SpaceX remporte le contrat de la NASA pour un atterrisseur lunaire

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En remportant le contrat de 2,9 milliards de dollars, SpaceX a battu Blue Origin de Jeff Bezos, qui avait formé ce qu’il appelait une «équipe nationale» en s’associant aux géants de l’aérospatiale Lockheed Martin, Northrop Grumman et Draper. SpaceX a également convaincu Dynetics, un entrepreneur de la défense basé à Huntsville, en Alabama (Bezos est propriétaire du Washington Post).

La NASA avait initialement choisi les trois sociétés pour la phase initiale du contrat et devait en choisir deux pour construire l’atterrisseur lunaire. Dans d’autres programmes majeurs, la NASA a choisi plusieurs fournisseurs pour favoriser la concurrence et garantir une redondance au cas où l’on ne pourrait pas livrer.

Dans un document expliquant la justification de la NASA pour choisir SpaceX obtenu par le Washington Post, la NASA a déclaré qu’elle souhaitait «préserver un environnement concurrentiel à ce stade du programme HLS». Mais il a ajouté que «le budget de l’exercice actuel de la NASA ne soutenait même pas un seul [contract] prix. » En conséquence, SpaceX a mis à jour son calendrier de paiement afin qu’il s’intègre désormais «dans le budget actuel de la NASA».

Mais en allant de l’avant avec SpaceX seul, il a envoyé un message selon lequel il fait entièrement confiance à l’entreprise en pleine croissance pour faire voler ses astronautes pour son programme d’exploration humaine signature – Artémis, une campagne pour ramener les astronautes sur la Lune pour la première fois depuis 1972.

« En tant que premier atterrisseur lunaire humain en 50 ans, ce système d’atterrissage humain innovant sera une marque de l’histoire de l’exploration spatiale », a déclaré Lisa Watson-Morgan, responsable du programme d’atterrissage lunaire de la NASA, lors d’un point de presse annonçant le prix. «Le programme Apollo de la NASA a attiré l’attention du monde entier, a démontré la puissance de la vision et de la technologie américaines, ainsi que de l’esprit de volontariat. Et nous espérons qu’Artemis inspirera de la même manière de grandes réalisations, de l’innovation et des découvertes scientifiques. Nous sommes confiants dans le partenariat de la NASA avec SpaceX pour nous aider à réaliser la mission Artemis. »

La vidéo montre le lancement réussi du prototype Starship SN10 de SpaceX et son retour à un atterrissage en douceur le 3 mars. (SpaceX)

Au cours des dernières années, SpaceX, fondée par Musk en 2002 dans le but d’éventuellement transporter des humains sur Mars, a complètement bouleversé l’industrie spatiale, passant par des campagnes de test rapides et parfois enflammées qui ont perturbé les responsables traditionnels de l’industrie mais ont également déclenché de nouvelles des vagues d’enthousiasme inédites depuis les débuts de l’ère spatiale.

Lorsque Musk a lancé l’entreprise pour la première fois, il ne pensait même pas qu’elle réussirait. En 2008, après que trois vols d’essai de sa fusée Falcon 1 n’aient pas réussi à atteindre l’orbite, il était presque à court d’argent. Mais le test suivant a été un succès et la NASA a octroyé à la société un contrat modeste qui la maintenait à flot.

Dans les années qui ont suivi, SpaceX a transporté des marchandises et des fournitures à la Station spatiale internationale, puis des astronautes, surmontant les sceptiques qui ont déclaré que les vols spatiaux humains ne devraient jamais être sous-traités au secteur privé, et certainement pas à une entreprise aussi verte – et impétueuse – que SpaceX.

En 2015, l’une de ses fusées Falcon 9 a explosé lors d’une mission pour la NASA transportant du fret vers la station. Un autre a explosé sur la rampe de lancement avant un test de moteur en 2016. Et après que Musk ait fumé du pot sur un podcast diffusé sur Internet, l’administrateur de la NASA de l’époque, Jim Bridenstine, a ordonné un examen de la sécurité de toute l’entreprise.

Mais malgré les revers, SpaceX a remporté un énorme succès – pilotant des astronautes en toute sécurité et dominant le marché des lancements, tout en réduisant les coûts et en augmentant considérablement le nombre de vols.

Pour le programme Artemis, SpaceX a proposé son vaisseau spatial réutilisable Starship, qui est conçu pour transporter un grand nombre de personnes dans l’espace lointain et atterrir sur des corps célestes ainsi que pour revenir sur Terre.

Au Twitter, a déclaré la société il est «honoré d’aider @NASAArtemis inaugurer une nouvelle ère d’exploration spatiale humaine. » Dans un communiqué, Blue Origin a déclaré que «l’équipe nationale n’a pas encore beaucoup d’informations. Nous souhaitons en savoir plus sur la sélection. » Dynetics n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

La société a soumis son vaisseau spatial Starship à une campagne de test rapide dans ses installations du sud du Texas, lançant des prototypes sans personne à bord à plusieurs kilomètres dans les airs, puis les renvoyant vers un site d’atterrissage.

