Les théâtres de DC se tournent vers l’avenir après une année de difficultés

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Malgré avertissements désastreux en mars et avril 2020, alors que la durée de la fermeture était une estimation et que les perspectives pour les chevaliers aux comptes bancaires brillants étaient sombres, de nombreuses compagnies de théâtre ont trouvé le salut dans les dons et l’aide gouvernementale.

Pourtant, selon les chefs de théâtre du district et de la banlieue du Maryland et de la Virginie, même si cette année semble assez stable, une menace plus grande pourrait encore se profiler. Les injections d’urgence d’argent qui ont permis à tant d’entreprises à flot – ainsi que les économies réalisées sur les congés et le transfert de la production artistique en ligne – se dissiperont une fois qu’elles recommenceront à organiser des spectacles pour le public en direct, ce qui pourrait commencer à une échelle significative plus tard cette année.

«Cette année, nous allons tous réussir», a déclaré Paul R. Tétreault, le directeur de longue date du Ford’s Theatre. Mais reconstruire le public et ramener les travailleurs, a-t-il ajouté, prendra du temps, alors que les entreprises devraient commencer à monter des productions live coûteuses, pour montrer leur vigueur artistique continue.

«Nous avons perdu tous nos [ticket] revenus, mais nous avons également perdu toutes nos dépenses », a déclaré Tétreault. «Donc, l’année prochaine, toutes ces dépenses reviendront. Devinez ce qui ne va pas revenir au même rythme? Le revenu. L’année prochaine sera donc le défi financier difficile. »

Gérer une société à but non lucratif – une catégorie dans laquelle tombent pratiquement tous les dizaines de théâtres de la région – est risqué dans les moments les plus calmes. Mais les vicissitudes d’une pandémie traumatisante et imprévisible n’ont pas seulement jeté ces risques en grand relief, elles ont affecté presque tous les aspects du fonctionnement des compagnies de théâtre: de la façon dont elles créent les saisons au processus de répétition en passant par la mise en scène des productions. Ajoutez à cela l’impératif de montrer à une communauté artistique rétive qu’elle écoute les demandes de réforme de ses collègues de couleur, et les preuves constituent une période aussi stressante que celle que le monde du théâtre a connue.

«Je sens que j’ai été surmené, et beaucoup d’organisations l’ont fait», a déclaré Maria Goyanes, directrice artistique du Woolly Mammoth Theatre. Comme plusieurs compagnies, Woolly vise un retour au théâtre en direct cet automne. Le géant des arts de la région, le Kennedy Center, a annoncé le début d’octobre d’une saison 2021-2022 incroyablement ambitieuse qui comprend 12 comédies musicales de Broadway et une attente peut-être trop optimiste d’un public à pleine capacité en masques. (À compter du 1er mai, le district fixera les rassemblements intérieurs à une capacité de 25% ou un maximum de 500 personnes.)

«Je ne sais pas quelle sera notre capacité, ce que dictent les syndicats, et je crains que les gens aient quitté notre industrie», a déclaré Goyanes à propos des plans évolutifs de Woolly. «Je suis assez nerveux à ce sujet, et j’essaie d’être prudent sur le nombre de personnes qui pourraient réellement se présenter.»

Par petits incréments, la communauté prend les premières mesures provisoires vers la réouverture: le 1er mai, la Shakespeare Theatre Company accueillera le public à l’intérieur pour la première fois depuis mars 2020 avec « Cécité, » une expérience au cours de laquelle les spectateurs seront assis par paires isolées à Sidney Harman Hall et écoutent une narration enregistrée au casque. Et le GALA Hispanic Theatre commence jeudi des représentations en direct de «Tia Julia y el Escribidor» («Tante Julia et le scénariste»).

À quel point les temps ont radicalement changé est évident sur le site Web de GALA, où, en espagnol et en anglais, l’organisation présente les preuves de sa conscience de la sécurité, jusqu’aux détails de la ventilation arcanique. «Nous avons installé des filtres à haute efficacité dans notre système CVC nouvellement remanié», dit-il. «Le système HVAC a un filtre HEPA (y compris 20 sous-filtres) avec une cote MERV 14 qui filtre des particules aussi petites que 0,3 microns avec une efficacité d’au moins 99,97%.»

« De toute évidence, la question de la sécurité était une grande partie de la conversation », a déclaré Abel Lopez, directeur de production associé de GALA. La mise en ligne, a-t-il déclaré, se résumait également à une volonté de donner un emploi aux acteurs et aux designers dans la seule entreprise de la ville pour un public hispanophone. « Le fait que nous soyons le seul match en ville a rendu la responsabilité de le faire plus importante », a-t-il déclaré.

Dans les conversations avec les dirigeants de plus d’une douzaine d’entreprises de toutes tailles, ce qui est ressorti a été une réaffirmation de faire les choses en direct et en personne comme leur principale directive. Certaines présentations numériques au cours de la dernière année se sont révélées astucieuses et agréables: Signature Theatre a eu un succès mesuré avec sa revue virtuelle, «Simplement Sondheim» par exemple. Et la coproduction de Round House Theatre avec le McCarter Theatre Center de Princeton d’un festival en ligne de pièces de théâtre par Adrienne Kennedy s’est avéré être l’un des efforts les plus importants lors de la fermeture.

