Les législatrices noires dirigent la police dans le Maryland

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Elle a dit Président du Sénat Bill Ferguson (D-Baltimore City) qu’elle voulait aussi que la révision de la police soit terminée, mais qu’elle voulait que ce soit bien fait. Avec une peinture murale de Harriett Tubman sur le mur à sa gauche, Jones – la première personne noire et la première femme à occuper son poste de direction dans le Maryland – s’est levée de sa chaise à oreilles et a dit à Ferguson de quitter son bureau.

La confrontation au début du mois a mis en branle des modifications législatives de dernière minute qui placent le Maryland au premier plan du débat national sur la police. Entre autres choses, les législateurs ont donné aux civils un rôle plus important dans le jugement des affaires disciplinaires de la police, propulsant un changement radical dans un État connu depuis longtemps pour ses solides protections contre les officiers.

Maryland, le premier État à adopter un Déclaration des droits des agents chargés de l’application de la loi, le 10 avril est devenu le premier État à se débarrasser du statut vieux de plusieurs décennies, qui permettait aux officiers d’attendre cinq jours avant de coopérer aux enquêtes internes sur les fautes professionnelles, nettoyait les dossiers de plaintes après un certain délai et veillait à ce que seuls les agents – et non les civils – traitent plaintes contre la police.

Les législateurs aussi législation promulguée pour mandater les caméras corporelles, limiter le recours aux mandats de non-coup, imposer une norme de recours à la force à l’échelle de l’État qui comprend une peine pénale pouvant aller jusqu’à 10 ans de prison pour force excessive et permettre à certaines plaintes de la police d’être rendues publiques.

Les projets de loi ont été avancés par Jones et par d’autres femmes parlementaires noires, qui ont utilisé leurs propres expériences et leur frustration face à la mort de George Floyd d’exiger des statuts plus forts que le Maryland n’a jamais vu – dans certains cas, parmi les plus stricts du pays.

«Elle se tient en son pouvoir, et c’est ce dont nous avons besoin en ce moment», a déclaré Del. Debra M. Davis (D-Charles) à propos de Jones, qui a fait de la législation policière sa priorité cette année, mais a également poussé à régler un poursuite intentée par les quatre collèges et universités historiquement noirs de l’État pour des inégalités systémiques dans l’enseignement supérieur et pour faire adopter un «agenda noir» qui s’attaquait à l’équité dans les contrats de logement, de santé et d’État.

Il y avait aussi la sénatrice Jill P. Carter (D-Baltimore City), qui a longtemps défendu les changements dans la police et a été la fervente voix des défenseurs lors des réunions marathon du Comité des procédures judiciaires et au Sénat; Del. Vanessa E. Atterbeary (D-Howard), vice-présidente du comité judiciaire de la Chambre, qui a dirigé un groupe de travail sur la responsabilité de la police et a parlé avec passion de ses inquiétudes pour son fils; et Davis, qui a présidé un comité de justice pénale pour le caucus législatif noir et a déclaré à ses collègues début mars qu’elle n’accepterait «rien de proche du statu quo».

La montée des législateurs montre comment la législature de 371 ans – qui jusqu’à il y a deux ans n’avait que des hommes blancs à la tête de chaque chambre – s’est transformée.

Jones a déclaré qu’elle n’était pas surprise que les femmes noires aient dirigé l’effort historique de refonte des services de police.

«Traditionnellement, nous sommes des combattants», a-t-elle déclaré. «Nous nous exprimons quand il y a eu un problème… Nous aimons aussi essayer de résoudre les problèmes – et pas seulement en parler, mais réfléchir à ce que nous pouvons faire à ce sujet.»

Chacune des femmes a déclaré avoir écouté les histoires de leurs frères, pères ou amis sur les interactions avec la police – arrêtée et interrogée sans raison. Certains avaient aussi leurs propres histoires.

« Quand c’est personnel et vous pouvez faire preuve d’empathie – ce qui n’est même pas un mot assez fort – cela apporte une passion, une énergie et une volonté différentes pour y parvenir », a déclaré Atterbeary.

La dernière fois que l’Assemblée générale a envisagé de grands changements dans le maintien de l’ordre, c’était en 2016, après la mort de Freddie Gray en garde à vue à Baltimore. Seules deux femmes noires siégeaient alors au comité judiciaire de la Chambre. Cette année, il y en a huit.

«Vous ne pouvez pas faire sortir un projet de loi d’un comité sans le soutien des femmes noires, et c’est puissant», a déclaré Del. Wanika B. Fisher (D-Prince George’s), qui a été élue à la Chambre des délégués en 2018, et est l’une des six avocates noires du Comité judiciaire.

Un petit groupe de législateurs démocrates noirs, cinq femmes et trois hommes, se sont réunis chaque semaine sur Zoom l’année dernière avant la session législative, pour aider à élaborer des propositions pour que le Caucus noir fasse avancer les choses. Plusieurs dispositions de la refonte des services de police, y compris le passage de la norme du recours à la force de «objectivement raisonnable» à «nécessaire et proportionnel», ont été élaborées au cours de ces réunions.

