Les joueurs de la Major League Rugby de Nouvelle-Zélande et d’Australie reviennent après l’année Covid

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Le lendemain matin, les joueurs se sont réveillés avec un message texte leur demandant de se présenter sur le terrain d’entraînement pour une réunion impromptue et obligatoire.

«Je me dis: ‘Oh, mon Dieu, qu’est-ce que les garçons ont fait la nuit dernière?’ », A rappelé Renata Roberts-Tenana dans une interview à Zoom le mois dernier.

Les joueurs internationaux de la liste d’Old Glory sont rentrés chez eux à travers le monde pour coronavirus pandémie. Pour les six joueurs néo-zélandais et australiens de l’équipe, la vie est essentiellement revenue à la normale au cours des mois suivants grâce aux efforts d’atténuation agressifs de leurs pays au début de la crise.

Au cours des trois dernières semaines, la plupart de ces joueurs sont retournés dans le district, la capitale d’une nation qui a connu sa mois le plus meurtrier de la pandémie en janvier et le mois suivant a vu son nombre total de morts dépasser un demi-million. Mais il ne semble pas y avoir de coup de fouet à propos de cette décision pour les joueurs qui ont laissé derrière eux leur vie en grande partie sans covides en Océanie. Ils sont ravis d’être ici, confiants que les protocoles de sécurité de la ligue fonctionneront et déterminés à s’appuyer sur le succès précoce d’une campagne prometteuse interrompue lorsque la saison 2021 commencera le 20 mars.

«J’étais toujours à peu près certain que j’allais revenir», a déclaré le demi-pilote de Old Glory, Jason Robertson, un Néo-Zélandais de 26 ans qui a mené la ligue au cours de la saison 2020 abrégée. «Cet endroit est génial et les gens n’étaient que gentils avec moi.»

Douglas, l’entraîneur, est resté à Washington, séparé pendant la majeure partie de l’année dernière de sa femme et de ses deux enfants d’âge universitaire en Nouvelle-Zélande. Il a dit qu’il comprend pourquoi la réponse a été si différente dans les deux pays qu’il a appelés chez lui pendant la pandémie.

«La Nouvelle-Zélande est une nation insulaire de 5 millions d’habitants avec des frontières que vous pouvez contrôler», a-t-il déclaré. «C’est une culture conforme. Les Américains se battent pour leurs libertés depuis des centaines d’années maintenant. On n’a ni raison ni tort; c’est comme ça. »

À l’automne, Douglas était convaincu que MLR pourrait revenir en toute sécurité en 2021, mais alors que les cas de coronavirus augmentaient aux États-Unis autour de Thanksgiving, il craignait que certains de ses joueurs internationaux réfléchissent à deux fois avant de revenir.

«J’ai suivi les nouvelles afin de pouvoir prendre une décision éclairée quant à savoir si ma vie allait être en danger si je retournais en Amérique», a déclaré Roberts-Tenana le mois dernier avant de quitter la Nouvelle-Zélande.

Roberts-Tenana, 27 ans, qui a déjà commencé à planifier sa carrière après le jeu, n’est pas encore prêt à abandonner sa passion, ce qui est la principale raison pour laquelle il a décidé de rejoindre Old Glory.

«L’exposition à ce niveau de compétence plus élevé offert dans le rugby international est quelque chose que vous chérirez pour la vie si vous vous adonnez à l’entraînement, élargissez votre base de rugby, comprenez différents types de rugby, ce qui est comme un langage en soi», a-t-il déclaré. «Nous sommes extrêmement chanceux en Nouvelle-Zélande, mais soit vous restez assis là et vous vous enfermez pour le reste de votre vie, soit vous y faites face et faites ce que vous avez à faire.»

Robertson a déclaré que retourner à DC était une «évidence»; cela lui donne l’opportunité de jouer au rugby toute l’année.

