Starlink, d’autres méga-constellations polluent le ciel nocturne avec de la lumière

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Si les calculs des astronomes sont corrects, cela signifie que nous avons dépassé un seuil de luminosité du ciel pour une observation astronomique sans entrave fixé il y a des décennies par le Union astronomique internationale, une association d’astronomes professionnels qui, entre autres, attribuent des noms aux corps célestes nouvellement découverts.

« Puisqu’il y a des objets en orbite autour de la Terre avec toutes sortes d’inclinaisons orbitales, vraiment nulle part n’est à l’abri de cela », a déclaré John Barentine, directeur des politiques publiques de l’International Dark-Sky Association et co-auteur de l’étude, qui était publié dans les Avis mensuels de la Royal Astronomical Society, une revue scientifique.

La montée en puissance des méga-constellations de satellites, comme le projet Starlink de SpaceX, qui a mis plus de 1300 satellites en orbite depuis 2018 avec des plans pour potentiellement lancer des dizaines de milliers d’autres. Autres entreprises, y compris Amazone et OneWeb, ont également leurs propres plans de constellation (le PDG d’Amazon, Jeff Bezos, est propriétaire du Washington Post).

Ces chiffres représenteraient une augmentation massive par rapport au nombre actuel de satellites opérationnels en orbite, que le Estimations de l’Union of Concerned Scientists être plus de 3300. Les appareils sont utilisés dans les télécommunications, la navigation, la surveillance météorologique, les sciences spatiales et d’autres domaines.

Certains des satellites les plus récents ont laissé des traces brillantes sur les images du télescope et ont suscité suffisamment de tollé parmi les astronomes que Starlink a pris des mesures pour réduire leur luminosité. Mais les dernières versions sont encore trop lumineuses «d’un facteur supérieur à 2», a déclaré Barentine, notant qu’il n’y a «aucun engagement clair» de la part des autres opérateurs de satellites commerciaux à adopter la même limite de luminosité que SpaceX.

Mais la nouvelle recherche explore la possibilité d’une perturbation astronomique au-delà des effets directs des satellites individuels sur les images. Chaque objet orbital supplémentaire contribue également à une augmentation de la luminosité totale du ciel clair, car la lumière du soleil se reflète sur sa surface et se disperse dans toute l’atmosphère. L’effet est similaire à pollution lumineuse au sol des lampes et autres sources lumineuses nocturnes, qui effacent efficacement le contraste visuel du ciel nocturne, rendant les cibles astronomiques plus pâles plus difficiles à voir.

Il est également plausible que nous puissions entraver notre capacité à détecter des astéroïdes dangereux sur une trajectoire de collision avec la Terre. « Je pense que la réponse est » nous ne savons pas «  », a déclaré Barentine, « mais l’idée que nous pourrions manquer un objet sur une trajectoire de collision avec la Terre est préoccupante. »

Christopher Kyba, un expert en pollution lumineuse au Centre de recherche allemand pour les géosciences qui n’a pas participé à la recherche, a qualifié les résultats de «vraiment choquants», mais a averti qu’ils doivent encore être confirmés par des données expérimentales.

«Le problème avec la lumière réfléchie par les objets que les humains mettent dans l’espace (si les auteurs ont raison) est qu’il n’y a presque nulle part sur Terre où vous pouvez aller pour l’éviter», a déclaré Kyba. «Ainsi, à mesure que de plus en plus de satellites seront mis en orbite, toutes les zones rurales et sauvages de la Terre deviendront plus lumineuses.

«Le ciel nocturne est un cadeau que le cosmos fait à toute l’humanité, inspirant la crainte et l’émerveillement et attirant nos pensées vers certaines des plus grandes questions que l’humanité ait jamais posées en essayant de comprendre l’univers», a déclaré Barentine. Mais, a-t-il ajouté, «il est déjà assailli dans de nombreuses régions du monde par la pollution lumineuse terrestre, et la contribution de la lumière diffuse des satellites et des débris spatiaux nous prive potentiellement de quelque chose qui est à juste titre l’héritage partagé de tous.

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