Davis a déclaré que le groupe se composait d’elle-même, Carter, Fisher, le sénateur Charles E. Sydnor III (comté de Baltimore), Dels. Sandy Bartlett (Anne Arundel) et Charlotte Crutchfield (Montgomery), et les présidents respectifs à l’époque des délégations du comté de Prince George et de Baltimore City House, Dels. Erek L. Barron et Stephanie M. Smith.

«J’ai toujours dit que c’était le mouvement des droits civiques de notre temps», a déclaré Davis, qui a été élu à la Chambre des délégués en 2018 et a participé à un groupe de travail sur la responsabilité de la police dans le comté de Prince George il y a 30 ans. «Nous savions que si nous allions adopter une réforme significative de la police, ce serait le cas maintenant.»

Lors d’une séance de travail le mois dernier, elle a dit à ses collègues qu’elle était «fatiguée de cacher ma douleur» et les a exhortés à monter à bord parce que «nous allons faire des changements, que cela vous plaise ou non…»

«Nous avons entendu des centaines de personnes dire:« Aidez-nous, aidez-nous. Voilà ce qui m’est arrivé. C’est ce qui est arrivé à mon fils », a déclaré Davis. «… S’asseoir ici et agir comme quoi que ce soit proche du statu quo est une blessure acceptable. Je vais arrêter de couvrir ma douleur, parce que ça fait mal, parce que les gens sont morts.

Maryland Del. Debra Davis (D-Charles) a parlé lors d’une session de travail de l’Assemblée générale du Maryland le 2 mars sur l’importance de changer les lois sur la responsabilité de la police. (Assemblée générale du Maryland)

Fisher a déclaré qu’elle et d’autres législateurs noirs reconnaissent que le maintien de l’ordre affecte de manière disproportionnée les communautés noires et brunes en raison de «l’application intensive de la loi dans ces communautés». Elle a noté que 70% de la population carcérale du Maryland sont des hommes noirs, plus que tout autre État du pays.

«Je pense que cela a vraiment fait une différence… avoir des leaders noirs à Annapolis», a déclaré Fisher. « Non seulement reflétant notre état, mais le fait qu’ils ont été vaguement touchés par ce problème, ou la communauté qu’ils représentent a été touché par le problème. »

Au début du groupe de travail l’été dernier, Jones a parlé à ses collègues de sa propre expérience être profilé racialement lors d’un arrêt de la circulation. Elle a été arrêtée pour un feu arrière cassé. L’agent s’est approché avec sa main sur l’étui de son arme et, avant qu’elle ne s’en rende compte, son véhicule était entouré de quatre voitures de police.

La réunion avec Ferguson dans son bureau, a déclaré Jones, est arrivée vers la fin de la session législative de 90 jours, alors que les tensions étaient vives. Elle a dit qu’il était rare pour elle de mettre fin brusquement à une réunion de cette façon.

Mais l’interaction a conduit les principaux négociateurs à revenir pour aplanir les détails du projet de loi visant à remplacer la charte des droits des officiers, notamment en décidant qui ferait partie des comités de charge administrative et des comités de procès.

Hogan a fini par opposer son veto au programme de maintien de l’ordre, mais les supermajorités démocrates des deux chambres avaient encore le temps de passer outre les vetos le week-end avant l’ajournement.

Au cours du débat au Sénat sur l’abrogation de la déclaration des droits, Carter a déclaré qu’il semblait que ceux de chaque côté du débat vivaient dans des mondes différents.

«L’univers dans lequel je suis, les gens ne peuvent pas comprendre un ensemble distinct de règles et de procédures pour ce groupe de personnes qui n’a jamais été tenu responsable», a-t-elle déclaré à propos de la police.

Carter, un ancien député qui a siégé à l’Assemblée législative depuis 2003, a été pendant de nombreuses années une seule voix appelant à la responsabilité et à la transparence de la police. Cette session, elle a lu les noms des résidents du Maryland qui sont décédés après des interactions avec la police au Sénat et en comité.

Dans une interview, Carter a déclaré qu’elle était convaincue que le Maryland n’aurait pas pris les mesures qu’il avait prises cette année sous sa direction antérieure – en remerciant non seulement Jones, qui a succédé au président de la Chambre Michael E. Busch après sa mort en 2019, mais aussi Ferguson, un jeune libéral blanc qui a succédé l’année dernière après que le président de longue date du Sénat, Thomas V. Mike Miller Jr., ait abandonné le marteau.

«Cela ne serait jamais arrivé», a-t-elle déclaré.

Alors que certains défenseurs n’ont pas pleinement adopté les projets de loi qui ont été adoptés, arguant qu’ils auraient pu et auraient dû aller plus loin, Carter a déclaré que les mesures au total sont «beaucoup plus fortes que je ne l’aurais jamais cru. … Pour la première fois, les dirigeants législatifs ont reconnu la nécessité de placer les Noirs et les Marrons au-dessus de l’institution de l’application de la loi. »

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