Les Philippines déploient plus de navires de patrouille au milieu du fossé avec la Chine

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Le chef militaire, le général Cirilito Sobejana, a ordonné le déploiement de navires de la marine supplémentaires pour renforcer les «patrouilles de souveraineté maritime» du pays dans les eaux contestées, a annoncé jeudi l’armée.

Il n’a pas précisé à quelle distance les navires de la marine philippine manoeuvreraient par rapport aux navires chinois, dont la présence Lorenzana a qualifié d ‘«incursion» et d’ «action provocatrice de militarisation de la zone».

«Par la présence navale accrue dans la région, nous cherchons à rassurer notre peuple des Forces armées des Philippines, un engagement fort et inébranlable à les protéger et à les défendre contre le harcèlement et à faire en sorte qu’ils puissent jouir de leurs droits sur le riche terrain de pêche du pays, », A déclaré le porte-parole militaire, le major général Edgard Arevalo dans un communiqué.

Les États-Unis ont déclaré mardi qu’ils soutenaient les Philippines dans la nouvelle querelle avec Pékin et ont accusé la Chine d’utiliser «des milices maritimes pour intimider, provoquer et menacer d’autres nations, ce qui sape la paix et la sécurité dans la région».

Les Philippines ont déposé une protestation diplomatique, mais la Chine a insisté sur le fait qu’elle possède le récif, qu’elle appelle Niué Jiao, et a déclaré que les navires chinois avaient convergé dans la région pour éviter les eaux agitées. Les États-Unis, cependant, ont déclaré que « les bateaux chinois amarrent dans cette zone depuis de nombreux mois en nombre toujours croissant, quelle que soit la météo. »

Pékin a nié que les navires étaient des milices maritimes. « Toute spéculation à ce sujet n’aide rien mais provoque une irritation inutile », a déclaré lundi l’ambassade de Chine.

Le gouvernement philippin affirme que le récif se situe bien dans la zone économique exclusive du pays, internationalement reconnue, sur laquelle il «jouit du droit exclusif d’exploiter ou de conserver toutes les ressources».

Des responsables militaires philippins ont discuté de l’impasse avec l’Armée populaire de libération de la Chine mercredi et ont fait part de la demande de Lorenzana pour que les navires chinois quittent le récif, que Manille appelle Julian Felipe, a déclaré Arevalo.

Le président Rodrigo Duterte a affirmé la position de Manille lors d’une réunion avec l’ambassadeur chinois Huang Xilian, a déclaré le porte-parole présidentiel Harry Roque, mais n’a fait état d’aucune résolution.

Greg Poling de l’Asia Maritime Transparency Initiative, un groupe de réflexion basé aux États-Unis surveillant de près les conflits territoriaux, a déclaré que davantage de navires de pêche et de milice chinois avaient récemment fréquenté Whitsun Reef à l’extrémité nord-est d’Union Banks, un atoll où la Chine maintient deux bases. Le Vietnam, qui revendique également la zone, a quatre bases.

«Ce déploiement à Whitsun Reef n’est pas nouveau, mais les chiffres sont en hausse», a déclaré Poling à l’Associated Press.

La Chine, les Philippines, le Vietnam, la Malaisie, Taïwan et Brunei sont enfermés dans une impasse territoriale tendue sur la mer de Chine méridionale riche en ressources et animée depuis des décennies.

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