Marvin Hagler a fait une rupture nette avec la boxe, et c’est pourquoi il n’a jamais eu son dû

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Il avait arrêté Thomas «the Hitman» Hearns un an plus tôt. A forcé son seul battant, Roberto Durán, à plaider notoirement «No más» dans un match revanche. A épinglé la première défaite sur Wilfred Benítez.

Il ne semblait plus qu’un défi, et le monde du combat le réclamait: passer de 147 livres et rencontrer le champion du monde des poids moyens, le merveilleux Marvin Hagler. C’est pourquoi Leonard a invité Hagler à ce qui a été présenté comme un événement caritatif ce soir-là, et pourquoi Hagler a accepté.

Mais avant la fin de la soirée, Leonard, qui des mois plus tôt avait subi une réparation chirurgicale d’une rétine détachée, a choqué le public. Il a annoncé à l’assemblée qu’il ne se battrait plus.

Nous ne saurons peut-être jamais ce que revendiquait Hagler. Mais je sais ceci: il a toujours mérité la plus haute estime, et meilleur que jamais. Il a quitté le jeu comme peu l’ont fait, se déplaçant en Europe et résistant à la tradition des retours sans fin de la boxe, et cela l’a laissé sous-estimé jusqu’à la fin.

Hagler, avec Leonard, Hearns et Durán – les «quatre rois», on les appelait – a dirigé le groupe exceptionnel de combattants dans les années 1980 qui en ont fait la dernière grande décennie du jeu de combat. Il a combattu 67 fois, en a remporté 62, dont 52 par KO, souvent avec sa formidable gauche, sa main dominante. Il a vengé deux de ses trois défaites et a corrigé les deux matchs nuls, dont tous sauf un ont eu lieu au cours des six premières années de sa carrière de 14 ans – et tous ont été très disputés.

Il n’a jamais été assommé. Peu de boxeurs, même les plus grands, sont aussi indemnes. Et permettez-moi de corriger le compte rendu: Hagler n’a jamais été vraiment renversé non plus. Presque aucun boxeur ne peut dire ça.

Mais dans les premières secondes d’un match contre Juan Roldán en mars 1984, Hagler esquiva une main gauche qui frôla le dos de sa caboche rasée. Le pied gauche de Hagler glissa en arrière le long de la toile, et il descendit. C’était une erreur qui a été jugée à tort comme un renversement. Deux rounds plus tard, clairement perturbé, Hagler a envoyé Roldán tentaculaire dans les cordes avec un uppercut gauche. Au 10e tour, l’œil droit de Roldán était enflé et il s’est rendu.

Rares sont ceux qui pourraient résister à la puissance de poussée de Hagler. Il était le plus exposé en 1985, quand il était le vainqueur de ce qui est devenu le combat de championnat en trois rounds le plus furieux. Cette nuit-là, Hearns et lui ont échangé 329 coups de poing, dont 190 ont atterri, avant que l’arbitre Richard Steele ne l’arrête après seulement huit minutes lorsque Hagler a laissé tomber Hearns et Hearns s’est levé trop bancal pour continuer.

Leur premier round, quand ils ont lancé 165 coups de poing, dont ils ont atterri 106, a été immédiatement considéré comme le plus grand round d’ouverture de tous les temps. Leur combat, quelle que soit sa brièveté, a été nommé Combat de l’année.

Leonard était au bord du ring cette nuit-là au Caesars Palace de Las Vegas en tant que commentateur de HBO. Il a joué le même rôle lors des combats ultérieurs de Hagler, y compris en mars 1986, lorsque Hagler a rencontré John Mugabi, qui avait une fiche de 25-0, toutes victoires par KO. Hagler n’a pas pu fixer la date initiale du combat parce qu’il soignait une blessure au dos. Quand ils ont finalement touché les gants, il a fallu un certain temps à Hagler pour revenir à son style dominant qui a finalement submergé ses adversaires. Hagler a finalement arrêté le parvenu à la 11e.

Leonard aurait dit aux passants cette nuit-là qu’il pensait pouvoir battre cette version de Hagler. De retour au Maryland, Leonard a déclaré à WDVM-TV qu’il voulait combattre Hagler alors qu’il avait pris sa retraite pour la deuxième fois depuis 1982.

Hagler a relevé le défi de Leonard et les deux se sont rencontrés l’année suivante, de retour au Caesars Palace. Ils ont partagé une bourse de 23 millions de dollars et Hagler a obtenu 12 millions de dollars.

Hagler était le favori, et la prédiction me semblait juste. Hagler était plus gros, plus fort et toujours plus puissant. Il n’avait pas été oisif. Il était toujours pour les affaires, comme ils aimaient le dire sur le ring. Leonard n’a pas osé frapper avec Hagler. Il avait été bouclé par un partenaire d’entraînement que je connaissais, Quincy Taylor de Dallas. Et coller et bouger, le fort de Leonard, ne semblait pas être un style qui pourrait gagner un combat pour le titre contre un poids moyen qui avait régné de manière incontestée pendant sept ans, la deuxième plus longue emprise de ce genre sur le titre des poids moyens du siècle.

Mais trois tours plus tard, Leonard était Leonard et gagnait les cartes des juges. Hagler ne pouvait pas trouver sa gamme, ne pouvait pas rattraper Leonard. Ce n’est que le cinquième que Hagler a rattrapé Leonard dur. Il l’a fait à nouveau au septième et a entassé Leonard sur les cordes. Les rondes finales étaient principalement des averses de neige de Leonard contre la puissance de Hagler. Et quand les tableaux de bord ont été lus, Leonard en a remporté deux et Hagler un. Le résultat était alors aussi contesté que Hagler-Hearns était un célèbre slugfest.

Hagler a déclaré qu’il avait été volé et a ajouté qu’il ne se battrait plus jamais. Nous avions entendu Leonard dire qu’il avait été fait deux fois seulement pour revenir. Muhammad Ali a démissionné et est revenu. Joe Louis. Jim Jeffries. Ce n’était guère plus que du bavardage – jusqu’à ce que Hagler ne revienne vraiment pas.

Lorsque la mort de Hagler a été annoncée, il avait été un homme de parole. Il a déménagé en Italie (peu de temps après sa première femme, Bertha, a déposé des accusations d’abus contre lui). Il a joué dans quelques films là-bas. Le plus proche qu’il est revenu sur le ring était en tant que commentateur sur une émission de boxe britannique.

Un boxeur ne peut jamais quitter le jeu de combat trop tôt. Un coup de poing, un tour, un combat, une carrière, c’est toujours un de trop. C’est notre sport le plus brutal.

Mais contrairement à Leonard, Hearns, Durán et les autres stars qui ont survécu à cette époque, Hagler s’est retiré de notre connaissance – et a emporté sa grandeur avec lui.

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