L’hélicoptère Ingenuity de la NASA vole sur Mars

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À l’intérieur du centre des opérations aériennes du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie, les ingénieurs ont applaudi lorsque la confirmation du vol est arrivée dans une rafale de données qui a pris environ trois heures pour parcourir les 178 millions de miles de Mars à la Terre.

L’atmosphère dans la pièce est devenue presque vertigineuse lorsqu’une photo prise depuis l’hélicoptère a capturé son ombre au sol, suivie d’une vidéo du vol de l’avion, capturée par le rover Mars Perseverance à proximité.

«Nous pouvons maintenant dire que nous avons piloté un giravion sur une autre planète», a déclaré MiMi Aung, responsable du programme Ingenuity de la NASA, aux occupants de la salle de contrôle de vol, tous masqués pour se protéger contre les coronavirus. «Nous avons volé ensemble sur Mars. Nous vivons ensemble le moment de nos frères Wright.

Elle a ajouté: «Nous ne savons pas par l’histoire ce qu’Orville et Wilbur [Wright] fait après leur premier vol réussi. Mais j’imagine que les deux frères se sont étreints. Eh bien, tu sais, je te serre virtuellement dans mes bras.

Les scientifiques disent que le test réussi pourrait éventuellement aider l’agence spatiale à parcourir plus rapidement Mars à la recherche de signes de vie ancienne.

Pour faire le bref vol, La technologie d’Ingenuity a dû surmonter L’atmosphère ultra-mince de Mars – seulement 1% de la densité de la Terre – ce qui rend plus difficile pour les pales des hélicoptères, qui tournent à environ 2500 tours par minute, de générer de la portance.

C’était un ajout triomphant à la partie principale de la dernière mission de la NASA sur Mars – le rover Perseverance, un véhicule de la taille d’une voiture qui est sur le point d’explorer un cratère qui contenait autrefois de l’eau et pourrait donner des indices sur l’histoire de la planète et si la vie y a jamais existé.

L’ingéniosité, avec quatre pattes grêles et un panneau solaire et coûtant environ 80 millions de dollars, a fait le long voyage vers Mars niché dans le train de roulement du rover.

En hommage aux frères Wright, Ingenuity a un morceau de tissu de la taille d’un affranchissement de l’avion des frères, connu sous le nom de Flyer, attaché à un câble sous le panneau solaire.

Si tout se passe comme prévu, l’hélicoptère pourrait effectuer jusqu’à cinq vols dans les semaines à venir, chacun plus ambitieux les uns que les autres. Le second, par exemple, volerait légèrement plus haut, à 16 pieds, puis horizontalement pendant un peu avant de retourner sur le site d’atterrissage.

Aung lui a dit de faire équipe pour célébrer, pour profiter du moment, mais a ajouté: «Ce n’est qu’un premier vol. Revenons au travail et avons plus de vols. »

Le vol devait initialement avoir lieu la semaine dernière. Mais lors d’un test des rotors de l’hélicoptère, un problème l’a empêché de terminer le test. Les ingénieurs de JPL ont pu diagnostiquer le problème et étaient confiants dans le correctif.

Mais en partant du vol lundi, ils ont dit que tout ce qui était aussi difficile et audacieux pouvait facilement se heurter à des problèmes.

«Nous faisons tout ce que nous pouvons pour en faire un succès, mais nous savons aussi que nous devrons peut-être nettoyer et réessayer», a écrit Aung dans un blog sur le site Web de la NASA avant le vol. «En ingénierie, il y a toujours de l’incertitude, mais c’est ce qui rend le travail sur une technologie de pointe si passionnant et enrichissant.»

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