Roger Federer, après deux chirurgies du genou, a un œil sur Wimbledon

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Lors de son premier tournoi de retour, l’Open du Qatar plus tôt ce mois-ci à Doha, Federer a remporté son match d’ouverture et perdu le suivant. Le lendemain, il s’est retiré d’un tournoi à venir à Dubaï, reconnaissant qu’il avait besoin de plus d’entraînement, à ce stade, que de match play.

« Là [are] des points d’interrogation partout », a déclaré Federer lors d’un entretien à distance avec des journalistes. «Quand vous revenez d’une blessure… le plus grand défi est de vous faire confiance à 100% dans vos capacités de votre corps.»

L’objectif de Federer pour 2021 est de culminer à Wimbledon, le classique sur gazon qu’il a remporté huit fois un record masculin et l’épreuve du Grand Chelem qui lui donne les meilleures chances d’ajouter au record de 20 majors qu’il partage avec Rafael Nadal. Quant à la retraite, Federer n’a pas de date cible. Il mène avec son cœur et entend continuer à jouer, a-t-il dit, aussi longtemps que son corps coopère.

Le fait que le champion suisse se retire en tant que meilleur joueur du jeu dépend de la définition du terme. Rares sont ceux qui contesteraient que Federer est le pratiquant le plus élégant du jeu, maniant sa raquette comme une baguette magique et avec la grâce et la légèreté d’un danseur. Et après plus de 1500 matchs et 23 ans en tant que joueur professionnel, il se plaît toujours à essayer de nouveaux coups sur le court.

À son avis, la mesure de sa carrière ne sera pas son décompte du Grand Chelem. Il a déclaré qu’il n’avait eu aucun problème à voir Nadal égaler sa note de 20 majors en remportant l’Open de France en octobre ou à regarder Novak Djokovic, le mieux classé, tirer à moins de deux en remportant un neuvième Open d’Australie record en février.

« Bien sûr, vous aimez garder tous les records, mais tous les records sont là pour être battus », a déclaré Federer à Doha. Nadal et Djokovic «sont irréels; nous savons tous que. Et j’espère qu’ils continueront. J’espère qu’ils peuvent faire tout ce qu’ils veulent et qu’ils regardent en arrière sans regrets.

C’est ce qu’il souhaite pour lui-même: quitter le jeu sans regrets.

Jusque-là, Federer est motivé par la conviction qu’il a plus à réaliser et plus à expérimenter.

«J’ai juste l’impression que l’histoire n’est pas encore terminée», a-t-il déclaré.

Excellence à quille égale

L’histoire de Federer justifie déjà des volumes.

Son record de match en carrière est de 1243-272 (82%), et il n’a jamais pris sa retraite d’un match en simple. Il a remporté 103 titres de tournoi de 2001 à 2019 et a passé 310 semaines au numéro 1. Et il est l’un des huit hommes à remporter un Grand Chelem en carrière, remportant les quatre tournois majeurs sur dur, terre battue et herbe.

Paul Annacone, qui a entraîné Federer de 2010 à 2013, attribue la longévité du champion suisse à plusieurs facteurs – à commencer par son exceptionnelle coordination œil-main et ses mouvements.

Le tempérament joue également un rôle.

«Il aime le tennis et aime l’environnement», a écrit Annacone dans un échange de courriels. «Il est au sommet du jeu depuis de nombreuses années, et il accepte et apprécie la responsabilité d’être ‘Roger Federer’ – cela semble facile, mais ce n’est pas le cas.

Federer se vante également d’une «production de coups» extrêmement efficace – la capacité de jouer à un niveau extrêmement élevé plus facilement que la plupart des autres – selon Annacone, qui a noté la même qualité chez son ancien élève Pete Sampras, l’idole adolescente de Federer.

« Il ne leur en faut pas beaucoup pour jouer à des niveaux que la plupart des joueurs ne peuvent même pas atteindre », a déclaré Annacone à propos de Federer et Sampras. «Lorsque vous ajoutez [Federer’s] approche pragmatique, les montagnes russes des émotions liées à la victoire et à la défaite ont tendance à ne pas faire surface dans sa vie. Il est assez stable.

Bien que Federer ne se soit pas réjoui des chirurgies du genou de l’année dernière, il a déclaré qu’il pensait que la pause après le martèlement incessant du circuit professionnel était bénéfique et qu’il espérait pouvoir «clouer» jusqu’à la fin de sa carrière, quel que soit le temps passé sans compétition.

