Les sports universitaires réduisent les poursuites judiciaires affirmant que les écoles violent le titre IX

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« Cela n’a pas de sens pour nous qu’il y ait autant de joueurs de football, mais il n’y avait pas autant d’athlètes féminines », a déclaré Ohlensehlen.

Pendant la majeure partie de sa carrière, elle a regardé au-delà, heureuse de nager. Puis, en août, l’école a annoncé qu’elle supprimait un grand nombre d’équipes sportives en raison d’une crise financière causée par le coronavirus pandémie – y compris l’équipe de natation et de plongée qu’elle a dirigée pendant deux ans.

Alors Ohlensehlen a fait quelque chose dont elle n’aurait jamais pu rêver lorsqu’elle a décidé, à 9 ans à Bettendorf, Iowa, qu’elle voulait nager pour les Hawkeyes. Elle a poursuivi son école.

Dans le recours collectif, Ohlensehlen et d’autres athlètes de l’Iowa accusent l’école de ne pas avoir fourni suffisamment d’opportunités aux athlètes féminines comme l’exige la loi. En fait, affirment-ils, l’Iowa viole le titre IX depuis des années, favorisant les joueurs masculins avec des bourses et des logements malgré une enquête fédérale en 2016 sur la discrimination entre les sexes dans le département d’athlétisme. L’Iowa a également gonflé le nombre de certaines équipes féminines, selon Ohlensehlen et ses coéquipiers, pour créer une apparence d’équité entre les sexes.

Un juge a forcé l’école à ajouter temporairement l’équipe féminine de natation, accordant une injonction qu’elle a qualifiée de «recours extraordinaire». Puis, le mois dernier, l’Iowa a accepté de réintégrer définitivement l’équipe. Mais le costume a continué, les athlètes exigeant maintenant que l’Iowa ajoute plus de sports féminins, tels que le rugby et la lutte, pour atteindre l’équité entre les sexes. Un porte-parole de l’université a refusé de commenter.

Alors qu’un tollé a a éclaté ces derniers jours au-delà de larges lacunes dans le traitement des athlètes masculins et féminins par la NCAA lors de ses championnats de basket-ball, une lutte pour des disparités similaires entre les sexes dans les départements d’athlétisme des collèges se déroule dans les palais de justice et sur les campus à travers le pays.

L’affaire Iowa est l’une des nombreuses poursuites judiciaires très médiatisées à la suite de coupures dans les programmes sportifs universitaires à travers le pays, dont beaucoup seraient alimentées par la pandémie de coronavirus. Certains sont en cours; d’autres ont déjà forcé les collèges à inverser leur cours. Quelle que soit la manière dont ils sont résolus, les cas ont révélé des façons dont les collèges du pays ont joué pendant des années, et potentiellement même violé, les lois sur l’équité entre les sexes.

« C’est comme [the lawsuits] ont soulevé la pierre dans les départements d’athlétisme et au sein des administrations universitaires », a déclaré Karen Hartman, experte du titre IX et professeure agrégée à l’Idaho State University. « Maintenant, ils doivent faire face à ce qu’ils ont trouvé en dessous. »

Un jeu de nombres

La fermeture des sports universitaires au printemps dernier a provoqué une crise financière dans de nombreux départements d’athlétisme, qui dépendent du football et du basket-ball pour une grande partie de leurs revenus. Avec Folie de mars annulé, et avec les écoles confrontées à la possibilité d’une saison de football annulée, les directeurs sportifs ont été contraints de réduire les coûts. Certains ont choisi de couper des sports entiers.

Peu d’écoles de la Division I ont cherché à réduire les équipes de football, qui souvent coûtent autant d’argent qu’ils rapportent. Au lieu de cela, les directeurs sportifs se sont concentrés sur les petits sports. Bien que beaucoup ne coupent que les sports masculins, d’autres ont inclus un plus petit nombre d’équipes féminines dans leurs coupes, s’ouvrant à des prétentions qu’elles contournent le titre IX.

Adopté en 1972, le titre IX oblige les collèges à offrir des opportunités équitables aux hommes et aux femmes dans le sport. Mais cela donne aux écoles une grande marge de manœuvre pour y parvenir. Les écoles peuvent s’y conformer simplement en montrant qu’elles élargissent les opportunités pour le sexe sous-représenté ou qu’elles ont déjà répondu à la demande de sports sur le campus.

