sur ce qui pourrait exister dans les étoiles et les galaxies. qui sont longtemps restés des mystères.

La recherche de la vie au-delà de la Terre est présentée dans le documentaire « La chasse à la planète B», Qui sera présenté cette semaine au festival du film virtuel de South by Southwest. Réalisé par Nathaniel Kahn, le film se penche également sur une nouvelle vague d’astronomes se concentrant sur les exoplanètes qui aident à mener la découverte dans les étoiles – celle qui est principalement dirigée par des femmes.

« C’est la prochaine grande chose », a déclaré Seager, un expert planétaire au Massachusetts Institute of Technology, à propos de l’anticipation de la communauté astronomique entourant le Webb.

Près de trois fois plus grand et 100 fois plus puissant que son successeur, le télescope spatial Hubble, le Webb devrait être lancé depuis la Guinée française à bord d’une fusée Ariane 5 à 1 million de miles de la Terre, soit quatre fois la distance de la Lune, en octobre. 31. Il vient après une longue série de mésaventures et de crises budgétaires presque déraillé Le plus grand projet de science robotique de la NASA – et c’était avant le Congrès menacé pour l’annuler complètement.

Pourtant, comme le Webb complété ses derniers tests fonctionnels le mois dernier aux installations de Northrop Grumman à Redondo Beach, en Californie, les faux pas du passé signifiaient peu de regarder la machine – un appareil plaqué or ressemblant à un tournesol surdimensionné – qui pourrait aider à apporter un nouvel éclairage à laissé sans réponse. (Autrement dit, si les pirates n’y arrivez pas en premier.)

«Je voulais capturer cet incroyable télescope en train de se rassembler, qui répond vraiment aux plus grandes questions qui nous hantent depuis la nuit des temps», a déclaré Kahn au Washington Post. « D’où venons-nous? Comment l’univers a-t-il commencé? Et, le gros, sommes-nous seuls?

Environ cinq mois avant le lancement du Webb, le film se concentre non seulement sur le télescope, mais sur l’étude des exoplanètes et des femmes astronomes et scientifiques qui ont défendu un domaine autrefois considéré comme trop marginal et risqué et toujours considéré comme relativement nouveau.

Seager se souvient que le champ était né il y a environ 25 ans lorsque la première exoplanète a été découverte autour d’une étoile comme le soleil en 1995. Lors de la conférence annuelle de l’Union astronomique internationale, Seager a vu à quel point la partie cosmologie de la session était beaucoup plus mature. la science est peuplée, comme elle le dit, de «tous les hommes aux cheveux blancs». Mais lorsqu’elle s’est dirigée vers une autre partie de la conférence consacrée aux exoplanètes, elle a remarqué que tous les jeunes, et surtout les femmes, étaient prêts à tenter leur chance dans un nouveau domaine largement ignoré par beaucoup.

«J’ai le sentiment qu’alors les femmes pourraient prendre pied, et des femmes comme moi, comme d’autres que vous avez vues dans le film, ont pu progresser», a-t-elle déclaré, soulignant que les hommes blancs plus âgés dominent encore largement les postes de direction en astrologie. «Et puis nous pourrions être des modèles pour les autres.»

L’étude des exoplanètes a explosé après le lancement du télescope spatial Kepler en 2009 pour détecter les mondes appartenant à d’autres étoiles. Depuis lors, le Kepler a trouvé des milliers d’exoplanètes qui seront observées par le Webb – une réalisation dans un domaine où bon nombre de ses dirigeants sont désormais des femmes.

«En étant capables de montrer que ces équipes de femmes apprennent à travailler ensemble et découvrent qu’elles peuvent bouger beaucoup plus rapidement et être beaucoup plus efficaces, elles changent le monde en se regroupant et en modifiant tout un paradigme de la façon dont la science est faite. et j’ai réfléchi », a déclaré Kahn.

Le film met en scène des femmes de tous les domaines de l’astronomie, de l’ingénieur du Webb aux dirigeants du Kepler. Parmi ce groupe se trouve Jill Tarter, présidente émérite de l’Institut SETI et une légende parmi ceux qui se consacrent à la recherche de civilisations extraterrestres. À un moment donné du documentaire, Tarter, qui a inspiré le personnage de Jodie Foster dans le film de 1997 «Contact», se voit demander par Kahn si elle pense que la vie existe et si elle sera découverte.

«Peu importe ce que je pense», répondit-elle. «Nous ne faisons pas de religion ici, nous faisons de la science.»

Dans une interview avec The Post, Tarter, 77 ans, a déclaré que si le Webb est une étape importante dans l’observation cosmique, le public ne devrait pas s’attendre à recevoir des réponses significatives, le cas échéant, sur la question de savoir si une autre vie pouvait exister. Au lieu de cela, elle est plus intéressée par les informations que Webb pourrait donner que personne n’anticipe.

«L’astronomie a une histoire très ancienne et riche que nous construisons de nouvelles instrumentations et nous allons plaider pour le financement de cette instrumentation, en disant à nos bailleurs de fonds toutes les réponses qu’elle va trouver aux questions que nous avons aujourd’hui», a déclaré Tarter. «Mais la véritable histoire de l’instrumentation astronomique est que lorsque vous construisez un instrument pour regarder le cosmos d’une manière différente, la chose la plus excitante que fait cet instrument est de découvrir quelque chose auquel vous ne vous attendiez pas. J’espère donc que Webb continuera avec cet héritage et nous montrera quelque chose qu’aucun de nous n’avait en tête lorsque le télescope a été proposé.

Pour Seager, le lancement du Webb et la possibilité d’observer les exoplanètes avec le télescope spatial sont personnels. Avant que son mari, Michael Wevrick, décède d’un cancer en 2011, Seager a juré à son conjoint qu’elle ferait de «grandes choses» et que sa mort aurait un sens. Dans le film, elle a rappelé que lorsqu’elle lui a dit cela, Wevrick, 47 ans, qui pouvait à peine parler à l’époque, avait offert une réponse simple: «Tu l’aurais fait de toute façon.»

Une décennie plus tard, Seager rejoint les astronomes en prévision du lancement tant attendu du Webb. Comme Tarter, elle a déclaré que si le télescope allait révolutionner ce que nous pouvons savoir sur le cosmos, les scientifiques et les chercheurs pourraient ne pas trouver ce qu’ils recherchent.

Ce n’est pas grave, a déclaré Seager, qui se souvient d’un ami disant qu’elle avait deux choix après la mort de son mari: s’effondrer ou continuer à avancer vers son rêve. Elle a choisi ce dernier, incapable de secouer le sentiment qu’elle a eu la première fois qu’elle a regardé les étoiles il y a toutes ces années.

«Ce n’est pas que je doive trouver une Terre et la nommer d’après [Wevrick]», A-t-elle déclaré dans le film. «Il s’agit de faire une différence et de faire quelque chose qui a du sens.»

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