Opinion | L’ancre de Sinclair exige 20 millions de dollars de la charité pour des allégations de fraude

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Les demandes découlent d’un différend entre Reed Cowan, qui travaille dans une filiale NBC appartenant à Sinclair à Las Vegas, et basée à Toronto. NOUS Charité. En avril 2006, Cowan a perdu son fils de 4 ans, Wesley, dans un accident mortel à la balançoire et a plongé dans le chagrin. Dans un épisode du «Oprah Winfrey Show», Cowan a appris que WE Charity, cofondée par Craig et Marc Kielburger, construisait des écoles au Kenya et a décidé de collecter des fonds pour la cause «afin de transformer la douleur en but», selon la lettre de mise en demeure envoyée au nom de Cowan par le cabinet d’avocats de Las Vegas Reid Rubinstein et Bogatz.

Au cours des deux années suivantes, Cowan s’est rendu au Kenya pour commémorer la construction de l’école au nom de Wesley et tourner des images documentaires de toute l’entreprise.

Des années plus tard, «l’impensable» s’est produit. Fin décembre 2020, Bloomberg Businessweek publié une enquête se nourrir d’un scandale de copinage impliquant WE Charity. L’histoire alléguait que l’organisation s’était livrée à des pratiques manipulatrices concernant ses projets au Kenya, comme avancer lentement sur la construction afin que les groupes de donateurs aient beaucoup de «tâches de bien-être» à accomplir. Bloomberg a rapporté: les plaques de donneur accrochées aux bâtiments devraient être faites de velcro car elles étaient échangées si souvent. » (La charité repoussé les revendications.) La mauvaise presse est arrivée à la fin d’une année au cours de laquelle WE Charity a annoncé qu’elle serait fermer ses opérations canadiennes.

Selon la lettre de mise en demeure, la plaque de Wesley Cowan a été retirée d’une école kényane et remplacée par une autre dédiée à une autre personne. L’organisme de bienfaisance a ensuite rétabli le nom de Wesley Cowan à l’école.

La découverte du changement de plaque a perturbé Cowan. «L’école Wesley Cowan est un lieu si sacré pour M. Cowan qu’elle a été un outil central pour ses médecins dans le traitement de son trouble de stress post-traumatique, qui découle de la mort de Wesley», lit-on dans la lettre de mise en demeure, qui dit que Cowan prévoit d’utiliser «toute l’étendue de la loi pour découvrir chaque [one] des actes répréhensibles de WE afin qu’il puisse comprendre de manière appropriée l’étendue complète de ses dommages. « 

Cowan a témoigné devant un comité parlementaire canadien sur la question et a publié une vidéo sur les réseaux sociaux affirmant que WE Charity aurait dû construire beaucoup plus d’écoles avec l’argent qu’il a aidé à collecter. WE Charity a déclaré au blog Erik Wemple que les quelque 70 000 dollars recueillis par Cowan et sa Wesley Smiles Coalition «ont soutenu la construction de quatre écoles au Kenya et ont contribué à la construction d’une école en Chine et d’une école en Sierra Leone.» Deux de ces quatre écoles au Kenya , dit l’organisme de bienfaisance, avait des plaques.

La première demande dans la lettre de Cowan est un mécanisme de remboursement des dons qui sont allés à la cause de Cowan. D’autres demandent le remboursement des dépenses engagées par Cowan pour se rendre au Kenya et financer un documentaire sur l’entreprise. La demande la plus dramatique est de 20 millions de dollars pour compenser Cowan pour «la destruction de son personnage et sa qualité marchande en tant que journaliste, orateur, cinéaste et auteur». Le raisonnement ici est que Cowan a passé les 15 dernières années à «prêcher» l’histoire de la façon dont il a surmonté la tragédie grâce à WE Charity – une histoire qui, selon la lettre, «est maintenant publiquement connue pour être basée sur des mensonges».

Aussi: Cowan demande que le nom de son fils soit supprimé de tous les bâtiments au Kenya. La violation de cette condition, indique la lettre, entraînera 20 millions de dollars de dommages supplémentaires. Si WE Charity accepte les demandes, Cowan déclare sa volonté de supprimer les publications sur les réseaux sociaux à ce sujet et de refuser les interviews télévisées avec des médias tels que «Dateline NBC, CBS News, Sinclair Broadcasting, Nex[s]tar Broadcasting, CBC et toutes les entrevues imprimées avec Vanity Fair, le New Yorker, le New York Times, le New York Post et Bloomberg, et tout autre média qui demande des entrevues.

Le résultat? «Vous avez une rare chance d’éviter des hauteurs supplémentaires d’infamie publique», lit-on dans la lettre, qui a été signée par l’avocat I. Scott Bogatz et insiste sur le fait que le fait de ne pas répondre dans un délai spécifié entraînerait un litige et un renvoi aux forces de l’ordre.

C’est un peu de stratégie médiatique hardball. Ou de l’avis de l’avocat de WE Charity: «Votre lettre est une extorsion, pas une discussion de règlement.» WE Charity a répondu par une lettre affirmant que l’organisation utilisait les fonds de Cowan aux fins prévues; que NOUS avons enlevé une plaque et nous nous sommes excusés auprès de Cowan pour l’avoir fait; qu’il n’y a aucune base pour les réclamations légales de Cowan; que les 20 millions de dollars ne semblent pas être un «nombre aléatoire», étant donné que les plus récents dossiers financiers de WE indiquent «environ 20 millions de dollars d’actifs nets»; et que l’organisme de bienfaisance «ne peut pas prétendre comprendre pleinement l’importance émotionnelle pour M. Cowan de placer une plaque à la mémoire de son fils sur une école qu’il a aidé à construire au Kenya. Mais cette école est toujours là. Le bien que M. Cowan a entrepris de faire au nom de son fils est en train de se faire. (Cowan a refusé de commenter l’enregistrement. Le blog Erik Wemple a demandé à Sinclair Broadcast Group de commenter mais n’a reçu aucune déclaration.)

En référence aux médias cités dans la missive de Cowan, la réponse dit: «La lettre menace que s’il n’est pas payé, M. Cowan, un journaliste de la télévision, utilisera sa position pour rendre WE Charity infâme.… M. Cowan utilise sa position en tant que journaliste pour indiquer clairement qu’il est capable de donner suite à ses menaces », lit-on dans la lettre, qui est signée par Joseph F. Kroetsch de Boies Schiller Flexner LLP.

Tirer un switcheroo de plaque est contraire à l’éthique et mérite la condamnation que Cowan a adressée à WE Charity. Pourtant, les membres des médias doivent faire très attention à ne jamais utiliser un langage effrayant sur «l’infamie publique», étant donné leur rôle pour faciliter un tel résultat.



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