Rencontrez Formr, une nouvelle start-up qui crée des meubles à vocation sociale

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Sasha Plotitsa n’était pas l’un de ces titans des affaires qui ont commencé le travail parfait dès la sortie de l’université et ont gravi régulièrement les échelons de l’entreprise. Il a travaillé dans la construction, dirigé un dispensaire de cannabis, inventé un fourre-tout pour les haltérophiles, créé des panneaux en braille et stylisé des intérieurs. Il a également trouvé le temps de faire du bénévolat et s’est assuré de suivre les pratiques de construction écologique. Maintenant, à 50 ans, il a pris des morceaux de chaque travail, compétence et passion et les a cuits dans Pour Monsieur, une petite entreprise de meubles de San Francisco où les matériaux et les fabricants ont une histoire fascinante.

Le nom de l’entreprise d’un an commence par le mot «form» et se rapporte aux personnes anciennement incarcérées embauchées pour produire les pièces à partir de bois anciennement utilisé (réutilisé). Les bureaux, les bougeoirs, les bouts de canapé flottants et les porte-bouteilles ludiques et minimalistes (il y a 12 modèles) se déclinent dans des couleurs originales comme le rose, la chartreuse ou la menthe et portent des noms décalés comme le porte-manteau « HANGover » et l’étagère « SHELFish ». Au prix de 89 $ à 619 $, ils sont fabriqués à la main dans un ancien atelier de réparation automobile de la Hayes Valley à San Francisco, un quartier autrefois sale qui est devenu un quartier branché au cœur de la ville.

Les activités antérieures de Plotitsa se concentraient sur la réussite financière et la réalisation de bénéfices. Mais il a toujours trouvé le temps de redonner aux causes auxquelles il croyait. Il y a quelques années, il a décidé de changer et de se concentrer davantage sur ce genre de travail. « C’est peut-être ma crise de la quarantaine ou comme vous voulez l’appeler, mais je voulais trouver un moyen de faire quelque chose qui me passionne, et qui est de concevoir, et de le combiner avec une mission sociale. Je voulais offrir des opportunités aux personnes qui sortent de prison et commencent une nouvelle vie », dit-il.

Sa petite compagnie se fait remarquer. En juin, West Elm a ajouté Formr à sa Local programme en ligne, qui présente des produits artisanaux et fabriqués à la main par 150 petites entreprises, présentant les conceptions des communautés mal desservies à un public national. « Nous avons adoré le sens des affaires de Sasha et sa façon de raconter des histoires », déclare Larysa Polansky-Hayes, responsable du programme West Elm. « La façon dont il prend ces différents composants et les assemble d’une manière spirituelle et intelligente, il est sur quelque chose. »

L’histoire personnelle de Plotitsa commence en Ukraine. Il avait 7 ans lorsqu’il a quitté Odessa avec ses parents et est venu en Amérique, où la famille s’est finalement installée à San Francisco. Ses parents étaient tous les deux créatifs : sa mère était artiste et jouait du piano, et son père est devenu entrepreneur. Enfant, Sasha aimait dessiner et voulait poursuivre l’art sous une forme ou une autre à l’université. Il dit qu’il a également toujours été « une personne curieuse qui aime expérimenter ». Il a exprimé un intérêt pour l’architecture mais a fini par étudier le design industriel à l’État de San Jose.

Après l’université, il a rejoint une connaissance dans une entreprise d’importation de jumelles de vision nocturne de Russie. Plotitsa a réalisé tous les graphismes, la publicité et l’emballage du projet. « J’étais tout le département artistique. J’ai beaucoup appris », dit-il. Il a passé du temps dans le secteur de la signalétique et dans l’entreprise de construction de son père, aidant à la décoration intérieure, à la spécification des carreaux et des finitions et à l’approvisionnement en matériaux de construction écologiques. Sur les chantiers, dit-il, il a été « époustouflé » par tous les restes de bois et autres déchets qui se sont retrouvés à la décharge.

De 2008 à 2018, il a travaillé dans le secteur des dispensaires de cannabis. Plotitsa a fait en sorte que son dispensaire se démarque du lot. « La plupart des dispensaires avaient l’air mauvais. Ils étaient meublés d’un horrible tapis à poils longs, d’une affiche de Bob Marley et d’un canapé cabossé », dit-il. Plotitsa en a créé un avec un cadre semblable à un spa. Finalement, le dispensaire a été fermé par le gouvernement fédéral, mais pendant qu’il le dirigeait, il a rencontré de nombreuses personnes qui avaient été emprisonnées après avoir été prises avec de la marijuana.