Nadal, à 34 ans, et Djokovic, 33 ans, semblent faire un calcul similaire, programmant de manière sélective des tournois afin qu’ils ne concourent que lorsqu’ils sont parfaitement en forme et, au milieu du coronavirus, lorsqu’ils sont parfaitement à l’aise avec les protocoles de pandémie et les voyages internationaux.

Tous les trois se sont retirés du prestigieux Miami Open, qui a débuté cette semaine et est généralement un élément de base de leur calendrier. Federer a tiré sa révérence le 1er mars, suivi de Nadal (blessure au dos) et Djokovic. Serena Williams s’est retirée dimanche, citant les effets de la chirurgie buccale.

Martina Navratilova, qui a remporté 18 titres en simple du Grand Chelem avant de prendre sa retraite à 38 ans, a déclaré qu’elle souhaitait avoir compris plus tôt dans sa carrière la sagesse de prendre de longues pauses de la tournée. La notion de gérer son calendrier afin qu’elle puisse atteindre son apogée pour les événements du Grand Chelem était quelque chose qu’elle n’avait jamais envisagé, mais qu’elle a réalisé plus tard dans sa carrière, en particulier compte tenu du temps qu’il faut pour rebondir après une blessure ou même une interruption de quelques semaines.

«En vieillissant, il faut plus de temps pour atteindre le même niveau», a déclaré Navratilova, un analyste de Tennis Channel. «Si j’avais trois semaines de congé quand j’avais 26 ans, je m’entraînais, je recommençais à m’entraîner, je me suis mis à terre en courant tout de suite au tournoi suivant. Lorsque vous faites la même chose à 36 ans, cela prend juste plus de temps pour retrouver cette sensation. « 

Federer a déclaré qu’en dépit de profiter de son nouveau temps avec ses quatre enfants, il lui manquait sa «deuxième famille», c’est ainsi qu’il se réfère à ses amis et rivaux sur le circuit de tennis, lors de sa mise à pied prolongée.

Pour l’avenir, Federer a déclaré qu’il soupçonnait que son genou déciderait jusqu’où il pourrait prolonger son retour.

Un obstacle majeur

Le problème du genou représente le premier obstacle majeur de la carrière de Federer. Il a subi une chirurgie arthroscopique peu de temps après l’Open d’Australie 2020, envisageant un retour en juin à Wimbledon. La pandémie a sabordé Wimbledon, tandis que des complications physiques ont sabordé le calendrier de Federer.

Il a progressé rapidement au cours des quatre ou cinq premières semaines de formation, a-t-il expliqué. Mais après des promenades à vélo ou des promenades faciles avec ses enfants, son genou droit a commencé à gonfler.

Il n’y avait pas d’autre choix que de subir une deuxième intervention chirurgicale. La décision de faire le travail pénible de réadaptation une deuxième fois n’était pas du tout une décision, a-t-il expliqué, car il voulait pouvoir skier avec sa famille et jouer à nouveau au basket-ball et au football avec ses amis.

Mais il a trouvé que la voie de la récupération était plus difficile après la deuxième intervention, compte tenu de la masse musculaire qu’il avait perdue.

«Je suis parti de zéro», a expliqué Federer, «donc c’était de bas en haut. Je devais retourner à un tournoi. »

Dans le salon des joueurs d’un tournoi à Santiago du Chili, le 10 mars, les concurrents se sont rassemblés autour du grand écran pour regarder Federer disputer son premier match en 13 mois, contre le Britannique Dan Evans. C’était en partie par curiosité, en partie en hommage. Combien de chances y aura-t-il d’étudier la part de Federer? Pour l’utiliser comme un bâton de mesure, comme Federer l’a fait des décennies plus tôt avec Sampras? Apprécier simplement un maître au travail, même s’il travaille plus que d’habitude?

Federer a gagné en trois sets, puis a perdu contre Nikoloz Basilashvili, 38e, en trois sets le lendemain.

Bien qu’il ait reconnu un peu de surprise et de consternation de trouver son épaule douloureuse par la suite, Federer a déclaré que l’expérience était positive. Jouer des matchs consécutifs en trois sets, a-t-il noté, était un «tremplin».

C’était un tremplin pas nécessairement vers un 104e titre de tournoi ou un 21e Grand Chelem, mais vers le sentiment de jouer librement et d’avoir une confiance totale en son corps.

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