Lou Ottens, qui a inventé la cassette et lancé le CD, décède à 94 ans

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Ce dont il se souvenait, ce sont les heures passées à travailler avec la machine avant d’arriver au travail le lendemain matin avec une idée. M. Ottens, responsable du développement de produits à l’usine d’électronique de Philips à Hasselt, en Belgique, a déclaré à son équipe qu’ils devaient développer un appareil audio plus petit, moins cher et plus facile à utiliser que le magnétophone à bobine.

En conséquence, ils ont inventé la cassette, une machine sonore compacte recouverte de plastique qui a aidé à démocratiser la musique, facilitant ainsi l’écoute, l’enregistrement et le partage de chansons pour des millions de personnes. Dans son sillage, M. Ottens est devenu affectueusement connu par ses pairs comme le brillant ingénieur qui – heureusement pour tout le monde – ne pouvait tout simplement pas travailler bobine à bobine.

« La légende qui en est venue, qui n’est bien sûr pas très flatteuse pour Lou, est que la cassette est née de la maladresse d’un homme très intelligent », a déclaré plus tard son collègue de Philips Willy Leenders, dans une interview pour le Documentaire 2016 « Cassette. »

M. Ottens, décédé le 6 mars à 94 ans, a déclenché une révolution sonore avec la cassette compacte, que Philips a dévoilée lors d’une exposition radiophonique à Berlin en 1963. Des milliards de cassettes ont été vendues avant de lancer une autre avancée dans l’électronique, travaillant dans une équipe Philips qui a présenté conjointement le disque compact avec Sony en 1982. L’une de ses filles, Arine Ottens, a déclaré qu’il était décédé dans un centre de soins pour personnes âgées à Duizel, aux Pays-Bas, mais n’avait pas donné de cause.

Avec des cassettes vierges, les auditeurs pouvaient enregistrer leurs chansons préférées à la radio ou à partir de disques vinyles, créant les premières bandes mixtes – sur une bande magnétique littérale – des décennies avant que les listes de lecture numériques ne soient partagées sur des services de streaming tels que Spotify. Les pannes d’Internet n’ont jamais arrêté la musique, bien que les auditeurs aient dû faire face à des problèmes analogiques occasionnels, tels que devoir enrouler la bande avec un crayon lorsque la cassette était bloquée.

Les bandes ont également été utilisées pour enregistrer des messages téléphoniques, des livres, des premières chansons hip-hop et des moments d’inspiration artistique, comme lorsque le guitariste des Rolling Stones, Keith Richards, a frappé somnolent «record» sur son lecteur de cassettes Philips une nuit et s’est réveillé pour entendre «Satisfaction,  » avec «Quarante minutes de moi en train de ronfler.»

La cassette de M. Ottens faisait environ la moitié de la largeur de la cartouche de ruban de RCA, qui avait été lancée en 1958, et fonctionnait à la moitié de la vitesse, nécessitant moins de ruban et réduisant davantage la taille. Pour perfectionner les dimensions du lecteur de cassette, il a fabriqué un bloc de bois qui pourrait tenir dans la poche latérale de sa veste en tweed, expliquant qu’il voulait que le lecteur de cassette ne soit pas seulement portable, mais «de poche».

«On craignait beaucoup que la qualité sonore ne soit mauvaise. C’est comme essayer de peindre un chef-d’œuvre sur un timbre-poste », a déclaré le directeur de« Cassette »Zack Taylor, qui a attribué à M. Ottens un équilibre entre la taille et la qualité.

Dans une interview téléphonique, il a ajouté que M. Ottens avait convaincu les dirigeants de Philips de partager la technologie de cassette de l’entreprise après s’être envolé pour le Japon pour rencontrer Sony, qui a déclaré qu’il se préparait à sortir un modèle rival. Ce faisant, il a aidé à établir une norme uniforme garantissant que les cassettes vendues dans un pays fonctionneraient dans un autre.

«Je peux être crédité pour l’idée et pour un certain nombre d’idées», a déclaré plus tard M. Ottens à propos de la cassette. «Mais les dessinateurs, les concepteurs électriciens et les concepteurs industriels, ils ont fait le travail. Je n’ai rien fait de spécial.

Lodewijk Frederik Ottens est né à Bellingwolde, aux Pays-Bas, le 21 juin 1926. Les deux parents étaient instituteurs et son père a ensuite dirigé le bureau régional de l’emploi à Hilversum, où M. Ottens a grandi.

Enfant, il passait le temps à jouer avec un ensemble de construction de modèles Meccano. Il a progressé vers des bricolages plus avancés à l’adolescence pendant la Seconde Guerre mondiale, construisant une radio pendant l’occupation allemande qui a permis à sa famille de se connecter à Radio Oranje, un radiodiffuseur londonien qui a prononcé des discours de dirigeants politiques exilés tels que la reine Wilhelmine.

M. Ottens a ensuite servi dans l’armée de l’air néerlandaise, bien qu’il ait été stationné au sol en raison d’une mauvaise vue. Il a étudié dans ce qui est maintenant l’Université de technologie de Delft, subvenant à ses besoins en travaillant des demi-journées en tant que dessinateur dans une usine d’équipements à rayons X, et a rejoint Philips après avoir obtenu un diplôme en génie mécanique en 1952.

Deux décennies plus tard, il a été nommé directeur technique de la division audio de Philips. Une équipe de recherche du centre de recherche NatLab de la société à Eindhoven travaillait sur un projet de disque optique lorsque M. Ottens leur a demandé de commencer à développer «une version audio uniquement du disque», selon le livre d’histoire de Robert Barry «Compact Disc». «De toute évidence, ils n’étaient pas particulièrement enthousiastes.»

Comme il l’avait fait avec la cassette, M. Ottens a insisté pour que son équipe rende le disque de plus en plus petit – en un mot, compact. «Il a dit qu’il pouvait et doit être plus petit – il doit avoir la taille et la commodité d’un lecteur de cassettes », a déclaré à Barry l’ingénieur du son François Dierckx.

Le résultat final mesurait finalement 12 cm (4,75 pouces) de diamètre, bien que M. Ottens l’aurait préféré un demi-centimètre plus petit, selon le journal néerlandais. NRC Handelsblad.

Son épouse de 46 ans, Margo van Noord, est décédée en 2002. Outre sa fille Arine, les survivants comprennent deux autres enfants, Nelly et Jan Ottens; quatre petits-enfants; et une arrière-petite-fille.

M. Ottens a pris sa retraite en 1986 et a déclaré plus tard qu’il avait peu d’affection pour les cassettes, alors même que les hipsters et les milléniaux aidaient à relancer les ventes, les labels de musique britanniques lançant une journée internationale du magasin de cassettes – inspirée par le Record Store Day – pour promouvoir le format comme un retour en arrière. alternative au vinyle, aux CD et au streaming.

«La cassette est de l’histoire», a-t-il déclaré au magazine Time en 2013. «J’aime quand quelque chose de nouveau arrive.»

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