NASCAR a transformé Bristol en un chemin de terre pour plaire aux fans, nouveaux et anciens

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Après un exploit d’ingénierie audacieux, la Food City Dirt Race de dimanche ne se déroulera pas sur une piste de terre existante. Au lieu de cela, NASCAR a transformé le Bristol Motor Speedway, un ovale en béton à forte inclinaison dans le nord-est du Tennessee, en un chemin de terre temporaire en transportant 23000 mètres cubes d’argile rouge locale et en le plaçant sur le dessus.

C’est un pari audacieux, plein d’inconnues qui en ont fait l’épreuve la plus attendue de la saison de 36 courses. Le plus important d’entre eux: la saleté tassée résistera-t-elle au martèlement de 40 voitures de stock massives qui se bousculent, se cognent et glissent sur ce que le pilote Kevin Harvick appelle «la plus longue course de terre de l’histoire de l’humanité»?

Que la course de 250 tours de dimanche autour de l’ovale de 0,533 mile se révèle être un spectacle à sensations fortes ou un crash-fest rempli de prudence avec seulement quelques voitures à l’arrivée, c’est à deviner. La seule certitude, a déclaré l’ancien pilote Clint Bowyer, qui commentera depuis le stand de diffusion Fox, est l’abondance d’épaves.

«Il va y avoir un carnage, des étincelles, des coups et des coups», a déclaré Bowyer, qui a couru sur la terre en grandissant au Kansas. «Montre-moi une bonne course en terre battue qui n’a jamais eu ça.»

Une image plus nette

La meilleure série de NASCAR a couru sa dernière course sur terre en septembre 1970 au North Carolina State Fairgrounds. Il a été remporté par le septuple champion Richard Petty, qui a remporté 40 de ses 200 victoires record sur terre.

Mais la saleté n’était pas l’image que RJ Reynolds voulait projeter lorsque le géant du tabac s’est engagé en tant que sponsor de NASCAR en 1971 et a procédé à la rationalisation du calendrier, au rehaussement des pistes et au nom de la division supérieure la Winston Cup.

La popularité de NASCAR a décollé au cours des trois décennies suivantes, alimentée par des pilotes charismatiques, des rivalités féroces, des sponsors corporatifs gratuits et un boom de la construction de circuits sur les principaux marchés médiatiques tels que Los Angeles, Las Vegas et Dallas-Fort Worth, avec des suites de luxe, des banquets et des héliports pour les grands rouleaux. Des voies plus petites du sud avec peu de commodités et des tribunes branlantes ont été abandonnées pour faire de la place sur le calendrier.

Cependant, le boom des courses de stock-cars s’est ralenti et s’est arrêté peu de temps après que le magazine Fortune a proclamé en 2005 le NASCAR «le sport qui connaît la croissance la plus rapide en Amérique». Plusieurs pilotes de haut niveau ont pris leur retraite. Le public recherché dans tout le pays a perdu tout intérêt. De nombreux fans de longue date se sont sentis mis de côté, convaincus que NASCAR avait pris leur fidélité pour acquise au milieu de sa course effrénée pour un appel de masse. D’autres ont dit que des voitures plus sûres rendaient les courses ennuyeuses.

Depuis lors, les dirigeants de NASCAR ont tout bricolé, des voitures de course aux règles, en essayant d’inverser la tendance des cotes de télévision et des ventes de billets. À Bristol, où des foules de 150000 personnes à guichets fermés ont envahi les imposantes tribunes à l’apogée du sport, les dirigeants demandent simplement aux fans ce qu’ils veulent.

«Après chaque événement, nous faisons des recherches sur les fans», a déclaré Jerry Caldwell, vice-président exécutif et directeur général de la piste. «Nous demandons aux fans, ‘Quelles autres choses aimeriez-vous voir au Bristol Motor Speedway?’ Le Dirt Racing a toujours été sur cette liste.

