Opinion | L’échec des poursuites contre un journaliste de l’Iowa était une attaque contre le journalisme

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Peut-être qu’il y a eu un moment dans l’histoire des États-Unis où la proclamation en public «Je suis sous presse» a suscité une déférence universelle. S’il y en avait, ce n’est certainement plus le cas.

Sahouri a été jugée pour non-dispersion et ingérence dans les actes officiels dans le cadre de sa couverture de mai 2020 des manifestations pour la justice raciale à Des Moines. Son petit ami de l’époque, Spenser Robnett, a assisté aux manifestations avec Sahouri et a fait face aux mêmes accusations lors du procès conjoint de trois jours de cette semaine.

Tous deux ont été acquittés mercredi après-midi après que le jury a délibéré pendant moins de deux heures. Dans une conversation avec Elahe Izadi du Post, Sahouri a décrit l’affaire comme «une perte totale de temps, d’efforts et d’argent de l’État». Elle était charitable: la poursuite de Sahouri a attaqué l’acte même de témoigner d’événements dignes d’intérêt. En poursuivant l’affaire, John Sarcone, le procureur du comté de Polk, Iowa, a démontré une ignorance du fonctionnement des communautés démocratiques.

Les accusations découlent du chaos entourant les manifestations de George Floyd le 31 mai 2020. En tant que journaliste des tribunaux du registre Des Moines, William Morris c’est noté, les agents ont utilisé le système de sonorisation de leur voiture d’escouade pour émettre un ordre de dispersion à 18h30, bien que les arrestations n’aient eu lieu qu’une heure et demie plus tard près du centre commercial Merle Hay à Des Moines. Les deux accusés ont déclaré au procès qu’ils n’avaient pas entendu l’ordre de dispersion. Mais s’il y avait le moindre doute sur la raison pour laquelle Sahouri était sur les lieux, ses tweets de la soirée – des messages détaillés sur les événements – auraient dû le dissiper.

Dans sa plaidoirie finale, l’avocat de la défense Nicholas Klinefeldt a déclaré: «D’abord et avant tout, Mme Sahouri faisait son travail de journaliste», ajoutant que l’accusation ne prétendait pas que les accusés participaient en tant que manifestants. (Sarcone, cependant, a affirmé que Sahouri et Robnett étaient «une partie des manifestations. ”) Le procureur adjoint du comté, Brad Kinkade, dans sa réfutation, a dénoncé la valeur disculpatoire du journalisme. Si une telle défense était valable, a-t-il soutenu, «elle aurait été incluse dans les instructions au jury. Toute la loi que vous avez est toute la loi nécessaire pour déclarer les accusés coupables.

Pourtant, l’accusation a très certainement vu une certaine valeur dans le journalisme. Pour faire son affaire, il s’est appuyé sur des images d’actualité de Des Moines station KCCI. «C’est presque audacieux d’utiliser la vidéo d’un journaliste pour affirmer qu’un autre journaliste était d’une manière ou d’une autre là-bas illégalement», déclare Maribel Perez Wadsworth, présidente des actualités de Gannett, propriétaire du Des Moines Register. «C’est assez absurde si vous y réfléchissez.»

Selon Wadsworth, Sahouri fait partie des six journalistes du réseau USA Today de Gannett qui ont été détenus ou arrêtés lors des manifestations qui ont suivi le meurtre de George Floyd en mai dernier. «Les autres journalistes n’ont jamais été inculpés ou les accusations ont été abandonnées rapidement après avoir compris qu’il s’agissait de journalistes en activité. Pourtant, le procureur du comté de Polk dans l’Iowa a persisté à porter le cas d’Andrea devant le tribunal », a écrit Wadsworth dans un courriel adressé à ses collègues après le verdict. «Ils ont été enfouis, ils ont été simplement enfouis», a déclaré Wadsworth au blog Erik Wemple, notant que la société avait tenté de faire comprendre aux procureurs «qu’elle était là en mission, qu’elle était là pour faire son travail».

Le traqueur de la liberté de la presse américaine compte 130 arrestations ou détentions de journalistes en 2020; 14 font maintenant face à des accusations criminelles. Sarah Matthews, un avocat senior au Comité des journalistes pour la liberté de la presse, dit que le pouvoir discrétionnaire est intégré aux différents niveaux d’application de la loi, y compris les policiers, les juges et, bien sûr, les procureurs: «Pourquoi les procureurs font-ils cela? C’était la partie la plus troublante pour moi – c’est que les procureurs ont décidé de poursuivre cette affaire et de ne pas abandonner les charges en sachant qu’il s’agissait d’un journaliste pour le registre Des Moines », dit Matthews.

Wesley Lowery, un ancien journaliste du Post qui a couvert de nombreuses manifestations pour la justice raciale, a été arrêté sur le coup en 2014 tout en couvrant les troubles à Ferguson, dans le Missouri, après le meurtre de Michael Brown. Avec Ryan Reilly du Huffington Post, Lowery a été arrêté dans un McDonald’s de Ferguson, bien qu’il ait fallu près d’un an aux autorités pour porter plainte pour intrusion et interférence avec un policier. Les accusations ont finalement été abandonnées près de deux ans après l’arrestation dans le cadre d’un règlement dans lequel les journalistes ont accepté de ne pas poursuivre le comté de St. Louis, dans le Missouri, pour cet incident. L’épisode a été un autre moment pour les dénonciations des défenseurs de la liberté de la presse. Mais: « Personne n’a été plus bouleversé par l’arrestation que moi parce que je voulais écrire des trucs ce soir-là », se souvient Lowery lors d’une interview avec le blog Erik Wemple.

Quelques mois après son arrestation, Lowery a couvert un sit-in de plus de 100 manifestants dans une station-service QuikTrip à Saint-Louis. Les policiers ont dispersé la manifestation avec du gaz poivré et ont procédé à près de 20 arrestations. Le chef de la police de Saint-Louis, Sam Dotson, selon les rapports de Lowery, a utilisé Twitter pour accuser les manifestants d’avoir jeté des pierres sur des policiers. Cependant: «Un journaliste du Post du QuikTrip n’a observé aucun acte d’agression des manifestants envers la police», écrivait Lowery à l’époque.

Rétrospectivement, Lowery dit: «Les déclarations officielles qu’ils ont fournies ce soir-là étaient absolument fausses et la seule raison pour laquelle j’ai pu empêcher ces contre-vérités du Washington Post était que j’étais là», dit Lowery. C’est précisément ce rôle que les autorités du comté de Polk ont ​​ciblé avec la poursuite de Sahouri. En espérant qu’eux et leurs pairs à travers le pays reçoivent le message de mercredi.

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