Pourquoi l’impact de «  Long Covid  » pourrait survivre à la pandémie

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1. Quels sont les maux?

Des données émergent sur l’étendue, la fréquence et la durée des affections – allant de légèrement gênantes à incapacitantes – qui apparaissent ou persistent quatre semaines ou plus après une infection par le SRAS-CoV-2. La fatigue, l’essoufflement, les douleurs thoraciques, les troubles cognitifs, y compris le «brouillard cérébral» et les douleurs articulaires sont des problèmes fréquemment rapportés, souvent suffisamment graves pour affecter la qualité de vie. Des dysfonctionnements d’organes spécifiques ont également été signalés, touchant principalement le cœur, les poumons et le cerveau, même parmi ceux qui n’avaient pas de symptômes visibles pendant la phase aiguë. La plupart des symptômes longs de Covid ne semblent pas mettre la vie en danger. Mais une étude portant sur 1250 patients dans le Michigan – qui avaient été suffisamment malades pour être hospitalisés – a révélé que 6,7% étaient décédés dans les 60 jours suivant leur sortie et 15,1% avaient dû être réadmis, ce qui suggère que les effets peuvent être graves pour certains.

Nous ne le savons pas encore car Covid-19 est une nouvelle maladie. Les risques peuvent varier entre les patients hospitalisés et non hospitalisés et être influencés par la gravité de la maladie, l’âge, le sexe, la race, le revenu et les conditions médicales sous-jacentes. Les chercheurs n’ont pas étudié suffisamment de patients sur une période suffisamment longue pour évaluer la gamme complète des effets à long terme – ce que les médecins appellent les séquelles post-aiguës, ou PASC – quelle proportion de patients en souffrira, ou pour combien de temps. Les premiers résultats et la demande de cliniques spécialisées pour aider les survivants à faire face aux poumons cicatrisés, aux lésions cardiaques chroniques, à la fatigue post-virale et à d’autres conditions débilitantes indiquent une prévalence significative.

3. Quelles sont les estimations?

L’Office of National Statistics du Royaume-Uni a estimé en décembre que, parmi les personnes testées positives pour Covid-19, environ 1 personne sur 5 présentait des symptômes pendant cinq semaines ou plus, et environ 1 personne sur 10 présentait des symptômes pendant 12 semaines ou plus. En novembre, avant que l’Angleterre ne connaisse une forte poussée hivernale, quelque 186000 survivants de Covid vivaient avec des symptômes qui persistaient pendant 5 à 12 semaines, sur plus d’un million de cas connus. Une petite étude de l’Université de Washington a rapporté des symptômes persistants jusqu’à neuf mois après un épisode aigu de Covid-19. Une étude beaucoup plus vaste portant sur près de 240000 patients atteints de Covid-19 a révélé qu’un sur trois avait reçu un diagnostic neurologique ou psychiatrique dans les six mois suivant l’infection.

4. Covid-19 est-il définitivement responsable de ces symptômes?

Pas nécessairement. Une difficulté est de déterminer quelles conditions sont directement liées à une infection antérieure par le SRAS-CoV-2 et ce qui pourrait survenir par hasard ou être déclenché par le stress et l’anxiété induits par une pandémie. Une étude menée auprès d’agents de santé d’un hôpital suédois a comparé les symptômes persistants de ceux qui s’étaient rétablis d’un Covid-19 léger au moins 8 mois auparavant et de ceux qui n’avaient jamais attrapé le coronavirus. Parmi les personnes infectées, 8% ont signalé des symptômes persistants causant des perturbations modérées à marquées de leur vie professionnelle, contre 4% dans le groupe non infecté. Les incertitudes sur la maladie post-Covid ont parfois conduit à ce que les soi-disant long-courriers décrivent comme des gaz médicaux par des professionnels de la santé qui ne prennent pas leurs plaintes au sérieux, surtout si le patient est une femme.

5. Quelles sont les implications plus larges?

Certains chercheurs affirment que la pandémie peut entraîner une série de problèmes à long terme, tels que le syndrome de fatigue chronique, également appelé encéphalomyélite myalgique ou EM, la démence, la maladie de Parkinson, le diabète et l’insuffisance rénale. Les heures de travail réduites signalées chez 68,9% des patients atteints de Covid de longue durée indiquent que la pandémie nuit à la productivité du travail. Avec 136 millions de cas de Covid dans le monde, même une petite part de débilité à long terme pourrait avoir d’énormes conséquences sociales et économiques. Et ceux-ci seront amplifiés si les gens finissent par endurer des années ou des décennies d’invalidité liée au coronavirus.

6. D’autres virus provoquent-ils une maladie prolongée?

Oui. Les syndromes post-viraux surviennent après de nombreuses infections virales, y compris Rhume, la grippe, le VIH, la mononucléose infectieuse, la rougeole et l’hépatite B. Le diabète et d’autres conséquences à long terme ont été observés chez des survivants du syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS), qui est causé par un coronavirus apparenté. Une étude canadienne a révélé que 21 travailleurs de la santé de Toronto présentaient des symptômes post-viraux jusqu’à trois ans après avoir attrapé le SRAS en 2003 et étaient incapables de retourner à leur travail habituel. Certaines personnes hospitalisées pour le SRAS à Hong Kong avaient encore une fonction pulmonaire altérée deux ans plus tard, selon une étude de 55 patients publiée en 2010. Pourtant, on ne sait pas encore si les leçons du SRAS sont applicables à Covid-19.

Aux États-Unis, le Congrès accorde 1,15 milliard de dollars de financement sur quatre ans aux National Institutes of Health pour soutenir la recherche sur les effets à long terme du Covid-19. La série d’études espère répondre à des questions clés, telles que:

• À quoi ressemble le spectre du rétablissement dans tous les groupes d’âge, et quelle proportion connaît des problèmes à long terme?

• Quelle est la cause biologique sous-jacente de ces symptômes prolongés et comment pourraient-ils être traités et évités?

• Qu’est-ce qui rend certaines personnes vulnérables, tandis que d’autres se rétablissent complètement et rapidement?

• L’infection par le SRAS-CoV-2 déclenche-t-elle des changements dans l’organisme qui augmentent le risque de troubles chroniques affectant le cœur, le cerveau ou d’autres organes?

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