Pourquoi l’eau radioactive du Japon peut finir dans l’océan

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1. D’où vient l’eau?

Un tremblement de terre de 2011, le plus fort jamais enregistré au Japon, et le tsunami qui a suivi ont causé des dommages structurels aux bâtiments du réacteur de Fukushima, à environ 220 kilomètres (135 miles) au nord de Tokyo. Alors que Tepco roule dans l’eau pour garder le carburant et les débris au frais, environ 100 mètres cubes d’eau souterraine s’écoulent quotidiennement et deviennent contaminés. L’eau contaminée est pompée et passe par quelque chose appelé le système avancé de traitement des liquides, ou ALPS, puis stockée dans l’un des quelque 1000 réservoirs sur le site. Le traitement élimine la plupart des éléments radioactifs à l’exception du tritium. Avant d’être libérée, l’eau dite tritiée serait retraitée pour s’assurer qu’elle répond entièrement aux normes de sécurité, selon le ministère de l’Économie, du Commerce et de l’Industrie.

Une forme d’hydrogène qui a deux neutrons supplémentaires, ce qui le rend faiblement radioactif. Il est naturellement produit dans la haute atmosphère et est également un sous-produit courant de la production d’énergie nucléaire. Il a diverses applications, notamment dans la fabrication d’armes nucléaires, en médecine en tant que traceur biologique et dans la production d’articles qui brillent dans le noir comme des panneaux de sortie et des cadrans de montres.

Il peut être cancérigène à des niveaux élevés. Alors que les particules bêta du tritium (celles émises lors de la désintégration radioactive) ont une énergie trop faible pour pénétrer dans la peau, elles peuvent s’accumuler dans le corps si elles sont inhalées ou consommées (généralement via de l’eau contaminée). Pourtant, selon la Commission canadienne de sûreté nucléaire, un être humain aurait besoin d’ingérer des milliards d’unités de becquerels (une mesure de la radioactivité) avant de constater des effets sur la santé. Le réservoir Tepco avec la plus forte concentration a 2,5 millions de becquerels par litre, selon les données du 31 mars. A titre de comparaison, une banane a 15 becquerels et 1 kilogramme (2,2 livres) d’uranium en a 25 millions.

La plupart des centrales nucléaires rejettent de petites quantités de tritium et d’autres matières radioactives dans les rivières et les océans, selon David Hess, analyste politique à la World Nuclear Association, un groupe industriel. Aux États-Unis, de tels «rejets autorisés» d’eau dite tritiée sont effectués «régulièrement et en toute sécurité» et sont entièrement divulgués, selon la Nuclear Regulatory Commission des États-Unis. Les recommandations de la Commission internationale de protection radiologique, qui forment la base des règles à l’échelle mondiale, limitent les déchets radioactifs liquides de sorte que les doses de rayonnement publiques annuelles soient inférieures à 1 millisievert (une unité de mesure de l’exposition aux rayonnements, abrégée en mSv). À titre de comparaison, la World Nuclear Association affirme que le rayonnement de fond dans l’environnement naturel expose généralement les gens à une moyenne de 2,4 mSv par an, tandis qu’une tomodensitométrie du bassin entraîne une dose efficace de 10 mSv.

5. Pourquoi ne pas construire plus de chars?

Tepco, ou Tokyo Electric Power Company Holdings Inc., n’a pratiquement plus d’espace sur le terrain de l’installation. Il a déjà abattu 500 mètres carrés (5400 pieds carrés) d’arbres à côté d’un sanctuaire d’oiseaux pour faire place à environ 1000 réservoirs. Le Japon pourrait s’orienter vers un stockage à plus long terme sur les terres voisines en investissant dans des réservoirs de réserve de pétrole, dont le plus grand peut contenir quelque 2,4 milliards de litres de liquide. Il est peu probable que quiconque veuille vivre longtemps dans les environs de l’usine. Mais cela nécessiterait également une décision politique.

6. Comment pourrait-il être publié?

A déterminer également. Certains experts en sûreté nucléaire à Vienne, où l’AIEA est basée, suggèrent qu’il serait peut-être préférable de pomper l’eau en profondeur au milieu de l’océan plutôt que le long des côtes littorales où la vie marine se reproduit. Cela pourrait être une aubaine pour les climatologues qui étudient la circulation océanique, puisque le tritium a déjà été utilisé comme traceur. La plupart de nos connaissances portent actuellement sur la circulation au niveau de la surface. Moins, c’est savoir sur la mer plus profonde. Certains radiochimistes disent que l’idée a un certain mérite, mais notent que les lois de l’Organisation maritime internationale interdisent le rejet intentionnel de matières radioactives en haute mer – des règles qui ont été créées à la suite de l’immersion de bas niveau russe dans la mer du Japon au cours des années 1990.

7. Qui est contre une libération? Pour ça?

Les groupes de pêcheurs de la préfecture de Fukushima sont fermement opposés, craignant que cela ne ternisse davantage la réputation de leurs prises et affecte leurs moyens de subsistance. (Plus de 20 pays ont encore des restrictions à l’importation imposées après la catastrophe sur certains produits alimentaires japonais.) Les responsables sud-coréens ont également exprimé leur inquiétude quant à un éventuel rejet, bien que les courants océaniques n’apportent probablement aucune eau contaminée près de ses côtes. L’ancien président de Tepco Takashi Kawamura et l’ancien président de l’Autorité de régulation nucléaire Shinichi Tanaka ont tous deux exprimé leur soutien à la libération de l’eau dans l’océan. Le Premier ministre Yoshihide Suga, qui a pris ses fonctions en septembre, n’a pas encore annoncé sa position.

8. Comment la décision sera-t-elle prise?

Un groupe d’experts relevant du ministère de l’Économie, du Commerce et de l’Industrie a proposé de rejeter l’eau dans la mer ou d’en diminuer le volume par évaporation. (Les idées précédentes incluaient l’injection de l’eau dans le sol ou le mélange avec du béton et l’enfouissement.) Une fois que le gouvernement de Suga a choisi une option à poursuivre, Tepco la mettra en œuvre. Le plan final doit également être approuvé par le chien de garde nucléaire du pays. L’Agence internationale de l’énergie atomique a déclaré dans un rapport d’avril qu’elle était prête à apporter son aide.

9. Comment se passe le nettoyage autrement?

Le tremblement de terre du 11 mars 2011 au large de la côte nord-est du Japon et le tsunami qui a suivi ont causé environ 16 000 morts confirmées et d’importants dégâts, y compris les effondrements à Fukushima. Depuis lors, le nettoyage de l’usine progresse régulièrement, ce qui, selon Tepco, prendra 30 à 40 ans de plus. En 2019, le service public a envoyé un robot pour toucher le combustible fondu au bas de l’un des réacteurs pour la première fois – une étape nécessaire vers le développement d’un dispositif pour le retirer et l’éliminer. Un mur de glace et un système de drainage souterrains ont été installés pour réduire de plus de moitié la quantité d’eaux souterraines s’écoulant dans les réacteurs détruits. La vie des agents de nettoyage s’est également améliorée. Un masque mince de style chirurgical est tout ce dont vous avez besoin pour se promener sur la plupart des terrains, par opposition à une combinaison intégrale avec un masque en plastique dur couvrant tout le visage. Les niveaux de rayonnement sur le terrain ont chuté, permettant plus de travail autour de l’usine.

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