‘Red Island House’, par la critique de livre d’Andrea Lee

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Le protagoniste de «Red Island House» est – comme Lee elle-même – une femme afro-américaine mariée à un Italien et vivant en Italie. Les vacances fictives de Shay plusieurs fois par an avec son mari, Senna, dans une maison flamboyante qu’il avait construite sur une plage de Madagascar. Là, elle observe et interagit avec un grand nombre de personnages, certains européens, beaucoup d’autres africains.

Son rôle assigné de «châtelaine d’un palais de plaisance néocolonial» la gêne, car cela sent la présidence d’une plantation dans l’avant-guerre du Sud. Universitaire de formation, Shay tente de maintenir la distance d’un anthropologue par rapport à l’étrange société dans laquelle elle est périodiquement plongée. Néanmoins, sur une période de deux décennies, elle est enchantée et finalement repoussée par l’environnement magnifique et inquiétant de ce coin reculé de l’Afrique.

«Red Island House» ressemble à une collection d’histoires courtes, chacun des 10 chapitres détaillant un épisode brûlant, le plus souvent un choc de personnalités se déroulant dans ce qui aux yeux des Occidentaux ressemble à un paradis tropical. Un fil conducteur important est la prise de conscience croissante de Shay du «pouls de magie noire caché sous la peau des événements» à Madagascar.

Dans le premier chapitre, elle découvre que la nouvelle maison construite par Senna n’a pas été correctement baptisée par un rituel local et qu’elle est donc sous un mauvais sort. Les relations tendues entre la famille et le personnel en témoignent, tout comme la désintégration du rapport conjugal entre Shay et son mari chaque fois qu’ils y restent.

Pour rétablir l’harmonie de la maison, Shay se tourne finalement vers Bertine la Grande, une servante qui devient son amie proche et qui la présente à un chaman capable de dissiper le mauvais juju. Lee n’écrit pas de réalisme magique en soi – elle évoque un lieu où le pouvoir de la superstition domine toujours.

Shay se rend compte que sa «position lâche articulée» et son «regard avide et non protégé» la distinguent immédiatement des habitants auxquels elle ressemble autrement. Elle en vient à constater que trop d’étrangers arrivent à Madagascar cherchant à exploiter sa population et ses ressources naturelles, et sa propre compassion et imagination sont souvent insuffisantes pour intervenir avec succès dans les souffrances d’un certain nombre de Malgaches qu’elle apprend à connaître.

Quittant Madagascar pour retourner en Italie, Shay a toujours l’impression «qu’une porte se ferme sur une autre dimension». Enseignant la littérature afro-américaine dans une université de Milan, elle comprend les règles et s’appuie sur les paramètres fixes des responsabilités professionnelles. Comment se fait-il que parmi les visages blancs, elle soit à l’aise, mais quand dans sa maison de vacances africaine, elle a du mal à comprendre les gens de couleur qui l’entourent?

Dans l’un des meilleurs chapitres, Shay doit présider un repas de famille qui est une version déformée du vénérable film de 1967 «Devinez qui vient dîner». Plutôt qu’un couple d’Américains métis faisant à la fois l’objet de fascination et de peur, c’est à cette occasion un gros Français d’âge moyen, Gilles, et la jeune prostituée malgache avec qui il a pris pour son séjour d’un mois dans une suite qu’il loue de Senna dans une aile de la maison. Shay devrait-elle refuser de partager une table avec cette jeune femme? Peut-elle fermer les yeux sur la réalité du tourisme sexuel dans le pays qu’elle visite régulièrement?

Alors qu’elle parvient à naviguer ce soir-là, Shay rumine de plus en plus les innombrables péchés dont elle se croit complice en continuant à séjourner à Madagascar. Finalement, elle ne peut revenir que dans ses rêves. Mais en vieillissant, son mari préfère y vivre, profitant du pouvoir que sa richesse lui confère. Cette fracture culturelle particulière s’avère difficile à combler pour le couple.

Le talent prodigieux de Lee pour la description physique la pousse à abuser de certains points, et quelques passages de «Red Island House» ressemblent à une copie tirée d’un magazine de voyage haut de gamme. Se dirigeant le long d’une route malgache, Shay observe: «De chaque côté d’une haute crête se détachent des déclivités vertes qui coupent des bosquets denses, couronnés de flambeaux de fleurs rouges et suspendus de lianes géantes portant des gousses de la longueur d’un bras d’homme. En outre, parce que l’histoire est racontée dans des histoires autonomes, «Red Island House» a moins de pouvoir propulsif que le roman émouvant de Lee de 2006, «Lost Hearts in Italy».

Mais ce sont des critiques insignifiantes d’un récit magnifique que seul Lee aurait peut-être pu construire – une tentative ambitieuse d’utiliser la fiction pour explorer la réalité d’un monde fracturé par la race et la classe, et divisé entre les nantis et ceux qui n’ont pratiquement rien. -all.

Clare McHughest l’auteur du roman «A Most English Princess».

Maison de l’île rouge

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