Cependant, une fois qu’une école supprime le sport, elle doit montrer qu’elle offre une réelle égalité entre les sexes dans les listes de joueurs, disent les experts. En d’autres termes, un campus composé à 55% de femmes doit céder environ 55% de ses places sur la liste à des femmes. L’argent des bourses d’études et les dépenses sportives doivent également être presque égaux.

« Le problème qu’ils rencontrent, inévitablement, est que ces écoles ne respectent déjà pas le Titre IX », a déclaré Andrew Zimbalist, professeur d’économie au Smith College qui se concentre sur le sport. «Et donc, ils ont coupé un sport féminin, ils ont obtenu un costume Titre IX.»

Des athlètes de l’État du Michigan et de la California State University à Fresno ont également intenté des poursuites cette année pour des coupes dans les programmes de sports féminins. De nombreuses autres universités ont été obligées de réintégrer rapidement des équipes sportives féminines après que des athlètes ont menacé de poursuivre en justice.

En septembre, William & Mary a annoncé qu’il supprimait trois équipes féminines et quatre équipes masculines. Mais il a rapidement annulé cette décision, réintégrant les équipes féminines sous la menace d’un procès au titre IX. L’école a également déclaré qu’elle réviserait ses pratiques en matière d’équité entre les sexes.

Après que Dartmouth ait coupé cinq sports l’année dernière, les membres des équipes féminines de natation, de plongeon et de golf ont menacé de porter un costume au titre IX. L’école a rétabli le sport et le directeur sportif de l’école a démissionné.

Les experts s’attendent à davantage de poursuites alors que les collèges, toujours sous pression financière, continuent de réduire le sport. La semaine dernière, des étudiants-athlètes de l’Université Clemson ont menacé deux combinaisons distinctes pour des coupes dans les équipes masculines et féminines.

Champion Women, un groupe de défense à but non lucratif, a aidé à organiser de nombreuses poursuites, organisant des appels avec des équipes à la suite de coupures pour les informer sur le Titre IX. Les données du groupe montrent que l’écart entre les sexes dans les sports universitaires s’est creusé au cours des 15 dernières années, a déclaré Nancy Hogshead-Makar, la PDG. Mais avec très peu d’application de la part du gouvernement fédéral ou de la NCAA, a-t-elle déclaré, les collèges «ne comptaient sur personne pour y prêter attention».

Dans les documents judiciaires, les universités ont déclaré que leurs propres chiffres racontaient une histoire différente. Les plaignants dans les poursuites au titre IX travaillent souvent à partir de «données imparfaites», a déclaré Brian Schwartz, un avocat chez Miller Canfield qui représente les universités dans les affaires sportives du titre IX.

«Ils se précipitent vers des hypothèses basées sur les données dont ils disposent», a déclaré Schwartz, comme les listes en ligne et les données publiques utilisées par Champion Women.

Qu’elles prouvent des violations de la loi, les poursuites ont ouvert une fenêtre sur la façon dont les collèges manipulent les listes pour créer une apparence d’équité. L’État de Fresno, qui fait face à son propre procès, propose à la fois de l’athlétisme intérieur et extérieur pour les femmes, mais uniquement en plein air pour les hommes, selon les feuilles de travail de l’université révélées dans les archives judiciaires. Cela lui a donné 42 places supplémentaires pour les athlètes féminines sous le titre IX – même si elle comprend principalement les mêmes athlètes.

Le titre IX permet ce genre de double comptage. Mais les chiffres montrent à quel point le double comptage des femmes est important pour l’État de Fresno, où 61% des étudiants sont des femmes. Lorsqu’elle a compté les places en double, l’école a déclaré que 59% de ses places prévues dans la liste en 2021, après les coupures dans ses sports, iraient aux femmes. Sans duplication, ce nombre tombe à 55%.

Lorsqu’elle a supprimé 11 sports l’année dernière, l’Université Brown a déclaré qu’elle atteindrait la conformité en ajoutant une équipe de voile féminine et étudiante. Les mêmes femmes pouvaient concourir dans les deux équipes et compter deux fois pour les places féminines.

L’Iowa n’a pas encore remis les noms des joueurs qu’il revendique sur ses listes, citant la loi fédérale sur la protection de la vie privée. Jim Larew, l’avocat représentant le cas d’Ohlensehlen, a déclaré qu’il pensait que ces noms montreraient que l’Iowa gonflait les effectifs de ses équipes féminines.

