Pourquoi devriez-vous connaître Francis Criss, dont le meilleur tableau pourrait être secrètement sur l’angoisse d’être licencié ? Francis Criss savait ce qu’il faisait. La couturière qu’il peignait aussi. Mais cela ne leur garantissait ni l’un ni l’autre un gagne-pain

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Francis Criss a peint « Alma Sewing », un tableau au High Museum of Art d’Atlanta, en 1935, alors que le chômage en Amérique tournait autour de 20 %. C’est une peinture sur l’emploi rémunéré, mais le chômage – le sien et celui d’Alma – était évidemment dans l’esprit de Criss.

La première machine à coudre mécanique avait été brevetée en France cent ans plus tôt — à peu près au même moment où la photographie était inventée. De même que la caméra plongeait les peintres dans une crise existentielle permanente, la machine à coudre provoquait un amer refoulement.

Son inventeur, Barthélemy Thimonnier, a été attaqué à deux reprises par des foules de tailleurs inquiets de perdre leur emploi ; il est mort dans un hospice. Walter Hunt, l’inventeur américain qui a mis au point la prochaine machine à coudre utilisable, a abandonné sa conception lorsqu’il a saisi une horrible fatalité : son invention mettrait des milliers de tailleurs et de couturières au chômage.

Vous ne pouvez pas arrêter le progrès, cependant. Cent ans plus tard, les appareils photo et les machines à coudre étaient tous deux omniprésents et le monde s’était dûment adapté.

Criss (1901-1973) est né en Angleterre dans une famille juive qui a déménagé à Philadelphie à l’âge de 4 ans. En 1925, il s’installe à New York, où il contribue à développer un style connu sous le nom de « précisionnisme » – un idiome qui cherchait à correspondre aux réalités impersonnelles de l’ère de la machine. Les précisionnistes ont représenté des choses réelles (trains, silos, usines, machines et gratte-ciel) dans un style plat et abstrait qui, comme un objectif de caméra, était aussi neutre que possible.

Les images précisionnistes étaient presque toujours dépourvues d’êtres humains. Mais Criss était capable, comme cette image spectacles, de la peinture dans une veine plus intime. En 1934, deux ans après avoir fait sensation au Whitney Annual, il obtient sa deuxième bourse de voyage : cette fois, pour étudier la fresque en Italie. La dépression mordait durement et en Europe, le fascisme était ascendant. Criss a regardé attentivement la peinture de la Renaissance mais aussi les paysages urbains hantés et oniriques de Giorgio de Chirico, et sous le charme de de Chirico, il a peint un paysage urbain italien intitulé «Fascisme. « 

Après son retour en Amérique, il peint Alma à sa machine à coudre – son plus beau travail.

À première vue, la peinture est une étude de sang-froid. Le grand mannequin à gauche et le beau visage d’Alma sont présentés de profil parfait. Le sens de l’ordre renforcé par l’orchestration équilibrée des couleurs (rouge vin pour sa robe et le drap drapé sur le mannequin ; marron pour son visage, le couvercle de la lampe et la table ; bleu pour le rideau suspendu et le ciel reflété dans la lampe chauffante ). La table de travail d’Alma et la machine à coudre reculent selon un angle qui rime avec la jambe droite descendante du mannequin en papier épinglé au mur.

Mais dans toute œuvre d’art véritablement engageante, le « chaos » — comme le pianiste Alfred Brendel a dit – « doit briller à travers le voile de l’ordre. » « Alma Sewing » est en fait plein d’une étrange indiscipline: tissus en désordre, ruban qui pend, cordons électriques qui serpentent, ciseaux jetés. Alma, avec ses grandes mains capables, respire les capacités professionnelles, mais les formes humaines qui l’entourent sont inquiétantes : un mannequin sans tête à la silhouette sombre ; un petit mannequin de papier décousue faisant le cancan ; et, dans le plafonnier de la couturière, un reflet minutieux de Criss lui-même.

Cette image dans l’image rappelle le chef-d’œuvre de Parmigianino au XVIe siècle, «Autoportrait dans un miroir convexe” — une affirmation virtuose du prestige de la création artistique. Mais lorsque vous zoomez de près, le rendu n’est pas réellement déformé comme le dictent les lois de l’optique. De plus, Criss semble dessiner plutôt que peindre, il ne peut donc pas se montrer en train de créer l’image que nous voyons.

Le tout est une énigme. C’est comme si Criss voulait démontrer que sa prémisse sous-jacente – qu’il y a de la dignité, de la sécurité financière et même la promesse d’une harmonie sociale dans le travail qualifié – devenait bancale, décousue et surréaliste sous la contrainte extérieure.

Au cours des années suivantes, Criss a eu du mal à joindre les deux bouts. Il a reçu des peintures murales génératrices de revenus pour la Works Progress Administration, une partie du New Deal qui comprenait un projet visant à garder les artistes au travail. Mais après la guerre, il se tourne vers le commerce. Il a créé des couvertures pour les magazines Fortune et Time et a travaillé pour Coca-Cola. Sa carrière dans le monde de l’art a donc déraillé. Et c’est pourquoi, bien que vous ayez entendu parler des machines à coudre, du magazine Time et de Coca-Cola, vous n’avez probablement jamais entendu parler de Francis Criss.

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Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.

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