Pourtant, les avantages financiers du numérique ont été négligeables. Maggie Boland, directrice générale de Signature, a déclaré que la société était «incroyablement ravie» que 1 200 foyers aient acheté 200 $ d’abonnements à sa saison numérique printanière de cinq productions. «Mais vous savez», a-t-elle ajouté, «le prix du billet est de 35 $ par spectacle, et comme le plus souvent nous entendons des familles regarder ensemble, c’est vraiment quelque chose qui ressemble plus à 17,50 $.» Les billets pour un spectacle Signature en direct peuvent coûter jusqu’à 125 $.

Même si le numérique a été décevant pour les résultats, il a porté ses fruits pour certaines entreprises, comme Arena Stage, en élargissant leur réputation en faisant films avec des talents locaux. Et il y a eu des progrès surprenants. Théâtre Rorschach, une entreprise entreprenante gérée avec peu de ressources depuis 1999 par Jenny McConnell Frederick et Randy Baker, s’est penchée sur le terrain intimidant et a trouvé «Fréquences de distance», une émission interactive envoyée aux participants, avec des indices sur les destinations DC qu’ils peuvent explorer. Les téléspectateurs des villes éloignées ont même substitué des points de repère dans leurs propres communautés.

«C’est notre projet le plus rentable en 22 ans», a déclaré Frederick. Elle et Baker ont établi un budget pour 60 abonnés; ils sont jusqu’à 400 et en croissance. «Ce fut une année si difficile pour tant de gens, mais pour nous, ça a été une sorte de magie.»

Solas Nua, un acteur axé sur la culture irlandaise depuis près de deux décennies dans la constellation des petites troupes de Washington, a pris la pause des performances en direct pour passer au statut à temps plein de deux dirigeants: le directeur artistique Rex Daugherty et la directrice exécutive Miranda Driscoll. Dans un engagement remarquable d’un gouvernement étranger, le salaire de Driscoll est payé pour l’année par le ministère irlandais des Affaires étrangères dans le cadre de son programme de soutien aux émigrants.

Comme le note Daugherty, la fermeture a conféré aux gens du théâtre un luxe: plus de temps pour envisager l’innovation. «Beaucoup de cela aurait été plus lent si nous n’avions pas eu la pandémie», a-t-il déclaré à propos des efforts de son organisation pour faire évoluer sa programmation et sa mission.

Au Theatre J, la pause a intensifié l’intérêt du directeur artistique Adam Immerwahr pour les projets d’archives, comme un vaste site en ligne. Collection de théâtre israélien, qui organise certaines des meilleures productions israéliennes de ces dernières années. À Arena, la fermeture a obligé un pivot encore plus brusque vers la conscience civique et politique: il a ouvert son complexe étincelant du sud-ouest de Washington aux manifestants de Black Lives Matter et, plus récemment, a transformé l’espace en un centre de vaccination communautaire.

«Je ne peux pas vous dire la joie de voir les gens arriver heureux, nerveux, soulagés – prêts à vivre leur vie», a déclaré la directrice artistique Molly Smith.

Quant à l’engagement pour la justice sociale, cela n’a pas progressé aussi rapidement que certains artistes le souhaiteraient – surtout après les déclarations d’alliance de nombreux théâtres après la mort l’année dernière de George Floyd et Breonna Taylor.

«Beaucoup de théâtres ont fait des déclarations, mais rien n’a changé», a déclaré Kevin McAllister, un acteur de Washington récemment embauché par l’Olney Theatre Center pour le nouveau poste de directeur des programmes organisés et défenseur des artistes pour les personnes de couleur.

Chez Olney, il prévoit de porter régulièrement des sujets qui concernent les artistes et le public de la couleur au directeur artistique Jason Loewith et au personnel. «Je cherche à être une voix de perspective, une lentille différente, posant les questions qui sont négligées lorsque l’aspect culturel de la pièce est le même», a déclaré McAllister. «Je fais partie d’un théâtre qui dit ouvertement:« Nous faisons vraiment ça ». « 

Les chefs de file des arts sont donc confrontés à un monde tout à fait différent de celui où les premières souches de covid ont frappé ces côtes. Ils devront être agiles, généreux d’esprit et conscients que le changement est en cours dans chaque recoin de leurs espaces de performance en toile d’araignée.

« Tout cela est très, très compliqué », a déclaré Simon Godwin, directeur artistique de la Shakespeare Theatre Company, qui a passé une partie de la fermeture dans son Angleterre natale, réalisant un film « Roméo et Juliette » pour le National Theatre de Londres qui sera présenté en première vendredi – l’anniversaire de Shakespeare – sur PBS.

«Vous essayez de faire exactement l’arithmétique pour dire: ‘Eh bien, en fait, si nous faisons cette émission, il faudra autant de monde. C’était notre revenu, justifiez donc cela », a-t-il déclaré. «Et si vous vous trompez, vous avez fini par reclasser beaucoup de gens que vous ne pouvez soudainement pas vous permettre de payer, et vous reculez.»

Au milieu des vastes défis fiscaux et logistiques, cependant, un résultat positif pour les directeurs artistiques tels que David Muse du Studio Theatre a été le dévouement de base de ceux qui veulent revivre le théâtre en direct.

«L’une des choses sur lesquelles nous nous sommes trompés est que nous nous attendions à une réduction plus importante du nombre de personnes donnant au théâtre, comme si la programmation ne se déroulait pas, comment rappeler aux gens que nous sommes dans l’univers?» Dit Muse. «Nous nous sommes trompés à ce sujet et nous n’avons pas vu le genre de baisse du revenu cotisé que nous prévoyions.

«C’est l’une des choses qui m’a aidé à traverser», a-t-il ajouté. «C’est comme, ‘Wow, les gens se soucient de nous.’ « 

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