Steven Spurrier, britannique qui a contribué à faire des vins de Californie une denrée mondiale, décède à 79 ans

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Le résultat était considéré d’avance puisque les vins français avaient longtemps été considérés comme les meilleurs au monde et que Napa Valley était mieux décrite par un écrivain américain sur le vin comme «Podunk». « Le vin de Californie n’a pas été vu », a déclaré plus tard M. Spurrier, qui avait une boutique et une école du vin à Paris. «Le vin californien n’existait pas.»

Au grand choc et à l’horreur de l’élite française du vin, les chardonnays et les cabernet sauvignons de Californie ont été mieux notés que les vins locaux classiques. Un cabernet californien Stag’s Leap de 1973 a surpassé un Bordeaux rouge de 1970 du légendaire Château Mouton-Rothschild. Un chardonnay californien, le Château Montelena, a battu son rival français.

Un journaliste du magazine Time a été témoin de la couverture mondiale bouleversée et débordante d’une victoire de David contre Goliath.

L’un des dégustateurs, Aubert de Villaine, l’a appelé «un coup dans la derrière pour les vins français», un coup de pied dans le dos pour les vins français. Une autre dégustatrice, Odette Kahn, a eu recours à un argument trumpien: la dégustation était truquée. Ce n’était pas le cas.

À partir de ce jour sismique, l’industrie vinicole californienne a commencé à nourrir des ambitions mondiales, et ses millésimes sont maintenant loués et appréciés dans le monde entier. L’éclatement de la bulle historique française a également conduit de nombreux autres pays viticoles en devenir à se lancer dans une compétition internationale avec un succès croissant.

Après la dégustation parisienne de M. Spurrier, les vignobles d’Australie, d’Afrique du Sud, du Chili, d’Argentine et même de pays d’Europe de l’Est comme la Bulgarie et la Hongrie ont gagné en confiance et ont commencé à exporter largement.

M. Spurrier les a tous encouragés. «Lors de toute dégustation peu fréquentée de la région viticole la plus obscure et naissante, Steven serait là», a écrit le grand écrivain britannique Jancis Robinson dans un hommage.

M. Spurrier est décédé le 9 mars à 79 ans à son domicile et à sa cave à Bride Valley, en Angleterre, entouré de ses vignes anglaises bien-aimées, selon le site Web de son vignoble de Bride Valley. Aucune cause n’a été donnée.

Dans le jugement de Paris, M. Spurrier a été aidé par une jeune expatriée américaine et œnophile, Patricia Gallagher (plus tard Gastaud-Gallagher), qui a rapidement été embauchée pour travailler dans son atelier et son école. Elle a déclaré au San Francisco Chronicle qu’elle l’avait poussé à inclure les millésimes américains tous les 4 juillet, jour de l’indépendance.

«Le problème était que tous les vins américains disponibles, même ceux des amis de Patricia à l’ambassade, ne valaient pas la peine», a déclaré M. Spurrier au Chronicle. Mais elle a persévéré à temps pour le bicentenaire des États-Unis, en repérant les vignobles de premier plan et en encourageant M. Spurrier à faire un voyage par lui-même pour une décision finale à peine un mois avant le grand événement.

Une résidente de la Napa Valley, Joanne Dickenson (plus tard Joanne DePuy), a amené les vins californiens à Paris – dans des valises à cause de complications douanières, en perdant une qui a été brisée en cours de route. M. Spurrier, une fois décrit comme «un gentleman et un homme doux, le contraire d’une prima donna», a toujours dit que les deux Américaines méritaient au moins autant de crédit que lui, sinon plus.

Au carrousel à bagages de l’aéroport Charles de Gaulle à Paris, «Je pouvais sentir le vin avant de le voir», a déclaré DePuy à Esther Mobley, écrivain en vin du San Francisco Chronicle, en 2018. Elle craignait que toutes les bouteilles de Napa aient été brisées mais il s’est avéré un seul, un cabernet sauvignon de l’abbaye de Freemark, selon Mobley.

Le drame et le verdict ultime sont devenus la base d’un film de 2008, «Bottle Shock», mettant en vedette Alan Rickman dans le rôle de M. Spurrier, mais ce dernier n’a pas été impressionné par le récit de son histoire ou la représentation snob de Rickman. «Il ne contenait guère un mot vrai», aurait-il déclaré.

Steven Hugh Walthall Spurrier est né à Cambridge, en Angleterre, le 5 octobre 1941, dans une famille aisée. Son père travaillait dans l’édition et sa mère était journaliste. Il est allé à l’école de rugby dans le Warwickshire, l’un des internats les plus célèbres d’Angleterre et le berceau du sport populaire du Commonwealth britannique, le rugby.

Il avait 13 ans lorsqu’il a goûté pour la première fois du vin – un porto millésimé de 1908 ou un vin fortifié du Portugal mais popularisé en Grande-Bretagne. Après avoir obtenu un diplôme en économie à la London School of Economics, il a obtenu son premier emploi en tant qu’apprenti chez le plus ancien marchand de vin de Londres, Christopher and Co., en 1964, avec un salaire de 10 livres par semaine. Il a épousé sa petite amie, Bella Lawson, la même année.

En plus de sa femme, les survivants comprennent deux enfants, Christian et Kate.

Avec une manne financière provenant de la vente d’une entreprise familiale de sable et de gravier, il s’installe à Paris et ouvre en 1971 son propre caviste, La Cave de Madeleine, et plus tard la première école privée du vin de France, L’Académie du Vin, juste à côté.

Il ouvrira ensuite plusieurs académies similaires dans des pays comme le Canada, l’Inde et le Japon. À la fin de sa vie, il était l’une des personnalités les plus respectées et les plus aimées de l’industrie mondiale du vin – un expert, un négociant, un éducateur, un écrivain, un dégustateur et même un vigneron en Angleterre.

Pendant la majeure partie de sa carrière, M. Spurrier a été consultant rédacteur, écrivain et critique pour le magazine londonien Decanter, imprimé et numérique sur le style de vie du vin, pour lequel il a écrit plus de 300 articles. Son mémoire, «Une vie dans le vin», a été publié pour la première fois en 2018 et réédité l’année dernière.

Au cours de l’hiver 2008-2009, M. Spurrier et son épouse ont planté leurs premières vignes sur les pentes autour de sa maison à Bride Valley, dans le Dorset. Leur premier millésime a été mis en bouteille en 2011. En raison de la météo et du terrain, ils se sont concentrés sur des vins effervescents de type champenois; Bride Valley est désormais considéré comme l’un des meilleurs vins mousseux d’Angleterre.

En 2016, à l’occasion du 40e anniversaire du Jugement de Paris, le Congrès l’a honoré pour son rôle clé dans l’industrie viticole américaine et ses exportations mondiales. Il a écrit dans ses mémoires que la représentante Nancy Pelosi (D-Californie) lui a décerné un document reconnaissant l’importance historique du jugement de Paris pour l’industrie du vin aux États-Unis, dont le siège est au nord de son quartier de San Francisco.

Réfléchissant à l’impulsion initiale d’organiser la dégustation de 1976, M. Spurrier a déclaré au magazine Time des années plus tard qu’il était en partie inspiré par son statut d’outsider en France. «J’étais un Anglais à Paris, j’étais déjà une cheville carrée dans un trou rond», a-t-il déclaré. «Et c’étaient de très, très bons vins. Alors pourquoi ne faisons-nous pas quelque chose à ce sujet?

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