Pour les gymnastes Sunisa Lee et Yul Moldauer, Winter Cup est une compétition bienvenue

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Ce week-end à Indianapolis, un groupe de prétendants olympiques américains a enfin la chance de participer à nouveau – beaucoup, pour la première fois en un an – à la Winter Cup.

«Je pense que nous allons tous être assez nerveux», a déclaré Sunisa Lee, 17 ans, qui a aidé les Américaines à remporter la médaille d’or par équipe aux championnats du monde 2019 à Stuttgart, en Allemagne, où elle a également remporté l’argent au sol et le bronze. ses barres asymétriques.

Les championnats du monde 2019 étaient à la fois la soirée de sortie mondiale de Lee et sa dernière compétition, suivis de 16 mois au cours desquels elle et son entraîneur se sont réconciliés sur le fait que les choses n’allaient tout simplement pas se dérouler comme ils le souhaitaient.

Alors que Lee a continué à travailler dans le gymnase, ne pas compétitionner a été difficile.

«Personnellement, j’ai perdu beaucoup de confiance en moi et il a fallu beaucoup de temps pour revenir», a déclaré Lee. «Il y a tellement de choses qui entrent dans la compétition et la notation; il y a beaucoup de choses qui se passent mentalement que les autres ne peuvent pas voir.

La Winter Cup de trois jours, qui doit débuter vendredi avec le premier jour de la compétition senior masculine et qui sera suivie par les femmes samedi, n’aura pas d’incidence directe sur la composition de l’équipe olympique 2021. Les équipes masculines et féminines, limitées à quatre gymnastes chacune, avec une place supplémentaire potentielle pour un spécialiste d’une seule épreuve, seront annoncées à la fin des essais olympiques américains à St. Louis les 24 et 27 juin.

Mais en tant que première compétition de la saison USA Gymnastics 2021, la Winter Cup sera une occasion cruciale pour les gymnastes de se débarrasser de la rouille, d’évaluer leurs progrès et de servir d’indicateur pour qui est sur la bonne voie pour briller aux championnats américains à Fort Worth en juin. 3-6 et aux essais trois semaines plus tard.

La quintuple championne du monde Simone Biles, le plus grand nom du sport, n’est pas en compétition. Le timing ne correspond pas à son calendrier soigneusement tracé, a expliqué l’entraîneur de Biles, Cecile Landi, qui vise le 4 mai pour sa première compétition internationale. Participer à Indianapolis en outre, a déclaré Landi, signifierait trop de semaines d’affilée à travailler sur des routines sur des surfaces dures, ce qui est un risque pour la santé de Biles, à 23 ans, qu’elle et ses entraîneurs ne sont pas disposés à prendre.

Néanmoins, il ne fait aucun doute que Biles, qui a remporté des médailles d’or individuelles au concours général, au saut et au sol aux Jeux olympiques de Rio 2016 et a conduit les États-Unis à l’or par équipe, sera le point d’ancrage de l’équipe olympique américaine à destination de Tokyo.

En plus de Lee, les autres prétendants aux Jeux olympiques de 2021 en compétition samedi incluent les médaillés d’or mondiaux de l’équipe 2019, Riley McCusker et Jade Carey, qui a essentiellement décroché la place supplémentaire en tant que spécialiste des événements. La championne olympique 2016 Laurie Hernandez est également en lice.

Le peloton masculin est dirigé par les médaillés de bronze mondiaux Yul Moldauer, Donnell Whittenburg et Brandon Wynn.

Aucun fan ne sera admis dans le cadre des protocoles de pandémie de l’événement. Les gymnastes sont limités à amener deux parents ou un parent et un conjoint.

Alors que le report d’un an des Jeux de Tokyo a gâché la préparation soigneusement planifiée des athlètes dans tous les sports olympiques d’été, l’impact a été particulièrement important en gymnastique, où la période de compétition maximale est brève, en particulier pour les femmes.

Pour Moldauer, 24 ans, qui tente de se qualifier pour ses premiers Jeux olympiques, le retard lui a donné l’occasion de se perfectionner avant les essais. Cela a également donné à son corps une chance de se remettre des blessures chroniques et de la punition du martèlement quasi constant d’un sport qu’il pratique depuis l’âge de 7 ans.

« Je me sens en meilleure santé que depuis des années », a déclaré Moldauer lors d’un entretien avec Zoom jeudi. «J’ai peut-être 24 ans, mais j’ai l’impression d’avoir 18 ans.»

Pour Konnor McClain, 16 ans, le retard a changé la vie. Elle fait partie de la cohorte des gymnastes féminines soudainement éligibles aux Jeux olympiques de Tokyo car elle remplit désormais les conditions d’âge minimum (avoir 16 ans pendant l’année olympique) mais n’aurait pas été éligible en juillet 2020.

«C’est fou de penser à la façon dont ma vie entière a changé après cette nouvelle [of the Games’ postponement] est sorti », a déclaré McClain.

Pourtant, pour gérer la pression, elle essaie de repousser les notions de qualification pour Tokyo de son esprit et de se concentrer plutôt sur la simple qualification pour les essais. Un objectif plus réaliste, elle et son entraîneur le réalisent, est de rejoindre l’équipe olympique 2024 à l’âge de 19 ans.

Néanmoins, McClain a de quoi être inquiète quant au moment où elle fera ses débuts en compétition en tant que gymnaste senior samedi. Sa dernière compétition de quelque sorte que ce soit était une compétition junior au Canada en mars 2020, donc c’est la plus longue séquence qu’elle soit passée sans concourir depuis qu’elle avait 4 ans. C’est aussi sa première compétition à la télévision nationale.

Parce que plusieurs gymnastes masculins, comme Paul Juda du Michigan, font partie d’équipes universitaires, ils ont eu la chance de concourir ces derniers mois, bien que le score de la NCAA diffère du score international.

Moldauer, le champion américain du concours multiple 2017 dont la carrière à Oklahoma est derrière lui, a dû trouver par lui-même comment simuler la pression de la compétition au cours de mois d’entraînement. Cela se résume à un énorme défi mental, a-t-il expliqué.

« Vous pouvez vous entraîner toute la journée », a déclaré Moldauer, « mais c’est à vous de vous mettre dans cette situation pour que cela ressemble à une rencontre. »

Comme il le fait pour apprendre toute nouvelle compétence, Moldauer l’a décomposée en étapes discrètes et s’est concentré sur les détails. Chaque fois qu’il a décidé que sa séance d’entraînement serait une «compétition», avec des juges imaginaires le marquant, il a commencé par fermer les yeux.

« Vous devez essayer et mentalement … imaginer exactement à quoi ressemblerait l’arène, la couleur des tapis, l’éclairage, les vêtements que portent les juges », a déclaré Moldauer. [You have to] «Mettez-vous vraiment dans cette situation et dites-vous:« Cela compte. Je suis à la Winter Cup, ou je suis aux essais ou je suis aux championnats américains.  »

Vendredi à Indianapolis, après des mois d’attente, Moldauer va ouvrir les yeux et être là.

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