Muriel Jaeger, auteure de science-fiction pionnière, mérite un nouveau look

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Considérez, par exemple, « Le point d’interrogation » et « L’homme aux six sens», Tous deux de Muriel Jaeger. Publié à l’origine en 1926 et 1927 par Leonard et Virginia Woolf’s Hogarth Press, les deux romans sont des œuvres de HG Wellsian d’extrapolation technologique, politique et sociale. Le premier dépeint une utopie socialiste du 22e siècle, et le second retrace la vie d’un «surhomme» défectueux et l’effet de ses pouvoirs sur lui-même et ses proches. Dans les deux cas, l’action est subordonnée à l’argumentation, car les personnages parlent de société, de classe, de sexe et de mariage, de croyance religieuse et d’évolution humaine.

Un tel discours haut d’esprit correspond au propre bagage intellectuel de Jaeger. Née en 1892, elle est devenue l’une des premières diplômées de Somerville, la célèbre université féminine d’Oxford, où elle était une amie proche de Dorothy L. Sayers (qui a consacré son premier mystère Peter Wimsey, « Quel corps?, »À Jaeger). Bien qu’elle ait continué à produire quatre romans d’idées avant sa mort en 1969, aucun des livres de Jaeger n’a gagné un large lectorat, bien qu’ils soient maintenant redécouverts. À juste titre, cette édition de la British Library de «The Question Mark» est présentée par Mo Moulton, auteur de la récente et pionnière biographie du groupe, «The Mutual Admiration Society: Comment Dorothy L. Sayers et son cercle d’Oxford ont refait le monde pour les femmes. »

«Le point d’interrogation» se concentre sur Guy Martin, un employé de banque lésé qui «a toujours cru qu’il aurait pu faire de grandes choses (dont la nature n’était pas précisée) si on lui avait donné sa chance.» À défaut de transformer l’amitié avec une jeune femme aristocratique en quelque chose de plus, un Guy découragé s’endort dans un sommeil mortel, se réveillant finalement dans un avenir socialiste apparemment idyllique. Sa première vue sur Londres du 22ème siècle révèle le flair de Jaeger pour la prédiction:

«Dans un champ voisin, une machine brillante et sans fumée tondait l’herbe à une vitesse étonnante, apparemment sans surveillance, montant et descendant les larges rangées et tournant aux extrémités avec une précision militaire pittoresque.

Outre les tondeuses à gazon autonomes, l’utopie de Jaeger comprend également des hélicoptères de taille personnelle, un peu comme des vélos de covoiturage, des cinémas de réalité virtuelle et des boîtiers d’alimentation de poche, à travers lesquels on peut faire fonctionner toutes sortes d’appareils. Tandis que Guy au commencement oohs et ahs à ce qu’il considère comme un rêve socialiste devenu réalité, Jaeger révèle bientôt que la société s’est divisée en deux classes: les intellectuels et les normaux. Les intellectuels sont logiques, discrets sur le plan émotionnel, friands de débats, créatifs. Les normales, en revanche, sont exubérantes, sensibles aux modes et aux fantaisies, très physiques. Aucune gradation n’existe entre les deux: vous êtes né soit un intellectuel acquéreur de connaissances, soit un normal à la recherche de sensations.

A quelle classe appartient Guy? Il montre à plusieurs reprises une attirance adoratrice et homoérotique pour John, son guide en chef de ce nouveau monde courageux, alors même qu’il reste inconscient, puis dédaigneux, de l’adoration ravie que lui accorde l’Ena normale. Sa rencontre avec un prédicateur charismatique, semblable au Christ, amène Guy à remettre en question la dureté de l’élite, mais pas assez pour initier une révolution. Il est tout simplement trop nébuleux. Au lieu de cela, Jaeger pose l’ennui spirituel d’une civilisation de loisir sans but réel.

L’antipathie marquée de Jaeger pour classer les gens en termes binaires, qu’ils soient sociaux, sexuels ou psychologiques, se poursuit dans «L’homme aux six sens». Le narrateur du livre, Ralph Standring, est riche, indépendant et déterminé à épouser Hilda (dont nous n’apprendrons jamais le nom de famille), principalement, semble-t-il, parce que sa défunte mère le voulait. Mais alors que Ralph vit une histoire d’amour tumultueuse en Italie, Hilda part à Oxford et fait la connaissance de Michael Bristowe.

Michael, il s’avère, possède la capacité de percevoir des objets qu’il ne peut pas voir. Au début, ce talent ressemble à la radiesthésie – le jeune homme sensible peut «sentir» le métal sous terre et même détecter la présence d’un cadavre enterré. Ralph rejette une telle perception extrasensorielle comme étant plus une responsabilité qu’un cadeau, d’autant plus que Michael devient de plus en plus fragile en exerçant ses pouvoirs et en vient à dépendre d’Hilda pour l’amitié, la stabilité et le réconfort.

Michael pourrait-il représenter la prochaine étape du développement de l’humanité? Quel que soit le sacrifice personnel, Hilda se considère obligée de veiller à ce que son sixième sens soit nourri et préservé. Comme dans son premier roman, les personnages principaux de Jaeger sont plus intéressants que sympathiques. Michael dans le besoin vampirique, Ralph snob et pompeux et Hilda de plus en plus fanatique auraient pu sortir d’un drame de placard de Strindberg – trois études sur la torture mutuellement infligée.

Comme «The Question Mark», «The Man With Six Senses» évite non seulement une fin heureuse conventionnelle, mais toute fin claire du tout. Au lieu de cela, Jaeger veut que nous réfléchissions aux questions concurrentes – de la moralité, du progrès social et de l’épanouissement personnel – présentées dans ses romans scientifiques impressionnants, quoique plutôt austères. Heureusement, ces rééditions de la British Library nous donnent une autre chance de faire exactement cela.

Michael Dirdaexamine des livres pour Style tous les jeudis.

Le point d’interrogation

Bibliothèque britannique. Broché, 288 pp.

L’homme aux six sens

Bibliothèque britannique. Broché, 192 pp.

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