Où sont Duke et le Kentucky? Cette folie de mars, à l’extérieur à la recherche.

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C’est une mauvaise année pour être considéré comme une école d’élite. Indiana, qui vient d’accepter de payer 10 millions de dollars pour abandonner l’entraîneur Archie Miller, est à la maison et regarde un tournoi se jouer dans son état. L’Arizona est absent et espère échapper à une punition majeure de la NCAA. Sur les 20 programmes les plus gagnants de cette saison, seulement sept ont fait leur entrée. Seuls quatre des 10 premiers ont réussi.

Il y avait aussi une poignée de programmes importants qui passaient à peine au-delà du videur. Qu’est-ce qui pourrait mieux illustrer cette merveilleuse saison bancale que d’allumer la télévision jeudi soir, de se rendre compte que les quatre premiers se déroulaient et de voir les géants de l’UCLA et de l’État du Michigan s’affronter dans un jeu de jeu glorifié?

«Je pense que ce sera l’un des meilleurs matches de jeu de tous les temps», a déclaré à l’avance l’entraîneur de l’État du Michigan, Tom Izzo.

Cela s’est avéré être génial – pour UCLA. Les Bruins se sont ralliés pour battre les Spartiates, 86-80, en prolongation. Désormais, les champions nationaux courageux et anonymes à onze reprises espèrent être le dernier vainqueur des quatre premiers à participer à un tournoi animé. Qu’est-ce que cela fait d’eux? Un majestueux outsider?

Cette Big Dance aberrante mérite un titre: «Le tournoi masculin de la NCAA 2021: Requiem for the Blue Blood.» Sans les équipes légendaires qui bogent les projecteurs, nous nous retrouvons avec un medley de mars et une expérience pendant une période de covid-19 où les sports ne dominent pas l’intérêt comme ils le font habituellement. Les cotes d’écoute de la télévision sont destinées à être plus basses et rappelez-vous qu’il s’agit d’une tendance pandémique, et non d’un indicateur automatique que la nation n’adhère pas Gonzaga et Baylor comme favoris. Il aurait été idéal d’avoir aussi la renommée de Duke et du Kentucky, mais si nous aimons vraiment ce tournoi pour son imprévisibilité, la folie devrait faire la différence.

Mitch Barnhart, le directeur sportif du Kentucky et président du comité de sélection du tournoi, a tenté de prévenir tout doute quant à la force des trois prochaines semaines.

«Je pense que si vous avez suivi les tournois, vous avez suivi le basket-ball universitaire, en particulier pendant la saison régulière et les tournois, vous avez vu buzzer-batteurs, les tournois se déroulent, les gens sautent sur le terrain, s’amusent, célèbrent avec les entraîneurs, les célébrations dans les vestiaires », a déclaré Barnhart. «C’est ce que nous avons manqué. Nous avons manqué cela. Il est temps de recommencer. Nous sommes impatients de célébrer avec les jeunes dans le jeu de basket-ball universitaire ici. Ce sera génial. »

Il pourrait y avoir plus en jeu qu’une année aléatoire de qualité inférieure pour la famille royale. L’Arizona, le Kansas et Louisville font partie des grands programmes en attente de nouvelles de sanctions suite à un scandale de corruption. De plus, les équipes qui se sont fortement appuyées sur des super étudiants de première année devraient revoir rapidement leur façon de penser alors que la G League, la Professional Collegiate League et les Overtime entrent dans la compétition pour les blue-chippers, offrant des opportunités à six chiffres et plus d’options pour sauter l’université. . En général, les jeunes ne semblent pas aussi obsédés par les institutions emblématiques. Ils remettent en question les normes, expriment une préférence pour suivre leur propre chemin et révisent l’importance de la tradition dans le recrutement.

Les entraîneurs légendaires ne peuvent pas non plus rester indéfiniment. Jim Boeheim à Syracuse a 76 ans. L’entraîneur K a 74 ans. Roy Williams en Caroline du Nord a 70 ans. Izzo a 66 ans. Heck, Calipari a soudainement 62 ans. Leurs écoles ont quelque chose en commun: l’absence d’un successeur évident dans la famille. Pour aussi attrayants que soient ces emplois, les embauches ne seront pas faciles à faire, pas avec toute la pression, la politique et la sentimentalité impliquées.

Il y a toujours eu cette étrange et excessive exclusivité sur l’élite du sport. La plupart des puristes considèrent que seulement six programmes méritent d’être qualifiés de sang bleu: Duke, Kentucky, Caroline du Nord, Indiana, Kansas et UCLA. Montrez les réalisations comparables ou même plus grandes des autres, et préparez une attaque de «Ouais, mais…» pour le reste de la journée. La noblesse peut se permettre la meilleure sécurité.

Mais même le monde du basket-ball universitaire n’est plus petit. Nous sommes plongés dans une vague actuelle de soi-disant mi-majors (un vrai terme sportif jeté trop vaguement) faisant des tournois profonds et des apparitions au Final Four. Les puissances non traditionnelles issues de grandes conférences, telles que Baylor, se multiplient également.

Ne pas faire l’expérience d’une diversité de favoris a été l’une des grandes déceptions de l’annulation du tournoi de la saison dernière. Baylor, Dayton et Gonzaga allaient probablement occuper trois des têtes de série n ° 1. L’État de San Diego et Creighton ressemblaient à de solides n ° 2. Seton Hall était de retour en grand et aurait pu être aussi haut qu’un n ° 3. Et si votre intérêt nécessite les grands noms, ces écoles ont surtout connu leur saison normale en 2019-2020. Ce tournoi avait tout, sauf pour une compréhension du nouveau coronavirus. Mais le grand affrontement a dû attendre.

Ensuite, les géants n’ont pas fait leur part cette saison. Leurs problèmes étaient plus profonds que la pandémie, mais les luttes contre le virus ont amplifié leurs luttes. À la fin de sa saison, Duke s’est retiré du tournoi ACC en raison de tests positifs.

«Vous devez gagner votre place», a déclaré Krzyzewski mardi dans son émission de radio SiriusXM. «Nous n’en avons pas fait assez, et là à la fin, regardez, il n’y a pas de bon moment pour attraper le virus.»

À Louisville, Mack est devenu introspectif.

«Je pense avoir autant d’humilité que possible pour essayer de comprendre, par exemple, que dois-je faire pour mieux?» il a dit. «Où dois-je évoluer en tant qu’entraîneur? Comment puis-je proposer le meilleur personnel d’entraîneurs qui travaille ensemble pour aider notre équipe à s’améliorer? Je pose ces questions pendant l’intersaison chaque année. Et elles devront probablement être des questions beaucoup plus critiques après cette année. »

Au Kentucky, Calipari est devenu provocant.

« Je ne suis pas satisfait », a déclaré Calipari, dont l’équipe a chuté d’un classement national pré-saison n ° 9 à un dossier misérable de 9-16. C’était sa première saison collégiale perdante depuis 1988-1989, alors qu’il était entraîneur-chef recrue au Massachusetts. «Toute ma mission est maintenant de mettre cela derrière nous. Cela va prendre du temps, mais laissons tout cela derrière nous. Continuons donc à dire: «C’est le Kentucky. C’est une norme. ‘ Il y avait beaucoup de gens heureux là-bas que nous avons eu ce genre d’année. Et tu sais quoi? Hé, profitez de votre temps maintenant. L’année prochaine viendra assez tôt.

En arrière de la ligne, des sangs bleus.

La noblesse ne souffre pas longtemps. Mais au cours des trois prochaines semaines, l’année prochaine semblera si torturément loin.

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