Pourquoi le Minnesota fait face à 800 millions de dollars de factures de gaz supplémentaires en raison du gel du Texas en février

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«L’incompétence et le mépris de la réglementation des services publics de bon sens au Texas me font bouillir le sang et m’empêchent de dormir la nuit», a déclaré Katie Sieben, présidente de la Minnesota Public Utility Commission, dans une interview. «Il est exaspérant et scandaleux et totalement inexcusable que le manque de réglementation des services publics au Texas ait cet impact sur le reste du pays.»

Le réseau électrique indépendant du Texas a été paralysé en raison de la forte demande et des conditions météorologiques dommageables après une vague de froid historique qui a frappé les États-Unis pendant le week-end de la Journée des présidents. (John Farrell / Le Washington Post)

Le marché du Texas est si grand – juste derrière celui de la Californie – et son industrie du gaz naturel est si prédominante que lorsque les choses tournent mal là-bas, les impacts peuvent être ressentis dans tout le pays. Et dans un état qui évite la réglementation, la conduite producteurs d’énergie pour réduire les coûts aussi profondément que possible pour rester compétitifs, les choses se sont dramatiquement mal passées la semaine de la Saint-Valentin.

Minnesota les plus grandes compagnies de gaz proposent des plans pour récupérer leurs dépenses en ajoutant un supplément aux factures des clients, que la commission des services publics de l’État devrait d’abord approuver. Normalement, ces ajustements pour tenir compte des prix d’hiver entrent en vigueur en septembre, mais le plus grand service public de gaz du Minnesota, CenterPoint Energy, basé à Houston, dit que le pincement financier est si grand qu’il veut commencer à facturer les clients le mois prochain – et leur facturer près de 9% d’intérêt. jusqu’à ce que les frais extraordinaires soient remboursés.

Dans le même temps, l’entreprise PDG, David Lesar, a assuré les investisseurs que l’entreprise a accès à beaucoup de liquidités et que ses coûts liés aux conditions météorologiques à l’échelle nationale ne sont pas préoccupants.

État après État, de la côte du golfe aux Rocheuses, des Ozarks aux rives du lac Supérieur, les organismes de réglementation des services publics ont lancé des enquêtes sur ce qui n’allait pas et les sociétés gazières ont décidé de répercuter leurs coûts exceptionnels sur les clients. Les enquêteurs disent qu’ils sont à la recherche de preuves de prix abusifs et de manipulation du marché. Dans le Minnesota, où la température est tombée en dessous de moins 20 degrés en février et où à peine un seul client a perdu du gaz ou de l’électricité, les responsables de l’État ont du mal à trouver une solution équitable à la débâcle du Texas.

Prix ​​du gaz dans le Minnesota est passé à 70 fois leur niveau normal, alors que les livraisons à l’État le principal centre commercial a chuté de 39%.

« Je ne pense pas que nous comprenions encore vraiment ce qui s’est passé », a déclaré le sénateur David Senjem (R-Rochester), ancien chef de la majorité de la législature du Minnesota. «J’espère qu’ils se rendent compte qu’ils feraient mieux de rendre leur système un peu plus solide», a-t-il déclaré à propos du Texas. « Malheureux. Vous pourriez utiliser des mots plus forts, mais je ferais mieux de ne pas le faire. Ils se sont fait prendre, et nous aussi, nous l’avons fait.

Senjem a parrainé un projet de loi qui fournirait 115 millions de dollars en fonds publics pour soulager les résidents en difficulté et les petits services publics appartenant à la municipalité. Il a adopté le Sénat et attend une décision à la Chambre. Il a dit qu’il espérait que les fonds fédéraux de la loi américaine sur le plan de sauvetage pourraient également entrer en jeu.

Parmi les quatre principaux services publics de gaz commerciaux qui font des affaires dans le Minnesota, l’attention s’est concentrée sur CenterPoint, car c’est le plus grand, avec 800 000 comptes résidentiels; a poussé le plus agressivement pour le soulagement; et est basé au Texas.

CenterPoint dit qu’il doit imposer un supplément mensuel à ses clients pendant les deux prochaines années pour récupérer les 500 millions de dollars supplémentaires qu’il a dépensés en gaz au cours de cette semaine de février. Un intérêt de 8,75 pour cent serait appliqué sur la surtaxe. Le total, selon l’entreprise, se situerait entre 300 $ et 400 $ par compte résidentiel. Et il souhaite commencer à facturer immédiatement, avant même que la commission des services publics n’ait défini sa position sur ce que CenterPoint appelle «l’événement du marché de février».

Cette approche est similaire aux plans que l’entreprise se prépare apparemment à mettre de l’avant Oklahoma et Arkansas.

«Nous n’avons eu aucun problème de fiabilité concernant la livraison de gaz ici au Minnesota», a déclaré Amber Lee, directrice des affaires réglementaires de la société au Minnesota, lors d’une audience de la commission des services publics. «Et pourtant, c’était un événement extraordinaire.»

Dans un dépôt du 15 mars, CenterPoint a déclaré un soulagement immédiat était nécessaire «Pour assurer la santé financière continue du service public.» Sans cela, a déclaré la société, sa cote de crédit chuterait et sa capacité d’emprunter en souffrirait. Le 9 avril, il a déclaré que le problème était «De la plus grande préoccupation.»

Cela contraste avec le message rassurant délivré par Lesar, le PDG, lors d’un appel aux investisseurs une semaine après la vague de froid.