« L’expérience m’a ouvert les yeux sur le fait que cela se produisait dans tout le pays et que les gens sortaient de prison avec un dossier et recommencer leur vie avec de nombreux obstacles et obstacles ce qui a rendu difficile la recherche d’un emploi », explique Plotitsa. « Cela m’a ouvert les yeux sur le concept que des gens comme celui-ci avaient besoin d’un nouveau départ. »

Le problème a résonné chez Plotitsa, qui avait toujours fait du bénévolat une priorité, qu’il s’agisse d’aider les immigrants russes à améliorer leur anglais ou de servir des repas aux sans-abri et aux malades du sida. Aider les autres était une tradition familiale. Ses parents parrainaient souvent des familles d’Odessa à la recherche d’une nouvelle vie, et son père donnait des emplois à des membres de sa famille et à des amis.

En 2018, Plotitsa était prêt pour sa prochaine aventure. Il voulait concevoir des meubles, mais il voulait les produire d’une manière socialement responsable. Il avait déjà esquissé un plan pour récupérer les matériaux de récupération auprès des entrepreneurs. Mais cela ne semblait pas suffisant. Il a cherché sur Google quelque chose pour stimuler son imagination. Ses pensées remontaient à son passé dans le monde du cannabis et aux défis auxquels étaient confrontées les personnes incarcérées. Lorsqu’il s’est rendu compte que les détenus avaient souvent accès à des programmes de menuiserie, son idée a pris forme.

Après plus de deux ans de planification, de conception et de prototypage, Formr était prêt à commencer à embaucher.

Trouver d’anciens prisonniers qui avaient des compétences en menuiserie s’est avéré difficile. Plotitsa a fait des recherches sur environ 50 organisations qui travaillaient sur la réinsertion des personnes anciennement incarcérées. La vie de ces gens était souvent compliquée. Mais la raison de leur incarcération n’était pas quelque chose qu’il a pris en compte lors de l’embauche. « Ce n’est pas à moi de juger leur passé, les raisons pour lesquelles ils ont été incarcérés et les décisions qu’ils ont prises », dit-il. « Ils ont purgé leur peine en fonction de leur peine et ils cherchent à recommencer leur vie. Je veux pouvoir les aider.

Un petit noyau de travailleurs a été formé pour gérer le travail et les responsabilités. Cris Wolf est actuellement l’un des trois employés à temps partiel de Plotitsa. Wolf, 46 ans, a beaucoup bougé quand il était enfant. Mais une chose qui est restée avec lui est le temps qu’il a passé avec son grand-père à Vallejo, en Californie. « Mon grand-père a beaucoup travaillé avec ses mains. C’était Osage donc il m’a appris à travailler avec des matériaux naturels. C’est là que je suis tombé amoureux de ça », dit-il. Wolf a obtenu son diplôme d’études secondaires et a servi dans l’armée, mais il avait des antécédents de traumatisme et de maladie mentale et a fait de mauvais choix. Il a été incarcéré pendant 19 ans, dit-il, « pour avoir pris la vie de quelqu’un ».

«J’ai été libéré dans le cadre d’un programme conditionnel qui m’aide à surveiller ma maladie mentale et à m’assurer que je poursuis ma thérapie et que je me protège», explique Wolf. Il a vu une annonce sur un site Web d’emploi pour un menuisier et a noté que l’entreprise avait embauché des personnes qui avaient été incarcérées. « Si quelqu’un veut me donner une chance, alors c’est ce type », dit-il. « Alors j’ai postulé et ça a fini par marcher. »

Wolf dit parfois qu’il est fatigué et qu’il ressent de la pression pour faire avancer les choses. «Mais la plupart du temps, c’est un travail vraiment satisfaisant, et j’adore rentrer chez moi et avoir l’impression d’avoir accompli quelque chose et fait quelque chose de beau», dit-il.

