«  Secouer les portes de l’enfer  », par la critique de livre de John Archibald

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Il établit un contraste avec son père, un pasteur méthodiste blanc dont le silence de la chaire pendant les années les plus violentes des luttes pour les droits civiques trouble son fils alors qu’il regarde en arrière du point de vue de la cinquantaine. « Je crois que papa craignait de perdre sa congrégation », écrit Archibald, « qu’il valait mieux avoir une influence subtile que le rejet pur et simple. » Des ministres méthodistes qui parlaient ouvertement de justice raciale ont été envoyés dans de minuscules églises dans des villes éloignées, tandis que son père augmentait régulièrement à travers des affectations dans le nord de l’Alabama à un poste souhaitable à Decatur. Là, il a commencé à prêcher davantage sur les droits civils – des sermons discrets, faisant attention à ne pas s’aliéner les paroissiens qui se considéraient comme de bons chrétiens tout en ignorant ou même en tolérant la terreur policière déchaînée sur les Afro-Américains qui osaient revendiquer leurs droits légaux.

Cela semblait trop peu, trop tard à Archibald à 50 ans, alors que peu de temps après la mort de son père, il relire les paroles mesurées mais accablantes du révérend Martin Luther King Jr. dans «Lettre d’une prison de Birmingham»: «Je sentais que les ministres blancs, les prêtres et les rabbins du Sud seraient parmi nos plus puissants alliés», écrivit King en 1963 (l’année de la naissance d’Archibald). Au lieu de cela «trop. . . ont été plus prudents que courageux et sont restés silencieux.

Quiconque est tenté de conclure avec suffisance que l’hésitation à faire des vagues ou à se faire des ennemis appartient au passé – ou simplement au Sud – sera rapidement corrigé par Archibald: «Vous pouvez le voir aujourd’hui, comme alors, lorsque les manifestants manifestent contre les tirs de la police ou injustice économique ou négligence gouvernementale », commente-t-il. «Les modérés bien nantis appellent à l’ordre, à la paix et à la prudence. . . le silence persiste.

Le révérend Archibald a gardé John dans les écoles publiques de Decatur après leur intégration ordonnée par le tribunal en 1970 et a inscrit son fils pour un pack intégré de louveteaux. «Votre père était du bon côté», a déclaré un ministre noir de Decatur à Archibald, affirmant que l’éducation des Blancs du Sud était aussi importante que l’activisme sur les lignes de front. Archibald n’est pas forcément convaincu. «Mes parents ont martelé dans leurs enfants que tout le monde – tout le monde – avait droit à l’amour, au respect et à la justice que nous tenions pour acquis», écrit-il. «C’étaient des gens de bonne volonté. . . . Et si cela ne suffisait pas? Son livre tente de répondre à cette question.

Au début, il semble étrange que les réflexions d’Archibald sur le silence de son père soient entrelacées avec un souvenir affectueux, souvent très drôle, de grandir en tant que plus jeune de quatre ans dans un clan qui appréciait l’aventure et les activités de plein air – à tel point que «quelqu’un a failli mourir. chacun de nos voyages de camping. Mais ces histoires mettent en lumière la contradiction entre la mise en garde du révérend Archibald concernant le soutien public des droits civils et la leçon qu’il a donnée en privé à ses enfants: «Les grands souvenirs de la vie étaient ceux qui comportaient le plus de risques.» Les souvenirs personnels d’Archibald démontrent de manière vivante les conflits vécus par des personnes enracinées dans des valeurs traditionnelles pendant une période de changement social rapide, lorsqu’une interprétation libérale de ces valeurs offense leur communauté conservatrice

Cela était particulièrement évident après la sortie du frère aîné d’Archibald, Murray, dans les années 1970. (L’homme qu’il a ramené à la maison, qui est devenu son mari en 2013, était un Eagle Scout et un membre de la fraternité qui jouait au football universitaire.) Ses parents ont embrassé Murray sans réserve, mais les sermons de son père se limitaient à des paraboles sur le fils prodigue et l’amour inconditionnel. . Archibald admet qu’il ne parlait plus de son frère gay quand il est allé à l’université: «Je n’ai simplement jamais trouvé de raison d’en parler. . . c’est ainsi que fonctionne le silence, je suppose. Vous trouvez de bonnes raisons, de bonnes raisons, des raisons parfaitement raisonnables de ne rien dire du tout, de défendre la façon dont les choses sont.

Le point d’Archibald n’est pas de nous battre nous-mêmes ou de battre les gens que nous aimons pour les échecs du passé, mais d’apprendre d’eux et de faire mieux. Peu de temps avant sa mort, le révérend Archibald a dit à son plus jeune fils qu’il était fier d’avoir écrit sur l’injustice raciale dans ses colonnes de journaux. «Je me dis que c’est sa bénédiction de dire les choses qu’il n’a jamais été assez à l’aise pour dire», écrit Archibald. «Je pardonne à mon père. Au moins, il considérait tout comme ses voisins et les aidait comme il le pouvait. Je pardonne moins à l’église. »

Archibald a quitté l’Église méthodiste en 2019 après avoir renforcé son interdiction du mariage homosexuel et du clergé gay, comparant amèrement le langage utilisé par les «traditionalistes» avec celui utilisé dans les années 1950 pour justifier le maintien de la ségrégation de l’Église. Murray est resté, choisissant le chemin de leur père pour travailler pour le changement de l’intérieur. Aucune des deux décisions n’a été facile. Le récit honnête d’Archibald sur le parcours difficile d’une famille à travers les révolutions des droits civiques et des droits des homosexuels montre clairement qu’il n’y a pas de décisions faciles – ou de réponses – lorsque l’on est aux prises avec des problèmes de foi et de justice sociale.

Wendy Smithest l’auteur de «Real Life Drama: The Group Theatre and America, 1931-1940».

Secouant les portes de l’enfer

Une recherche de la famille et de la vérité au lendemain de la révolution des droits civiques

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