Les pélicans bruns peuvent inspirer la crainte, les rires et le souci de leur environnement

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Les oiseaux originaux reviendront bientôt dans la baie de Chesapeake après avoir hiverné sur la côte sud. Ils sont fascinants à observer mais encore plus intéressants après avoir appris leur histoire de survie.

Incroyable retour des espèces

En 1970, les pélicans bruns ont été inscrits sur la liste des espèces menacées du gouvernement américain. Le produit chimique qui tue les insectes

Le DDT, utilisé depuis plusieurs décennies, contamine les poissons, principale source de nourriture des pélicans. Le produit chimique a nui aux capacités des pélicans à se reproduire.

«Leurs coquilles d’œufs étaient trop minces pour permettre une incubation réussie par leurs parents», a déclaré Portlock. Le DDT a été interdit en 1972.

Pas régulièrement observé autour de la baie jusqu’en 1987, il y avait 63 couples reproducteurs de pélicans bruns en 1993 et ​​plus de 900 couples à la fin des années 1990. Ils ont été retirés de la liste des espèces en voie de disparition en 2009, et il y en a aujourd’hui plus de 2 500 couples.

«Le changement climatique crée une saison de reproduction prolongée», a déclaré Dave Brinker, écologiste de la région centrale au ministère des Ressources naturelles du Maryland.

Le temps chaud dure au-delà de l’été. Avec des îles libres de ratons laveurs et autres prédateurs de poussins pélican et de l’eau pleine de poissons appelés menhaden à manger, « les pélicans ont trouvé la baie et l’ont aimé », a déclaré Brinker.

Faire face aux engelures

La plupart des pélicans bruns migrent vers le sud pour l’hiver. Même là-bas, des coups de froid soudains peuvent se produire comme ils l’ont fait cette année.

À Oak Island, en Caroline du Nord, à la fin du mois de février, Sea Biscuit Wildlife Shelter a traité 16 juvéniles pélicans bruns ayant des difficultés à se déplacer et à manger en raison d’engelures aux pieds et dans leurs poches gulaires.

«Certains jeunes pélicans font de mauvais choix», a déclaré Mary Ellen Rogers, fondatrice du refuge. Les pélicans adultes savent généralement se diriger vers des zones plus chaudes avant de subir des engelures.

Les patients de Rogers sont libérés maintenant que les températures sont constamment supérieures à 40 degrés.

«La plupart des problèmes de gelures sont bénins et guérissent. Seul un couple peut perdre suffisamment de tissu Web pour [prevent] libération », dit-elle.

Les pélicans bruns font également face à une perte d’habitat en raison de la montée du niveau de la mer et des tempêtes plus fréquentes inondant leurs sites de reproduction.

«Ils recherchent constamment des habitats de nidification convenables», a déclaré la biologiste côtière Ruth Boettcher du Department of Wildlife Resources de Virginie.

Capacité à adapter leurs nids

Il y a cinq ans, une tempête a emporté leur site habituel de nidification au sol sablonneux sur l’île Wreck (une île-barrière sur la côte est de la Virginie). Les pélicans se sont installés dans de grands arbustes et de petits arbres généralement occupés par des hérons et des ibis.

«Il y a une concurrence constante pour les terrains plus élevés», a déclaré Boettcher.

Cette adaptabilité de nidification aide. «Quarante pour cent de tous les oiseaux aquatiques de la baie sont en déclin en raison de la perte d’habitat, mais les pélicans et les cormorans sont en augmentation», a déclaré Portlock.

Mais les scientifiques doivent garder un œil sur les oiseaux, que Portlock a appelés les «premiers messagers» de la façon dont leur environnement se porte. Une augmentation ou un déclin de la population peut indiquer des changements environnementaux ou la présence de toxines qui pourraient également affecter les humains.

« Ils ne sont pas seulement amusants à regarder », a-t-il dit, « ils peuvent nous donner une fenêtre sur leur monde et le nôtre. »

Faits amusants

● Le pélican brun est l’oiseau de l’État de Louisiane, connu sous le nom d ‘«État pélican».

Pélicans bruns adultes, les plus petits de huit espèces de pélican dans le monde, mesurent environ quatre pieds de haut.

● Les pélicans mâles rassemblent du matériel pour les nids, tandis que les pélicans femelles construisent le nid.

● Les pélicans incubent leurs œufs avec leurs pattes palmées.

● Ils vivent jusqu’à 25 ans environ.

● Les fossiles de pélican, présentant de nombreuses similitudes anatomiques avec les pélicans modernes, datent d’il y a 30 à 40 millions d’années.

Apprendre encore plus

● Les chercheurs de la Smithsonian découvrent les pélicans bruns dans la baie de Chesapeake. Site Internet:
bit.ly/3s7zsyH.

● Cherchez-les dans la nature autour de petites villes et marinas dans les zones moyennes et inférieures de la baie de Chesapeake, ou le long des plages de l’océan Atlantique depuis le sud du Maryland. Les pélicans adorent se percher sur des poteaux où vont et viennent les bateaux de pêche.

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