Donc, avec la bénédiction de NASCAR, les officiels de la piste ont décidé que leur course de la Coupe de mars 2021 serait sur leur propre ovale recouvert de terre. Bien que la capacité en sièges soit limitée à environ 40000 en raison des protocoles de coronavirus, les billets se sont vendus en quelques jours.

Construire la piste

Chaque piste pavée du circuit de la Coupe NASCAR a sa propre personnalité. Le plus grand et le plus perfide est le Talladega Superspeedway de 2,66 miles, tandis que le Martinsville Speedway en forme de trombone est le plus petit (0,526 miles). Pocono Raceway est un triangle sans deux virages identiques et des parcours sur route en zig et zag.

Les pistes de terre sont une bête complètement différente, avec des personnalités qui changent au cours d’une course. Les pistes de terre sont arrosées avant le départ, pour aider à la traction. Mais ils sèchent tour après tour, et ce qui a commencé comme de la boue collante se transforme en poussière, ce qui rend les voitures plus délicates à manipuler.

Construire et entretenir un chemin de terre exige un mélange de science, d’ingénierie, d’essais et d’erreurs et de savoir-faire à l’ancienne.

Lorsque les responsables de Bristol ont décidé de transformer leur ovale en béton, ils ont visité plusieurs pistes de terre à travers le pays pour apprendre «toutes les nuances derrière la saleté», a déclaré Steve Swift, vice-président des opérations et du développement chez Speedway Motorsports, propriétaire de Bristol. Ils ont également consulté un expert californien connu sous le nom de Dr. Dirt et ont prélevé des échantillons sur 18 sites locaux à la recherche de l’argile rouge native idéale du Tennessee.

Tout compte fait, le travail nécessitait suffisamment de terre pour couvrir un terrain de football de près de 13 pieds de profondeur. Mais comme Bristol est essentiellement un bol, avec une inclinaison de 30 degrés dans les coins, la saleté ne pouvait pas être répartie uniformément comme du glaçage. Le talus était trop raide pour contenir les tracteurs et les niveleuses nécessaires pour étendre et emballer l’argile. La saleté a donc dû être fortement accumulée à l’intérieur de la piste jusqu’à ce que l’inclinaison du virage soit abaissée à 19 degrés – encore extrême pour une piste de terre.

La construction a pris une grande partie de janvier et février, et les responsables de Bristol ont fait la chronique de la transformation sur le site Web de la piste avec des images de drone et une caméra en direct.

Adapter les voitures

Alors que la série Cup de NASCAR a abandonné la saleté il y a un demi-siècle, les pistes de terre sont la pierre angulaire des courses locales sur courte piste dans plusieurs régions du pays, des derniers modèles soulevant de l’argile dans le sud aux gros blocs modifiés dans le nord-est. , aux voitures de sprint dans le Midwest.

C’est sur ces circuits que le l’essentiel de l’expertise dans la préparation des voitures de terre réside. Mais il y a quelques exceptions dans les rangs de NASCAR. L’un est Jeremy Bullins de Team Penske, chef d’équipe de la Ford n ​​° 2 de Brad Keselowski, qui a grandi en travaillant sur des modèles tardifs en Caroline du Nord. Alors que la flotte de Penske se prépare pour la course de Bristol, la perspicacité de Bullins sur les défis de la saleté est essentielle.

Le gros souci est la surchauffe du moteur. Si la piste est trop humide, la boue peut obstruer le radiateur. S’il est trop sec, la poussière peut s’infiltrer dans le moteur.

« La poussière est moins préoccupante que la boue réelle, car elle a tendance à passer », a déclaré Bullins. «Mais si vous remplissez la calandre de boue [and] vous n’apportez pas d’air au moteur, vous avez des problèmes.

Les équipes utiliseront des filtres spéciaux pour se prémunir contre cela. Mais il y a d’autres soucis.

Compte tenu de la probabilité d’un contact intense – encore plus que ce qui est habituel dans les limites étroites de Bristol – les carrosseries des voitures doivent être plus durables dans les endroits clés sans ajouter de poids. Parce que Bristol est une piste courte, les vitesses ne sont pas trop élevées, donc le démolition n’est pas tant un problème de sécurité que c’est un casse-tête coûteux pour les propriétaires d’équipe dont les voitures sont totalisées.

