Les procureurs généraux enquêtent sur le projet de vente de River Farm par l’American Horticultural Society en tant que coalition pour sauver des terres historiques autrefois détenues par Washington

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Pourquoi, demandent-ils, une organisation à but non lucratif avec une mission déclarée de promouvoir l’amour du jardinage et des espaces verts ouvrirait-elle l’appel d’offres pour la propriété historique au bord de l’eau à un prix – 32,9 millions de dollars – cela semble hors de portée pour qui que ce soit d’autre qu’un développeur?

Pourquoi même envisager de vendre à un propriétaire privé lorsque le don d’un million de dollars qui a permis à l’AHS d’acheter River Farm il y a des années est venu d’un bienfaiteur qui voulait que le terrain et les jardins restent ouverts au public? Et pourquoi rejeter une offre soutenue par l’État du Northern Virginia Conservation Trust (NVCT) et de la Northern Virginia Regional Park Authority (NOVA Parks) pour acheter la propriété plus tôt ce mois-ci?

Les voisins s’interrogent également sur les affirmations de l’AHS, qui bénéficie de la franchise d’impôt foncier depuis les années 1970, selon lesquelles des problèmes financiers sont à l’origine de la vente. lorsque les déclarations de revenus publiques de l’organisation à but non lucratif suggèrent le contraire. (L’AHS a également reçu un prêt fédéral de 226769 $ lié à la pandémie l’année dernière, selon ProPublica.)

« Il devient de plus en plus difficile de comprendre et de croire qu’ils veulent vraiment faire ce qu’il faut plutôt que d’essayer de gagner le plus d’argent possible, même si cela signifie qu’une partie importante de l’histoire de notre région est fermée », Alan Rowsome, le directeur exécutif du NVCT, a déclaré dans une interview.

Dans des déclarations publiées sur son site Web, l’AHS a déclaré qu’elle prévoyait d’utiliser le produit de la vente pour financer une dotation qui soutiendrait sa mission à l’échelle nationale. Le conseil d’administration de la société a également déclaré qu’il espérait trouver un acheteur – «un nouvel intendant» – qui préservera la terre.

Mais le besoin de plus de réponses s’est transformé en résolution. L’Association civique de Wellington, qui couvre la propriété; Les fonctionnaires du comté de Fairfax; les législateurs de l’État et même le gouverneur Ralph Northam (D) ont appelé à des mesures pour préserver la propriété de 27,6 acres et conserver son accès public.

«Nous ne pouvons pas être sûrs que l’American Horticultural Society la protège», a déclaré le superviseur du comté de Fairfax, Daniel G. Storck (D-Mount Vernon). «Nous avons perdu cette confiance.»

Le sénateur Adam P. Ebbin (D-Alexandrie) et Del. Paul E. Krizek (D-Fairfax) ont obtenu 2 millions de dollars à l’achat River Farm dans le budget 2021-22 du Commonwealth et les responsables du comté de Fairfax ont entamé le processus de modification du zonage de la propriété afin de limiter le développement et de protéger sa valeur historique en appliquant un «quartier de superposition historique» au site. S’il est approuvé, le district pourrait avoir des dents supplémentaires grâce à la législation adoptée par l’Assemblée générale par le sénateur Scott A. Surovell (D-Fairfax). Le projet de loi, qui est sur le bureau du gouverneur, a été conçu spécifiquement pour limiter le réaménagement et garantir l’accès public à River Farm.

En novembre, Northam a écrit une lettre au conseil d’administration de l’AHS au sujet de son inquiétude concernant la vente. «En raison de son importance historique et de son importance en tant que site du patrimoine communautaire public en Virginie, j’ai été déçu d’apprendre que le conseil d’administration de l’AHS pourrait vendre la propriété River Farm pour un profit et éliminer l’accès du public», a-t-il écrit.

Pendant ce temps, les procureurs généraux de DC et de Virginie ont ouvert des enquêtes sur la légalité de la vente proposée. Les porte-parole de leurs bureaux en Virginie et dans le district, où l’AHS est agréé, ont refusé de commenter. Mais une lettre du 24 novembre adressée à l’AHS par un sous-procureur général de Virginie demandant des documents sur la vente proposée indique que le bureau est chargé de veiller à ce que les actifs de bienfaisance soient utilisés d’une manière compatible avec les objectifs exprimés par le donateur.

Le président du conseil d’administration de l’AHS, Terry Hayes, et le directeur exécutif par intérim, J. Robert Brackman, n’ont pas répondu aux courriels et aux appels demandant des commentaires. L’ancienne présidente du conseil d’administration de l’AHS non plus, Amy Bolton. Erich Veitenheimer, un avocat spécialisé dans le brevetage des plantes et des semences génétiquement modifiées qui a également présidé le conseil d’administration de l’AHS lors des premières discussions sur une vente, a refusé de commenter une fois atteint.

« Pour le moment, AHS n’a pas d’autres détails ou commentaires à partager que ce qui a été inclus dans les communiqués de presse partagés à ce jour », a déclaré Leslie Komet Ausburn, un représentant des relations publiques embauché par l’AHS, dans un courriel.