L’Iowa a revendiqué 94 participants à l’aviron en 2018-2019, affirment les athlètes, bien au-dessus de la taille moyenne de la liste, bien qu’en dessous de certaines autres écoles. L’aviron de la NCAA comprend des compétitions «novices», auxquelles participent des athlètes qui n’ont jamais pratiqué ce sport – ce qui n’est vrai pour aucun sport masculin de l’Iowa.

Ces pratiques sont courantes depuis des années, a déclaré Donna Lopiano, une experte du titre IX qui a travaillé au nom des femmes dans le procès de l’Iowa et dans d’autres affaires récentes. UNE Enquête du Seattle Times en 2017 a constaté que l’Université de Washington avait gonflé sa liste d’aviron avec des dizaines de femmes qui ne faisaient pas partie de l’équipe. L’Université du Wisconsin a rapporté un nombre impressionnant de 176 rameuses en 2018, deux fois la taille de son équipe masculine.

«Partout dans le pays, tout le monde en athlétisme savait ce qui se passait», a déclaré Lopiano.

Terrains de jeu inégaux

Dans les dossiers judiciaires, les athlètes ciblent également les disparités de traitement entre les équipes masculines et féminines. Ils ont persisté pendant des années, affirment les athlètes, mais ont été normalisés au sein des départements d’athlétisme – y compris pour de nombreuses athlètes féminines elles-mêmes.

Pendant la majeure partie de sa carrière à Fresno State, Megan Walaitis n’a pas beaucoup pensé aux petites indignités qui accompagnaient le fait d’être une joueuse de crosse féminine. Il y avait le terrain d’entraînement qui faisait également office d’espace de hayon le week-end, où ils devaient ramasser les ordures et le verre de la terre avant de jouer, ainsi que les vestiaires et les bus inférieurs, le personnel d’entraîneurs et la nourriture. C’était exactement ce que vous aviez à supporter pour jouer.

Mais l’automne dernier, lorsque le directeur sportif de Fresno a dit à Walaitis et à son équipe que l’université coupait la crosse féminine, ainsi que plusieurs autres sports, toutes ces années de sentiment d’infériorité s’inscrivaient soudainement dans un schéma plus large pour Walaitis.

«Ce n’est pas comme si nous étions la seule équipe féminine sur le campus à être traitée comme ça, et c’est vraiment révélateur», a déclaré Walaitis. «Parce que l’université ne se soucie pas, et ça se voit, et on peut le sentir. C’est vraiment bouleversant.

Dans une déclaration au Washington Post, l’État de Fresno a déclaré que l’université «ne pensait pas avoir traité aucune de ses athlètes féminines de manière inéquitable».

Lors des appels avec les équipes féminines après que leurs sports ont été coupés, il n’y avait souvent pas assez de temps pour parler de toutes les inégalités que les athlètes avaient endurées, a déclaré Hogshead-Makar, de Champion Women.

« Les étudiants avaient avalé le crochet, la ligne et le plomb absurdes qu’ils méritaient moins parce qu’ils ne gagnaient pas l’argent que gagnent l’équipe de football et l’équipe masculine de basket-ball », a déclaré Hogshead-Makar. «Ils ne défendaient pas leurs droits parce qu’ils ne savaient pas qu’ils les avaient.»

Ohlensehlen qualifie le jour où elle a fait de l’équipe de natation de l’Iowa «le plus beau jour de ma vie». Elle qualifie le jour où le programme a été interrompu l’année dernière de «pire». Barta, le directeur sportif, s’est entretenu avec le groupe d’athlètes masculins et féminins réunis dans le gymnase, a déclaré Ohlensehlen, puis est rapidement parti, laissant ses assistants répondre aux questions.

C’était la première fois qu’Ohlensehlen, capitaine de deuxième année, parlait à Barta, a-t-elle déclaré. Ce fait est ressorti pour elle – un autre exemple du peu qu’elle pensait que l’école se souciait d’elle et de son équipe.

«Nous ne demandons pas d’argent, nous ne demandons pas de jets privés comme l’équipe de football. Nous voulons juste un maillot de bain, une casquette et des lunettes », a déclaré Ohlensehlen. «Nous voulons juste nager.»

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