Rappelez-vous quand la haute culture était vénérée? «Le monde libre» de Louis Menand m’a rendu nostalgique.

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Qu’on le veuille ou non, la réalité est que le travail créatif – en gros, l’art – a tendance à mieux survivre aux années que la théorie ou la critique. Ainsi, parmi les sujets de «Le monde libre», nous récitons toujours celui d’Allen Ginsberg «Hurler»(Ou du moins son ouverture,« j’ai vu les meilleurs esprits de ma génération détruits par la folie »), vénérer les peintures de Robert Rauschenberg et Jasper Johns, et chanter avec le hit parade des Beatles. Un seul vers de la pièce de Jean-Paul Sartre, «No Exit» – «L’enfer est les autres» – a survécu à l’intégralité de son traité existentialiste, «Être et néant. »

Tout doit passer, comme le chantait George Harrison. Mais ne pouvons-nous pas parfois les ralentir un peu? Une fonction du journalisme littéraire devrait être exactement ce que Menand fait dans «Le monde libre»: nous rappeler à quel point nous avons oublié ou négligé à cause de notre amnésie culturelle généralisée. Prenons «l’imagination libérale»: grâce à Menand, les lecteurs en sauront au moins un peu à ce sujet.

À leur tour, certains lecteurs plus âgés peuvent voir dans Menand – et je l’entends comme un compliment – le dernier avatar de Will Durant. Durant «L’histoire de la philosophie»(1926) et«L’histoire de la civilisation»(11 volumes, la plupart co-écrits avec son épouse, Ariel Durant) visaient à présenter les réalisations intellectuelles, politiques et artistiques du passé au grand public. Les livres étaient populaires et extrêmement instructifs, mêlant en douceur biographie, analyse et anecdote. C’est aussi la formule de Menand, avec l’ajout d’une finition brillante de magazine New Yorker. Alors que Durant était parfois caca-caca par le prétentieux en tant qu’intermédiaire et facile, il a néanmoins amené l’histoire à une vie vivante et a rendu les idées complexes compréhensibles.

Jusqu’au dernier tiers du XXe siècle, l’éducation signifiait en gros la familiarité avec le meilleur de ce qui avait été écrit ou pensé, découvert ou imaginé, peint ou composé. Les classiques, en d’autres termes, les hauts lieux. Dans ma propre enfance, des adultes étaient encore envoyés pour suivre des cours de l’école internationale par correspondance, des hommes et des femmes qui travaillaient se dépêchaient de suivre des cours du soir après le souper, et «30 jours pour un vocabulaire plus puissant»De Wilfred Funk et Norman Lewis a atteint la liste des best-sellers. La haute culture comptait. Leonard Bernstein a enseigné l’appréciation de la musique à la télévision, Clifton Fadiman a partagé son enthousiasme contagieux pour les grands livres dans « Le plan de lecture à vie», Le Dr Bergen Evans a discuté de l’utilisation de l’anglais dans une émission radiophonique hebdomadaire intitulée« Words in the News ».

Aujourd’hui, nous sommes susceptibles de rejeter tout cela comme une approche désuète, voire antiquaire, de ce que signifie être éduqué. Penser que les gens ont jadis examiné des livres, griffonné sur des cartons de trois sur cinq, écrit des papiers et rendu hommage à ce que Yeats a appelé les «monuments de l’intellect sans âge». Quelle naïveté! En 2021, en revanche, le passé – ce réservoir apparemment inépuisable de connaissances, de culture et de réalisations humaines – est trop souvent dépeint comme rien de mieux qu’un vil puits d’iniquité. Avec un sentiment suffisant de notre propre supériorité, nous minimisons les réalisations réelles de nos ancêtres pour nous attarder sur leurs échecs moraux. Attendez que nos petits-enfants nous rejoignent. Les bons historiens, comme Menand et Durant, cherchent à comprendre et à interpréter; ce ne sont pas des chasseurs de sorcières et de grands inquisiteurs.

Appeler quelqu’un de «cultivé» de nos jours implique de la passivité et une bizarrerie déconnectée. L’activisme – que ce soit en ligne ou dans la rue – définit notre propre époque délicate, dont Marx a fourni la devise: «Les philosophes n’ont interprété le monde que de diverses manières. Le but, cependant, est de le changer. Dans ce cas, pourquoi s’embêter avec les philosophes? Et en ce qui concerne l’interprétation du monde, Facebook, Instagram et Twitter peuvent certainement le faire pour nous. Qu’a-t-il besoin de plus?

Aristote, le maître de la mesure et de la nuance, croyait que tous les hommes (et femmes) de par leur nature désirent savoir. Pourquoi donc? Parce que connaître les choses n’est pas seulement utile aux humains, c’est une source de plaisir. Mélanger les demi-vers de Pope et Keats, même un peu d’apprentissage est une joie éternelle. Et un réconfort aussi. Au milieu du fanatisme et du chaos, je trouve une lueur de réconfort simplement en me remémorant le titre d’un vieux livre de George Saintsbury: « La paix des augustans: un aperçu de la littérature du dix-huitième siècle comme lieu de repos et de rafraîchissement. » Comme il est agréable d’écouter le pontificat du Dr Johnson! Comme la prose d’Addison est apaisante! Le kilométrage peut varier.

Bien que plus engagé que reposant, «The Free World» de Menand est comparativement divertissant, même au sous-sol de l’étrange factoïde. Le compositeur avant-gardiste John Cage était – qui savait? – un expert en champignons et a en fait gagné un jackpot de quiz-show en identifiant 24 variétés d’une sous-espèce particulière. Henry James – et je suppose que vous ne le verrez pas venir – était l’écrivain James Baldwin le plus admiré. Simone de Beauvoir est diplômée deuxième en philosophie de la Sorbonne – derrière la penseuse religieuse radicale Simone Weil. J’adore savoir ou être rappelé de choses comme ça.

La lecture de Menand a déclenché ces réflexions décousues et quelque peu pessimistes. Le passé, en fait, a-t-il toujours de l’importance comme à l’époque de Will Durant? De quelle manière? «The Free World» présente un long tour panoramique d’une ère qui change de paradigme, mais nos jeunes tournés vers l’avenir s’en soucieront-ils? Bien que le livre puisse gagner des prix, comme celui de Menand « Le club métaphysique, »Il peut encore être secrètement, si injustement, bâillé comme rien d’autre que – ho hum – histoire ancienne.

Michael Dirdaexamine des livres pour Style tous les jeudis.

Le monde libre: l’art et la pensée pendant la guerre froide

Farrar, Strauss et Giroux. 880 p. 35 $

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