Anne W.Fafara, qui était l’une des nombreuses jardinières bénévoles de River Farm jusqu’à la fermeture du programme l’automne dernier, dit qu’elle craint que le terrain ne soit transformé en maisons de ville. Mais elle a dit qu’elle nourrissait également l’espoir d’une alternative qui conserve la beauté naturelle et l’accès public qui l’ont attirée, elle et ses enfants quand ils étaient jeunes.

«Ils pourraient chasser les papillons et lancer des bâtons et descendre à la rivière Potomac. C’était juste un endroit merveilleux pour les enfants », a déclaré Fafara, qui a commencé à faire du bénévolat à River Farm en 2017.« Lorsque vous prenez soin de quelque chose, vous en tombez amoureux.

George Washington a acheté la parcelle River Farm en 1760 dans le cadre d’une parcelle plus grande, et elle est devenue la plus septentrionale des cinq fermes de son domaine de Mount Vernon. Les documents historiques cités par le département de la planification et du développement du comté de Fairfax indiquent que Washington a donné la ferme à un neveu à utiliser. La propriété et son manoir néo-colonial – diversement nommés «Walnut Tree Farm» et «Wellington» – sont restés dans la famille de Washington jusqu’en 1859. Finalement, l’acte a été acheté par Malcolm Matheson Sr., qui a ajouté une salle de bal, un court de tennis, une piscine et bâtiments de service.

La propriété a été mise en vente en 1971, et il y a eu aussi un drame à l’époque. Malcolm Matheson Jr., un éminent propriétaire d’entreprise, envisagea de vendre l’endroit à l’Union soviétique, dont les responsables de l’ambassade envisagèrent une datcha sur le Potomac. Mais l’idée que la succession d’un père fondateur puisse tomber entre les mains des communistes russes a provoqué un tollé. Le département d’État a annoncé qu’il n’approuverait jamais la vente, et Matheson, qui a déclaré au Washington Post que les Russes avaient atteint son prix demandé de 900 000 dollars, a reculé.

En philanthrope par étapes Enid Annenberg Haupt, une héritière de l’édition qui avait versé des cadeaux sur le Smithsonian, le New York Botanical Garden et d’autres jardins publics. «La nature est ma religion», dit-elle.

Le don de 1 million de dollars de Haupt a permis à l’AHS d’acheter River Farm en février 1973. Quand elle est décédée en 2005 à l’âge de 99 ans, sa nécrologie du New York Times a noté sa stipulation que les jardins de River Farm soient ouverts au public. (Les membres du conseil d’administration de l’AHS ont cependant déclaré aux responsables locaux qu’aucune restriction de ce type n’apparaissait dans l’acte de propriété.)

River Farm est rapidement devenu un parc de la Virginie du Nord dans la pratique, sinon de nom. Des mariages et des garden-parties ont honoré les lieux, ainsi que des événements comme «Dahlia Day», où un participant de 1988 était cité dans La poste comme disant: «Mon mari souhaite que je passe aux zinnias pour que mes tubercules n’interfèrent pas avec ses jonquilles.»

En tant qu’organisme à but non lucratif, l’AHS compte sur les membres qui paient leurs cotisations, les ventes d’annonces de son magazine American Gardener et des dons de bienfaisance pour payer ses factures. Au cours de l’exercice 2018, l’AHS a déclaré plus de 3 millions de dollars de revenus, y compris des revenus de placement sur plus de 2,7 millions de dollars de titres cotés en bourse, selon ses formulaires IRS 990. Il a terminé l’année avec des actifs nets et des soldes de fonds de plus de 4,4 millions de dollars. Il a également signalé avoir 26 employés et 70 bénévoles.

«Vous n’êtes pas fauché», a déclaré Katherine Ward, présidente de la Wellington Civic Association. «Alors pourquoi utilisez-vous cela comme excuse?»

Malgré toute sa riche histoire, le prix demandé actuel de River Farm est irréaliste, ont déclaré des responsables locaux. La propriété est déjà grevée de restrictions légalement contraignantes à son utilisation, appelées servitudes. L’un, détenu par la Virginia Outdoors Foundation depuis 1978, bloque le développement sur huit acres le long de la rivière. L’autre, détenu par le National Park Service, exige que deux acres le long de la promenade restent un espace ouvert.

«Ils ont toujours eu cette proposition folle qui est basée sur absolument rien», a déclaré Paul Gilbert, directeur exécutif de NOVA Parks. « De manière réaliste, la valeur est de moitié ou peut-être inférieure à cela. »

Gilbert a refusé de dire combien NOVA Parks et le NVCT ont offert, mais a déclaré que l’offre était basée sur une évaluation équitable du marché. Il a également exprimé sa surprise que l’AHS n’ait pas contré. Pourtant, Gilbert reste optimiste devant les plans de négociations supplémentaires avec les dirigeants de l’AHS plus tard ce mois-ci.

«J’espère que nous pourrons parvenir à une résolution», a déclaré Gilbert. «River Farm serait un parc fantastique.»

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