Morris Dickstein, critique littéraire influent et intellectuel public, décède à 81 ans

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La cause était des complications de la maladie de Parkinson, a déclaré sa femme, Lore Willner Dickstein. Le Dr Dickstein a enseigné pendant quatre décennies à la City University de New York, où il a fondé le Graduate Center’s Center for the Humanities.

Le Dr Dickstein était à la fois historien de la culture et critique littéraire. Son émergence a suivi l’apogée de l’intellectuel public d’après-guerre, lorsque des poids lourds comme Irving Howe, Irving Kristol et Nathan Glazer se sont battus pour des idées dans des pages de magazines tels que Dissent et Commentary et incarnaient ce que l’écrivain Jonah Raskin décrit comme une «mystique» qui s’étendait bien au-delà du salon et de la tour d’ivoire.

«Nous pourrions rassembler les suspects habituels», a fait remarquer le Dr Dickstein, s’efforçant d’expliquer les forces qui avaient conspiré pour le pousser lui et ses collègues à la marge – «le virage vers la théorie, le jargon, la professionnalisation; le déclin de la centralité de la littérature parmi les arts, suivi du déclin de la culture du livre elle-même; la séparation des universitaires du monde plus large des lecteurs généraux; l’effondrement du journalisme littéraire.

L’Internet était l’un des principaux coupables, a-t-il ajouté, «offrant une distribution mondiale mais substituant les plaintes et les hosannas des lecteurs ordinaires à l’autorité de critiques formés et expérimentés.

Un soi-disant «intelligence libre pensant mais enfant du ghetto», le Dr Dickstein était le fils d’immigrants juifs d’Europe de l’Est. Il a passé son enfance dans le Lower East Side de New York et a finalement étudié à Columbia, à Yale et à l’Université de Cambridge sous la direction des plus renommés de ces penseurs formés et expérimentés – parmi lesquels FR Leavis, Lionel Trilling et Harold Bloom.

Dans ses propres livres et écrits prolifiques, qui ont paru dans des journaux comme le New York Times et des revues telles que Partisan Review, le Dr Dickstein a évité le style hyper-académique qui avait éloigné les lecteurs de la critique littéraire non pas parce que les lecteurs étaient inintelligents, mais parce que les critiques étaient incompréhensibles. (S’exprimant sur l’évolution de sa profession, il a observé avec ironie que «la critique de la critique a maintenant sa propre place confortable.»)

Au lieu de cela, il a cherché à cultiver un style érudit mais accessible aux lecteurs engagés dans le monde de la culture. Contrairement à ses collègues qui maniaient leur stylo comme une perceuse, creusant un trou de plus en plus profond dans un seul sujet d’intérêt raréfié (ou sans intérêt), le Dr Dickstein a fait preuve d’une virtuosité intellectuelle, explorant les œuvres d’écrivains aussi variés que les poètes romantiques anglais et le Beat. Génération. De façon typique, il a établi une connexion inattendue entre les deux groupes.

Le Dr Dickstein a déclaré qu’il était tombé amoureux de poètes romantiques tels que John Keats pour la raison même pour laquelle ils étaient auparavant tombés en disgrâce auprès de TS Eliot et des critiques de son acabit. «Les romantiques étaient considérés comme lâches et indisciplinés dans leur langue, leur morale, leur force urgente de sentiment», a déclaré le Dr Dickstein à Raskin, expliquant les objections. Avec de telles qualités, cependant, dit-il, les poètes l’ont préparé à son étude des années 1960, sujet de l’un de ses livres les plus connus.

« Gates of Eden: la culture américaine des années 60»(1977) était le premier travail majeur du Dr Dickstein, un examen d’une décennie qui, comme il l’écrivait, produisit« l’un de ces changements profonds de sensibilité qui modifient tout le terrain ».

Il a sondé ce qu’il considérait comme l’éclat durable du nouveau journalisme de Norman Mailer, la poésie de Robert Lowell et les romans comiques de Philip Roth dans le commentaire qu’il a levé avec des confessions personnelles. Le livre de Tom Wolfe en 1968, «The Electric Kool-Aid Acid Test», était «incroyablement ennuyeux», écrivit-il. « Je n’en ai traversé que la moitié. »

Le résultat, critique de livre du Times Dwight Garner a écrit en 2009, était «un livre réchauffé par [such] injections de ses propres expériences au cours de la décennie et par sa volonté occasionnelle de tirer de la hanche.

Ce livre, finaliste pour un National Book Critics Circle Award, était une collection d’écrits sur les œuvres d’auteurs tels que John Steinbeck, de cinéastes tels que Frank Capra, de compositeurs dont George Gershwin et de photographes tels que Dorothea Lange. «Ces pièces admirablement écrites», le critique Richard Schickel écrit dans une critique pour le Los Angeles Times, « sont marqués par une générosité d’esprit qui ne se dégrade jamais en querelleur. »

Morris Dickstein est né à Manhattan le 23 février 1940. Il a vécu dans le Lower East Side jusqu’à l’âge de 9 ans, puis a déménagé dans le Queens, où sa mère et son père, venus respectivement d’Ukraine et de Pologne, tenaient un magasin de produits secs. .

Ses parents l’ont envoyé dans une yeshiva, bien qu’il résiste plus tard aux restrictions de la vie orthodoxe. Dans un mémoire, « Pourquoi ne pas dire ce qui s’est passé»(2015), le Dr Dickstein a décrit son évolution personnelle comme une« éducation des sentiments et de l’esprit, un voyage d’un monde à un autre, d’une famille juive immigrée à une société laïque et cosmopolite, un passage à l’âge adulte en une culture qui traversait elle-même des transitions surprenantes qui m’ont inévitablement emporté.

Il a obtenu une bourse pour étudier à Columbia, où il a obtenu un baccalauréat en anglais en 1961. Il s’est ensuite inscrit à Yale, où il a obtenu une maîtrise en littérature anglaise en 1963 et, après des études en Angleterre au Clare College de Cambridge, un doctorat. en 1967. (Le conseiller pour sa thèse, une étude de Keats, était Bloom.)

Le Dr Dickstein a enseigné au Queens College avant de rejoindre CUNY en 1974. Il a pris sa retraite en 2013.

Outre sa femme de 56 ans, de Manhattan, les survivants comprennent deux enfants, Jeremy Dickstein, également de Manhattan, et Rachel Dickstein de Brooklyn; une soeur; et quatre petits-enfants.

Dans sa forme la plus essentielle, le Dr Dickstein a vu sa responsabilité, et celle de tout critique, de révéler la «mer de battage médiatique» sur laquelle il a trouvé de nombreux livres, films et autres œuvres d’art à suivre. « Ce n’est que lorsque vous lisez une critique sérieuse que vous voyez les problèmes en dessous, » il dit au New York Times en 1998. «La critique joue un rôle très important pour garder les gens honnêtes.»

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