Jusqu’à présent, tous les véhicules d’essai se sont écrasés dans une série de boules de feu qui ont déclenché des enquêtes supervisées par la Federal Aviation Administration. Mais la société devrait réessayer prochainement avec un véhicule d’essai qui, selon Musk, est équipé de plusieurs améliorations. Et il espère pouvoir faire voler le vaisseau spatial en orbite cette année.

SpaceX était l’un des deux fournisseurs embauchés par la NASA pour transporter ses astronautes vers la Station spatiale internationale. Il a effectué deux missions avec des astronautes l’année dernière et sa prochaine mission devrait être lancée jeudi. Boeing, l’autre société embauchée pour transporter les équipages jusqu’à la gare et en revenir, a trébuché gravement et n’a pas encore effectué de mission d’essai avec des astronautes.

Cette expérience montre pourquoi la NASA est mieux servie en ayant au moins deux fournisseurs sur les grands programmes, ont déclaré des responsables, et la pression sera exercée sur SpaceX pour qu’elle fonctionne. Selon le document expliquant la décision, l’offre de SpaceX «était de loin la plus basse parmi les offrants». La NASA a également apprécié la capacité de Starship à transporter beaucoup de marchandises vers et depuis la surface de la Lune, ce qui, selon elle, «a le potentiel d’améliorer considérablement les opérations scientifiques».

Alors que le contrat couvrira le premier atterrissage humain, Watson-Morgan a déclaré que la NASA « commencera également à travailler immédiatement sur un concours de suivi » pour « fournir des services régulièrement récurrents à la surface lunaire qui permettront ces missions avec équipage sur une base durable. »

Le programme Artemis a commencé sous l’administration de l’ancien président Donald Trump mais a été adopté par l’administration Biden, bien que la Maison Blanche reconsidère le calendrier. Trump avait ordonné que les astronautes atterrissent sur la lune d’ici 2024, un calendrier qui, selon la Maison Blanche, est en cours de révision alors que la NASA travaille au développement de ses fusées et de ses vaisseaux spatiaux. Il travaille également avec le Congrès pour obtenir le financement dont il a besoin.

Pour cet exercice, le Congrès a affecté 850 millions de dollars à l’effort – bien en deçà des 3,3 milliards de dollars que la NASA a déclaré nécessaires pour respecter le calendrier de 2024.

Plus tôt ce mois-ci, l’administration Biden a proposé un Budget de 24,7 milliards de dollars pour la NASA, une augmentation de 6,3% qui comprenait 325 millions de dollars supplémentaires pour le programme Artemis.

L’administrateur par intérim de la NASA, Steve Jurczyk, a salué la demande et a déclaré qu’elle «soutenait le développement de capacités pour une exploration humaine durable et de longue durée au-delà de la Terre, et finalement vers Mars.

Auparavant, la NASA avait promis de faire atterrir une femme sur la lune dans le cadre du premier atterrissage lunaire d’Artemis. Mais dans sa déclaration, Jurczyk a déclaré que l’agence inclurait également le « première personne de couleur»Dans le cadre du programme.

La Maison Blanche récemment nommé ancien sénateur de Floride Bill Nelson (D) pour diriger l’agence. Son audience de confirmation est prévue pour la semaine prochaine et il devrait gagner facilement la confirmation. Pendant son séjour au Congrès, Nelson était un ardent défenseur de l’exploration spatiale et il a volé sur la navette spatiale en 1986 en tant que membre de la Chambre. Si confirmé, il a dit qu’il pousserait pour obtenir le financement dont le programme Artemis a besoin, alors que l’agence réévalue le calendrier de retour des astronautes sur la Lune.

Vendredi également, la Maison Blanche a annoncé qu’elle nommerait l’ancienne astronaute de la NASA Pamela Melroy, colonel à la retraite de l’armée de l’air, comme administratrice adjointe de l’agence spatiale.

En attribuant ces contrats, la NASA a déclaré que Blue Origin et son équipe étaient les plus avancés et lui ont attribué le plus gros contrat, 579 millions de dollars. Dynetics, qui s’associe à la Sierra Nevada Corp., a reçu 253 millions de dollars et SpaceX a remporté 135 millions de dollars.

La défaite est un énorme coup dur à Blue Origin, et à Bezos, qui a longtemps été fasciné par la lune et qui a depuis des années voulu faire partie de l’effort pour y revenir. Il a dit que regarder Neil Armstrong et Buzz Aldrin marcher sur la lune à l’âge de 5 ans était «un moment charnière» pour lui.

Blue Origin a été tangage de son système d’atterrissage, connu sous le nom de Blue Moon, depuis 2017, et Bezos a déclaré qu’il y investirait massivement lui-même. En 2019, Bezos a déclaré que le programme est «tellement ambitieux qu’il faut le faire avec des partenaires. C’est le seul moyen de revenir rapidement sur la lune. Nous ne retournons pas sur la lune pour visiter. Nous retournons sur la lune pour rester.



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