Les États-Unis soutiennent les Philippines dans l’impasse sur le récif de la mer de Chine méridionale

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«Nous sommes aux côtés des Philippines, notre plus ancien allié traité en Asie», a déclaré l’ambassade des États-Unis à Manille dans un communiqué.

Le secrétaire philippin à la Défense, Delfin Lorenzana, a exigé dimanche qu’environ 200 navires chinois, selon lui, étaient des bateaux de la milice quittent le Whitsun Reef, une région corallienne peu profonde située à environ 175 miles nautiques (324 kilomètres) à l’ouest de la ville de Bataraza, dans la province de Palawan, à l’ouest des Philippines.

Les responsables philippins ont déclaré que le récif, qu’ils appellent Julian Felipe, se situe bien dans la zone économique exclusive internationalement reconnue du pays, sur laquelle les Philippines «jouissent du droit exclusif d’exploiter ou de conserver toutes les ressources».

Les garde-côtes philippins ont repéré environ 220 navires chinois amarrés sur le récif, ce que Pékin et le Vietnam revendiquent également, le 7 mars.

Lundi, un avion de surveillance a repéré 183 navires chinois toujours sur le récif, a déclaré le chef de l’armée philippine, le lieutenant-général Cirilito Sobejana, qui a publié des photos aériennes des navires chinois dans l’une des régions les plus disputées de la voie navigable stratégique.

Les Philippines ont déposé une protestation diplomatique contre la présence chinoise, a déclaré le secrétaire aux Affaires étrangères Teodoro Locsin Jr.

La Chine a insisté sur le fait qu’elle possédait le récif, qu’elle appelle Niué Jiao, et a déclaré que les navires chinois avaient convergé dans la région pour éviter les eaux agitées.

Pékin a nié que les navires étaient des milices maritimes. « Toute spéculation à ce sujet n’aide rien mais provoque une irritation inutile », a déclaré lundi l’ambassade de Chine dans un communiqué. «On espère que la situation pourra être gérée de manière objective et rationnelle.»

L’ambassade des États-Unis, cependant, a déclaré que «les bateaux chinois amarrent dans cette zone depuis de nombreux mois en nombre toujours croissant, quelle que soit la météo.

La Chine, les Philippines, le Vietnam, la Malaisie, Taïwan et Brunei sont enfermés dans une impasse territoriale tendue sur la voie navigable riche en ressources et très fréquentée depuis des décennies.

Le président Rodrigo Duterte parlerait de la question à l’ambassadeur de Chine à Manille, a déclaré son porte-parole, Harry Roque, lors d’une conférence de presse.

Duterte entretient des relations amicales avec Pékin depuis son entrée en fonction en 2016 et a été critiqué pour ne pas avoir immédiatement exigé le respect par la Chine d’une décision d’arbitrage international qui invalide les revendications historiques de Pékin sur pratiquement toute la mer. La Chine a refusé de reconnaître la décision de 2016, qu’elle a qualifiée de «simulacre», et continue de la défier.

Duterte a recherché des fonds d’infrastructure, du commerce et des investissements de la Chine, qui a également fait un don et s’est engagée à fournir plus de vaccins COVID-19 alors que les Philippines sont confrontées à un pic alarmant d’infections à coronavirus.

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