Mon conseil aux milliardaires qui veulent acheter un journal

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«Peut-être que je suis naïf», Wyss dit récemment, «Mais la combinaison de donner suffisamment d’argent à un personnel professionnel pour faire les bonnes choses et d’investir pas mal d’argent dans le numérique fera finalement un journal très rentable.

Le fonds spéculatif, Alden Global Capital, en revanche, n’a jamais eu grand-chose à dire sur son intention qui, dans les efforts précédents, équivalait à décapage des journaux pour les pièces. Certaines des histoires les plus tristes sur le déclin du journalisme local sont survenues après la descente d’Alden dans une ville.

Les salles de rédaction coupées jusqu’aux os dans des endroits comme le Denver Post et le San Jose Mercury News ne peuvent plus fournir une couverture médiatique solide à leurs communautés, et il y a très peu de réflexion stratégique sur la façon de rendre les journaux durables dans le futur.

Chez Alden, ce n’est pas une question de journalisme. Tout tourne autour du prochain compte de résultat.

Si Wyss et Bainum réussissent avec leur offre de 680 millions de dollars – qui dépasse celle de 630 millions de dollars d’Alden – ils devraient savoir quelques choses sur la possession d’un journal. Il en va de même pour les investisseurs locaux à qui ils espèrent vendre des journaux Tribune, notamment Orlando Sentinel et Allentown Morning Call.

Je ne suis pas milliardaire et je n’ai jamais rien possédé de plus précieux qu’une maison. Mais je peux revendiquer une certaine expertise. Pendant trois décennies, j’ai travaillé au Buffalo News, alors propriété de l’une des personnes les plus riches du monde, l’investisseur Warren Buffett. Cela comprend les années où j’ai été le premier rédacteur en chef du journal et un dirigeant d’entreprise. (Buffett a vendu tous ses papiers l’année dernière à Lee Enterprises.)

Et quelques années avant de venir travailler au Washington Post en 2016, Jeff Bezos – maintenant la personne la plus riche du monde – a payé 250 millions de dollars pour le journal en difficulté.

Voici donc mes trois meilleurs conseils.

1. Restez en dehors de la salle de rédaction. Et je veux dire, sortie. Complètement sorti. Votre rédacteur est en charge des actualités – qui, malheureusement, incluront inévitablement vous et vos entreprises, et votre famille, et tous les squelettes que vous pourriez avoir dans vos grands placards.

Dès que vous commencerez à bricoler, toute la salle de rédaction, puis le monde entier, le sauront et votre réputation sera abattue. Il en sera de même pour la crédibilité de votre journal qui est son atout majeur.

Je suis sûr que Jeff Bezos n’a pas apprécié la couverture approfondie par The Post des conflits d’Amazon avec ses travailleurs, pas plus qu’il n’était ravi de notre couverture des indiscrétions photographiques qui ont précédé son divorce très public. Mais d’après tout ce que je sais, et tout ce que Marty Baron vient de retirer, Bezos n’a jamais essayé d’intervenir ou de faire pression.

Warren Buffett n’a jamais fait ça non plus. Ceux d’entre nous qui faisaient partie du comité de rédaction savaient certainement quelle était sa politique et quels candidats nationaux il soutenait, mais nous nous sentions libres de faire nos propres appels d’approbation.

2. Ne vous attendez pas à gagner de l’argent de sitôt. Peut-être jamais. Vos objectifs devraient être d’atteindre le seuil de rentabilité et de faire quelque chose de bien pour la société. Même ces objectifs sont nobles dans les journaux locaux d’aujourd’hui, où un modèle commercial autrefois infaillible a été gravement perturbé, comme je l’ai détaillé dans mon livre 2020, « Ghosting the News: Local Journalism and the Crisis of American Democracy. » Buffett lui-même dans un 2019 entrevue avec Yahoo Finance a décrit de manière déprimante comment l’entreprise avait changé au cours de nombreuses décennies: «Elle est passée du monopole à la franchise, puis à la concurrence. . . pain grillé. »

Certains journaux locaux – y compris le Boston Globe et le Minneapolis Star-Tribune – trouvent une voie à suivre qui comprend un riche propriétaire, un journalisme de haute qualité, un lien fort avec le lectorat et un plan numérique intelligent. La poste est financièrement prospère de nos jours, mais c’est en partie à cause d’une stratégie commerciale qui nécessite l’échelle d’un public national ou même mondial – ce à quoi la plupart des journaux régionaux ne peuvent aspirer.

3. Sachez que vous vous êtes acheté un mal de tête permanent. Les organisations de presse posent problème. Ils sont régulièrement poursuivis, à juste titre ou non. Beaucoup de leurs employés sont, par nature, mécontents.

Je me suis souvent demandé si l’un des médecins les plus riches du monde, Patrick Soon-Shiong, avait regretté sa décision d’acheter le Los Angeles Times pour 500 millions de dollars en 2018. Cela a été une lutte, comme le journal lui-même signalé en février:

«Le Times faisait des progrès avec ses objectifs de revenus il y a un an – jusqu’à ce que les craintes concernant la pandémie de covid-19 anéantissent le marché de la publicité. Le Times a également été aux prises avec des troubles internes l’été dernier et un bilan douloureux de son traitement historique de la race dans la salle de presse et ses pages d’actualité. »

Veut-il sortir? Le journal de Wall Street signalé qu’il explorait une vente mais il a rapidement nié. Parce que Soon-Shiong possède une grande partie des actions de la société Tribune, il pourrait bien être la voix déterminante pour savoir si Alden ou les riches l’emportent.

Espérons, malgré les temps difficiles, que Soon-Shiong croit toujours aux journaux.

Parce que voici mon dernier conseil aux futurs propriétaires: par tous les moyens, allez-y et essayez. La mission en vaut la peine.

LIRE LA SUITE par Margaret Sullivan:

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