Saint Patrick s’est-il débarrassé des serpents en Irlande?

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Mais de toutes les traditions et traditions associées à la Saint Patrick, une s’est toujours démarquée: l’histoire de la façon dont Saint Patrick a conduit tous les serpents d’Irlande à la mer.

Selon la légende, l’homme religieux connu sous le nom de Saint Patrick a voyagé d’Angleterre en Irlande pour faire un travail missionnaire au cinquième siècle. Pendant qu’il était là, il a été attaqué par un groupe de serpents. Les serpents sont un symbole du diable dans la Bible chrétienne, donc Saint Patrick a nettoyé l’île d’Émeraude du «mal» en chassant tous les reptiles sans pattes qu’il pouvait trouver dans l’océan.

C’est un conte fantaisiste, mais cela pourrait-il être vrai? Après tout, l’Irlande est l’un des rares endroits au monde où les serpents ne peuvent être trouvés dans la nature.

«La première chose dont vous devez vous souvenir, c’est que l’apparence de l’Irlande aujourd’hui n’est pas celle qu’elle a toujours eue», déclare Jacquelyn Gill, écologiste de la période glaciaire à l’Université du Maine.

Il y a environ 24 000 à 27 000 ans, toute l’île d’Irlande était couverte de glace. Tout comme l’Écosse, le Pays de Galles et la majeure partie de l’Angleterre. Ce qui signifie non seulement qu’il n’y avait pas de serpents en Irlande, mais qu’il n’y avait pas grand-chose d’autre.

Alors que le monde se réchauffait et que les glaciers reculaient il y a environ 10 000 à 12 000 ans, les plantes et les animaux ont commencé à recoloniser les îles de l’Europe continentale. Les graines soufflaient au vent sur une zone d’eau appelée la Manche ou étaient transportées par les vagues. Certains animaux ont même pu traverser à la nage, dit Gill. Mais les premiers humains ont également joué un rôle.

«Lorsque les gens ont commencé à s’installer en Irlande, ils ont apporté les plantes et les animaux qu’ils aimaient chasser, manger et planter», dit-elle. «Mais les serpents ne figuraient pas en tête de cette liste.»

Trois espèces de serpents ont réussi à faire le voyage en Grande-Bretagne, y compris un serpent venimeux connu sous le nom de vipère. Mais les eaux froides entourant l’Irlande ont probablement empêché l’un de ces serpents d’atteindre l’île d’Émeraude. Il y a aussi des serpents de mer – des reptiles qui vivent toute leur vie dans l’eau – «mais ils ont tendance à vivre dans des climats beaucoup plus chauds», dit Gill.

Pour faire une histoire courte, Saint Patrick n’avait rien à voir avec l’absence de serpent de l’Irlande.

«Ils se sont heurtés à cette barrière», dit Gill à propos des mers entourant la nation insulaire. «Et ils n’avaient ni ponts, ni bateaux, ni moyen de s’y rendre. C’est pourquoi il n’y a pas de serpents en Irlande. »

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