« Nous pensons que nos facilités de crédit nous fournissent suffisamment de liquidités » pour faire face aux coûts associés au gel, a-t-il déclaré. «Nous engagerons des frais d’intérêts supplémentaires modestes liés à certains de ces coûts excédentaires jusqu’à ce qu’ils puissent être récupérés. Nous considérons cela davantage comme un défi de gestion du fonds de roulement adressable, que nous gérerons notre chemin. »

Il s’est vanté des relations de l’entreprise avec les régulateurs de l’État et a déclaré qu’il s’attendait à ce qu’ils passent pour CenterPoint. «Comme nous l’avons mentionné à plusieurs reprises, nous avons la chance de travailler dans des juridictions réglementaires constructives et nous nous attendons à ce que ces coûts soient recouvrables en temps opportun», a-t-il déclaré.

Cela, a déclaré Sieben, avec la commission des services publics, «est un bon argument pour ne pas tenir compte des frais de portage, n’est-ce pas?

CenterPoint fait valoir que son effort pour un soulagement immédiat est d’alléger le fardeau de ses clients, car plus tôt les 500 millions de dollars seront payés, moins les frais d’intérêt seront élevés. En outre, tout retard aurait une incidence sur sa cote de crédit, ce qui entraînerait des coûts d’emprunt plus élevés qui finiraient par se refléter dans les factures.

Au Minnesota, comme dans les États du pays, les dépenses légitimes des services publics sont répercutées sur les clients. Et la vision ensoleillée de Lesar sur les perspectives de l’entreprise est basée sur l’espoir que les régulateurs seront réceptifs aux plans de CenterPoint.

Ross Corson, un porte-parole de l’entreprise, a écrit dans un e-mail: «Nous nous engageons à faire face à ces coûts extraordinaires d’une manière qui limite l’impact sur nos clients tout en étant financièrement responsable en tant qu’entreprise.»

La deuxième plus grande société gazière du Minnesota, Xcel Energy, souhaite également étaler le recouvrement des coûts sur deux ans – mais a déclaré qu’elle ne facturerait pas d’intérêts, qui, selon elle, s’élèveraient à 24,7 millions de dollars sur les emprunts pour couvrir ses dépenses. La société, basée à Minneapolis, prévoyait des frais d’environ 250 $ par client résidentiel. Minnesota Energy Resources a déclaré qu’il espérerait récupérer environ 225 $ par client. Le plus petit service public commercial, Greater Minnesota Gas, a déclaré qu’il disposait d’un stock suffisant en février et qu’il était en mesure d’éviter le marché au comptant.

Département du commerce de l’État objets à la demande de CenterPoint de commencer la facturation supplémentaire en mai. «Nous avons un processus» qui fixe une date de septembre pour les ajustements, a déclaré la commissaire Grace Arnold. «Nous n’avons pas besoin de faire une exception.»

Elle a dit que son ministère avait l’intention de déterminer si les dépenses du service public étaient raisonnables et si ses préparatifs étaient prudents. Si tel est le cas, dit-elle, il est approprié de répercuter les coûts sur les clients, mais l’analyse «prendra un peu de temps».

CenterPoint conserve une certaine quantité de gaz en stock, en achète avec des contrats à terme et «couvre» davantage – en payant une prime à l’avance pour profiter d’un prix prédéterminé. Mais une partie de ses achats se fait toujours sur le marché au comptant, et il a déclaré que ce montant était plus élevé que la normale en février parce que le temps froid localement a fait augmenter la demande.

Le procureur général de l’État, Keith Ellison, ancien membre démocrate du Congrès, a déposé un réponse fortement critique au plan de CenterPoint.

Il note que sur l’échéancier de paiement de deux ans, les intérêts facturés aux clients s’élèveraient à 60 millions de dollars, «à un moment où beaucoup d’entre eux sont déjà en retard sur leurs factures».

CenterPoint fait valoir que les frais d’intérêt reflètent ses propres coûts d’emprunt de capitaux et qu’il s’agit d’un élément approprié à ajouter à ses factures.

«La société a déjà dû payer la plupart des coûts du gaz naturel à partir de février, mais ces coûts ne seront récupérés que sur une longue période», a écrit Corson. «Jusqu’à ce qu’il soit récupéré, CenterPoint Energy doit financer ces coûts par une combinaison de dette et de capitaux propres. Compte tenu de l’ampleur sans précédent de cet engagement financier, il convient d’inclure les frais financiers. »

Annie Levenson-Falk, directrice exécutive d’un organisme à but non lucratif appelé le Citizens Utility Board of Minnesota, a demandé dans une interview pourquoi CenterPoint n’avait pas fait appel pour des réductions volontaires de la consommation de gaz quand il a vu les prix grimper.

Elle a déclaré que les services publics devraient démontrer pourquoi ils devaient s’appuyer autant sur le marché au comptant. Mais, a-t-elle ajouté, « il n’y a pas moyen de contourner le problème – ce sont des coûts importants que quelqu’un devra encourir. »

Le gaz naturel, cependant, est un «bien essentiel», a-t-elle déclaré, ajoutant que les Minnesotans ordinaires, les dommages collatéraux dans la catastrophe du Texas, sont irréprochables.

«Vous savez, quelqu’un a fait beaucoup d’argent avec les gens qui ont besoin de chauffer leur maison», dit-elle. «Et ce n’est pas juste.»

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