La visibilité est également une question. Les voitures de terre n’ont pas de pare-brise; ils ne sont pas pratiques compte tenu de la quantité de boue et de débris qui volent. Au lieu de cela, les conducteurs placent des couches de plastique transparent sur la visière de leur casque et les arrachent, une à la fois, lorsqu’ils sont tellement recouverts de boue qu’ils ne peuvent pas voir.

Les voitures de la Coupe NASCAR, en revanche, ont des pare-brise mais pas d’essuie-glaces. On ne sait donc pas dans quelle mesure les conducteurs pourront voir si de la saleté s’accumule entre les arrêts aux stands prévus lorsque les membres de l’équipage peuvent arracher les arrachements de pare-brise sales.

«Nous prenons nos voitures de la Coupe qui sont d’énormes voitures asphaltées et essayons de les piloter sur terre battue», a déclaré Bullins. «Vous devez donc penser à toutes les choses auxquelles vous devez penser pour réussir – des choses dont nous n’avons normalement pas à nous soucier – et espérer simplement que vous avez pensé à tous les scénarios possibles.»

L’école de la saleté

Certains pilotes de NASCAR, dont Kyle Larson, Christopher Bell et le coureur de sprint de troisième génération Chase Briscoe, ont été élevés sur des pistes en terre avant de faire le saut vers les voitures de série. Mais rien ne garantit que leur familiarité avec la saleté rapportera des dividendes dimanche.

Les voitures Sprint, avec leurs puissants moteurs (950 chevaux) et leurs carrosseries légères (1250 livres), sont parfaitement adaptées pour rouler sur terre, rapides et agiles dans les virages serrés dans un trafic dense. Les voitures de la Coupe NASCAR sont des monstres encombrants en comparaison, générant 700 chevaux et pesant 3400 livres. Conçus pour la chaussée, ils peuvent dépasser les 200 mi / h sur une longue ligne droite, mais ils ne virent pas aussi bien qu’une voiture de terre spécialement conçue.

« Il a encore beaucoup de puissance, mais c’est juste très lourd », a déclaré Briscoe, le pilote recrue de la Ford n ​​° 14, à propos de la voiture de la Coupe NASCAR. «Il ne veut pas faire ce que vous voulez qu’il fasse [on dirt]. Il faut vraiment malmener la voiture. »

Les pilotes de terre chevronnés auront un avantage dans la «lecture» de la piste. Ils sauront par la couleur de sa surface où trouver la meilleure adhérence – les voies les plus sombres avec plus d’humidité – et pourront anticiper l’évolution de la piste dans 20 ou 50 tours.

«C’est difficile à apprendre du jour au lendemain», a déclaré Briscoe, qui a été parsemé de questions à l’approche de la course de dimanche par Harvick, son coéquipier senior scolarisé sur l’asphalte chez Stewart-Haas Racing.

D’autres pilotes NASCAR avec une expérience minimale de la saleté ont serré dans les tours d’entraînement et les courses sur des pistes de terre dans le Mid-Atlantic pour se faire une idée. Chris Buescher faisait partie des quelques habitués de la Coupe qui ont participé aux Bristol Dirt Nationals le week-end dernier, une série de courses courtes dans des voitures plus légères qui ont également servi de test pour la piste.

«Il y a juste une tonne d’inconnues», a déclaré Buescher par la suite, ne sachant pas s’il avait gagné autre chose que du plaisir de l’expérience. «Ce qui m’a vraiment pris au dépourvu, c’est la quantité de poussière. … La poussière est juste insensée.

NASCAR n’a pas dit s’il prévoyait une autre course de terre la saison prochaine. Mais si la course est bonne dimanche, si les cotes de télévision sont en hausse et que les fans sont heureux, NASCAR peut constater qu’une partie de son avenir emprunte à son passé.

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