« Notre saison en Nouvelle-Zélande ne commence qu’en juillet, donc j’ai une période de six mois où je ne fais pas beaucoup de choses », a-t-il déclaré.

Le co-capitaine d’Old Glory, Mungo Mason, un flanker de 25 ans né en Écosse et ayant grandi en Nouvelle-Zélande, a consulté plusieurs professionnels de la santé, aux États-Unis et à la maison, avant de s’engager à revenir. Ce groupe comprenait sa mère, Helen, qui a dirigé la réponse au coronavirus pour le ministère de la Santé et des Services sociaux à Victoria, en Australie.

« La ligue américaine est une expérience tellement incroyable », a déclaré Mason. « L’opportunité de faire partie de quelque chose de nouveau et ce que j’espère sera une ligue professionnelle réussie, c’est un tirage au sort pour moi, tout comme le fait de pouvoir vivre à DC »

La Nouvelle-Zélande a pris un approche précoce stricte à limiter la transmission du coronavirus. Le pays a fermé ses frontières aux étrangers le 19 mars et est entré dans un Verrouillage de 49 jours, avec seulement les voyages liés à la médecine et à l’épicerie autorisés pendant les cinq premières semaines. En mai, les cas confirmés dans le pays sont tombés à zéro. Les restrictions ont été renforcées après une mystérieuse épidémie en août, mais la plupart ont été levés en septembre. (Au cours du week-end dernier, deux nouveaux cas a provoqué un verrouillage de sept jours à Auckland, la plus grande ville de Nouvelle-Zélande.)

L’Australie, où Mason a passé une grande partie de l’année avant de retourner à Washington le mois dernier, a pris une approche tout aussi agressive, fermant ses frontières et obligeant les résidents de retour à passer deux semaines dans des hôtels de quarantaine surveillés.

Alors que la Nouvelle-Zélande et l’Australie ont contenu la propagation du virus, le rugby a été l’un des premiers sports à revenir avec les fans autorisés aux jeux. Dans ce qui est considéré comme la plus grande foule pour un événement sportif pendant la pandémie, près de 50000 personnes ont assisté le match décisif de la série State of Origin au Queensland, en Australie, en novembre.

À leur retour aux États-Unis le mois dernier, les joueurs d’Old Glory ont été mis en quarantaine pendant cinq jours. La majorité de l’équipe est hébergée dans les appartements Trove à Arlington. UNE document de cinq pages détaille les protocoles de coronavirus pour les joueurs et le personnel, y compris une vérification quotidienne des symptômes et des tests toutes les deux semaines, ainsi que des directives de voyage pour la saison de 18 semaines.

«Ils accordent la priorité à la santé et à la sécurité», a déclaré Robertson. «La NBA et la LNH ont montré que cela pouvait être fait, donc je suis assez confiant que nous pouvons faire de même.»

Après avoir joué à l’Université catholique du nord-est de Washington l’année dernière, Old Glory déplacera ses matchs à domicile à Segra Field dans le comté de Loudoun cette saison. Conformément aux directives révisées de Virginia, l’équipe a récemment annoncé que 1000 fans seront autorisés à son match d’ouverture à domicile le 27 mars.

Alors qu’il affronte les défis de la présaison la plus courte qu’il ait connue en plus d’une décennie d’entraîneur, Douglas a déclaré qu’il comptait sur ses joueurs vétérans, y compris ceux qui ont été témoins des avantages des sacrifices à court terme de retour chez eux en Nouvelle-Zélande et Australie, pour garder tout le monde en ligne.

«S’ils font un mauvais choix, ils font un mauvais choix et, de toute évidence, les conséquences de ces choix se sont élargies», a déclaré Douglas. «Avant, vous vous enivriez ou vous aviez des ennuis et vous pourriez peut-être être suspendu. Maintenant, vous pouvez en fait mettre toute l’équipe hors service. Nous sommes toujours en train de comprendre les protocoles, mais je pense que ce sera bien pour tout le monde de commencer la saison.

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