L’idée de recycler les débris de construction s’est également avérée un peu plus difficile que Plotitsa ne l’avait prévu. Certaines entreprises hésitaient à ajouter une autre étape dans leur flux de travail de construction. Une personne qui s’est inscrite était Dmitry Shapiro, qui avait rencontré Plotitsa par l’intermédiaire de leurs enfants. Shapiro, 47 ans, est chef de projet chez CB Construction, une entreprise spécialisée dans les projets résidentiels haut de gamme à San Francisco.

« Ça fait mal de jeter tout ce bois merveilleux qui existe depuis 100 ans », dit Shapiro. Plotitsa marque souvent de vieilles poutres en séquoia et d’autres matériaux des projets de rénovation de Shapiro, puis ses employés enlèvent les clous et les vis du bois et le nettoient.

Shapiro dit que même s’il pensait que la proposition commerciale de son ami était cool, il était d’abord sceptique quant à son projet d’utiliser des travailleurs anciennement incarcérés. «Cela me semblait un peu risqué», dit-il. « Mais il a trouvé des mecs assez stellaires, alors il semble le faire fonctionner. » (Le premier employé de Plotitsa était en fait une femme.)

Plotitsa savait que les meubles eux-mêmes devaient être fonctionnels et originaux pour attirer l’attention des acheteurs. Il se concentre sur des pièces plus petites qui rendent la vie à la maison plus confortable, organisée et joyeuse. « Cool », par exemple, est une étagère qui contient et affiche des lunettes de soleil près d’une porte d’entrée. Le bureau mural « UnderSTUDY » contient un ordinateur et est suffisamment petit pour créer un espace de travail dans des espaces restreints. Le « overLap » a de la place pour un ordinateur portable et du café et dispose d’une rainure pour un téléphone. Quand ce n’est pas un bureau, ce peut être une table d’appoint.

Il a fixé une date de lancement au 11 mars 2020, un choix peu propice, alors que le monde commençait à se fermer à cause du coronavirus. Mais il avait au moins deux bonnes choses pour lui : il fabriquait des meubles à petite échelle adaptés aux personnes travaillant à domicile, et ils étaient vendus en ligne.

Les trois premiers mois semblaient sombres. En moins d’une semaine, il y avait une commande d’abri sur place. Il a dû mettre en congé son seul employé. « Dans la semaine qui a suivi l’ouverture, j’ai pensé à fermer », dit-il. Avec le soutien et les encouragements de sa famille, cependant, il est allé de l’avant. Après quelques démarrages et arrêts, il a rouvert le 17 juin 2020, et a fonctionné en continu depuis lors.

Plotitsa et sa femme, thérapeute, ont deux enfants. « J’ai la chance que ma femme soit le principal soutien de famille en ce moment et j’ai son soutien », dit-il. «Ça n’a pas été facile pendant le covid. Ce n’est pas bon marché de faire vivre une entreprise et de payer un salaire équitable aux gens à San Francisco.

« Beaucoup de clients ont été enthousiasmés par la mission et ont acheté des meubles parce qu’ils sont satisfaits de cet achat », ajoute-t-il. « C’est une priorité tout autant que la conception elle-même. »

Sa liste de souhaits pour l’avenir comprend des emplacements de vente au détail, l’ajout de technologies pour permettre le recyclage d’autres types de matériaux de construction et le franchisage du modèle commercial.

La partie la plus difficile de son travail, dit-il, est de trouver et de conserver des employés. « Il est parfois difficile d’avoir la tête froide, comme lorsqu’un employé ne se présente pas et qu’il y a des commandes à remplir », explique Plotitsa. « Puis, le lendemain, vous recevez un appel de West Elm. C’est tumultueux, mais c’est aussi exaltant et excitant. Construire des relations avec ses employés au-delà du simple fait d’être un patron est quelque chose qu’il s’efforce de réaliser chaque jour. « Je veux les soutenir dans leur vie », dit-il.

Il a adapté son style de travail avec Wolf et d’autres employés, qui ont souvent de nombreuses insécurités. « J’essaie de les soutenir et de les soutenir et d’être optimiste et positif sur le travail qu’ils font », dit Plotitsa. « Je ne suis pas le meilleur communicateur, mais j’ai appris à être meilleur. J’apprends aussi des choses de Cris, et il essaie de communiquer avec moi sur les préoccupations qui le concernent.

Jura Koncius couvre les intérieurs et le style de vie pour The Post.

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