Musk monte en flèche tandis que Bezos poursuit dans la nouvelle course à l’espace

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Les courses spatiales sont censées être gagnées dans les laboratoires d’ingénierie ou en orbite. Grâce à Jeff Bezos, le prochain pourrait être remporté dans une salle d’audience ou dans le bureau d’un régulateur. Alors que les entreprises de Bezos prennent du retard sur SpaceX d’Elon Musk dans la course au retour des humains sur la lune et au lancement de services à large bande par satellite, elles ont de plus en plus recours à la politique et les dépôts légaux pour aller de l’avant. Ce n’est pas exactement une nouvelle approche à Washington. Mais si Bezos l’emporte, cela pourrait causer des dommages importants à l’industrie spatiale commerciale américaine, tout comme elle commence à décoller. C’est peut-être difficile à croire de nos jours, mais la National Aeronautics and Space Administration était autrefois connue pour sa vitesse et son efficacité. . En juillet 1962, la NASA a invité 11 entreprises à soumissionner sur le module d’exploration lunaire – ou LEM – qui transporterait des astronautes à la surface de la lune pour la première fois. Peu de temps après, elle a choisi Grumman Aircraft Engineering Corp. (plus tard Northrop Grumman Corp.) pour le contrat. À peine sept ans plus tard, le module était sur la surface lunaire. Depuis lors, malheureusement, le rythme de la NASA a ralenti tandis que les coûts ont grimpé en flèche. En 2007, pour ne citer qu’un exemple, l’agence a autorisé un programme de développement d’une nouvelle combinaison spatiale pour le prochain cycle d’exploration lunaire de l’Amérique. Quatorze ans plus tard, il n’y a toujours pas de nouveau costume. Un récent audit a prédit qu’il n’y en aura pas avant au moins quatre ans. Et le coût ? Environ 500 millions de dollars par poursuite. L’une des principales raisons de ce rythme glacial est que le projet a été réparti entre 27 entrepreneurs distincts. En 2019, Bezos lui-même a offert un assez bon résumé du problème : « Dans la mesure où les grands programmes de la NASA deviennent considérés comme de gros programmes d’emploi, en ce sens qu’ils doivent être distribués dans les bons États où vivent les bons sénateurs, et ainsi de suite. , cela va changer l’objectif. » Au cours de la même conférence, Bezos a prédit que si le concours LEM avait lieu aujourd’hui, les avocats s’aligneraient à côté des ingénieurs. «Aujourd’hui, il y aurait, vous savez, trois manifestations, et les perdants poursuivraient le gouvernement fédéral parce qu’ils n’ont pas gagné. C’est intéressant, mais ce qui ralentit les choses, c’est l’approvisionnement. C’est devenu le plus gros goulot d’étranglement que la technologie. » Il avait raison ! L’année dernière, la NASA a sélectionné trois sociétés – Blue Origin de Bezos, SpaceX et Dynetics Inc. – pour concourir pour un contrat d’atterrisseur pour sa prochaine mission sur la lune, qui devrait atterrir en 2024. L’agence devait sélectionner deux candidats. En avril, cependant, il a annoncé qu’il n’en sélectionnait qu’un : SpaceX. Plutôt que de concéder sa défaite, Blue Origin a déposé une plainte auprès du Government Accountability Office. Lorsque cela a échoué, il a poursuivi la NASA. Alors que le processus juridique traînait en longueur, la NASA a dû interrompre les travaux sur l’atterrisseur lunaire et mettre son calendrier en péril. (Blue Origin n’a pas répondu à une demande de commentaire.) Pourtant, Bezos n’avait pas terminé. Le 25 août, Amazon.com Inc. (dont il est le fondateur et président) a demandé à la Federal Communications Commission de rejeter le plan mis à jour de SpaceX pour une constellation de satellites Internet. SpaceX en a déjà plus de 1 700 en orbite, avec des plans pour jusqu’à 30 000 autres. Ce n’est pas par hasard qu’Amazon a ses propres plans pour les satellites de diffusion sur Internet. Avec peu de chances de rattraper son retard à court terme – aucun de ses orbiteurs n’a encore de date de lancement – ​​Amazon a envoyé une attaque personnelle contre Musk à la FCC la semaine dernière, affirmant que, dans ses entreprises, « les règles sont pour les autres.  » (Amazon a refusé de commenter le dossier.) Il reste à voir dans quelle mesure les régulateurs et les tribunaux seront réceptifs à ces appels. Mais même si Bezos gagne, la NASA ne devrait pas considérer avec bienveillance une stratégie de retour par derrière conçue – du moins en partie – pour ralentir l’innovation et l’exploration par des moyens juridiques. À presque tous les égards, SpaceX est loin devant dans cette course, lançant des fusées toutes les quelques semaines et des contrats d’atterrissage pour envoyer des atterrisseurs sur la lune. Les grandes entreprises aux poches profondes seront toujours tentées de poursuivre plutôt que de rivaliser. Mais Bezos, en tant que l’un des entrepreneurs les plus accomplis de l’histoire américaine, devrait comprendre que le progrès de l’humanité dans l’espace est mieux promu en faisant confiance aux ingénieurs et aux scientifiques – et non aux avocats plaidants. La nouvelle course à l’espace ne fait que commencer. Ce serait dommage de le voir attaché à la rampe de lancement par de la paperasserie.

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