Les entraîneurs de softball universitaires dénoncent les disparités entre les sexes aux Séries mondiales masculines et féminines

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«Les hommes ont-ils des douches?» a déclaré un entraîneur de softball. «Pour nous, nous n’avons pas la possibilité de prendre une douche. Nous montons juste dans notre bus et retournons à l’hôtel.

Mais sous le microscope axé sur le traitement des athlètes féminines par la NCAA, il n’y a peut-être pas de meilleur contraste que les College World Series masculins et féminins.

Les championnats de baseball et de softball sont devenus des événements marquants dans les villes du cœur qui les accueillent, avec de grandes foules à guichets fermés, et attirant des publics similaires sur ESPN. Mais les tournois restent inégaux. Les athlètes de softball jouent dans un stade avec moins de la moitié de la capacité et des installations inférieures à la moyenne, et leur tournoi est condensé dans une fenêtre beaucoup plus petite que celle des hommes. Et c’est après ce que les entraîneurs décrivent comme une bataille de plusieurs années avec la NCAA pour des équipements de base tels que des salles de bains, qui ont finalement été ajoutées, et des douches, qu’ils attendent toujours.

Jacquie Joseph, qui a passé trois décennies en tant qu’entraîneur-chef à la Michigan State University, a déclaré que les événements du mois dernier étaient la pointe de l’iceberg aux championnats de la NCAA.

«Le basketball féminin est le sport féminin par excellence», a déclaré Joseph. Et pourtant, a-t-elle dit, même eux se sont retrouvés avec des «restes» par rapport aux hommes.

«Quand j’ai vu cela, ce que je voulais dire, c’est: imaginez ce que nous ressentons, le reste d’entre nous? Ce sont eux qui sont choisis et ils sont traités comme des pensées après coup. Qu’est-ce qui est inférieur à une réflexion après coup? C’est nous. »

Une solution qui puait

Les Men’s College World Series sont l’un des championnats phares de la NCAA, attirant en moyenne 22000 milliers de fans par match à Omaha chaque printemps pour regarder les futurs pros jouer avec des balles autour de 131 millions de dollars. Parc TD Ameritrade.

Mais à la télévision, les Women’s College World Series attirent presque autant de téléspectateurs que le baseball. Alors que les cotes pour le championnat de basketball masculin de la NCAA dépassent de loin celles des femmes, le tournoi de softball a attiré en moyenne 1 million de téléspectateurs au cours du tournoi 2019, selon ESPN, tandis que le baseball a attiré 1,1 million.

ESPN, qui diffuse les deux championnats, considère que les sports ont à peu près la même valeur que le réseau, selon une personne familière avec les droits de télévision du sport. Le réseau a payé 500 millions de dollars en 2010 pour le droit de diffuser les deux événements, ainsi que le tournoi de basket-ball féminin et près de deux douzaines d’autres championnats, jusqu’en 2024.

La NCAA a refusé de commenter.

À Oklahoma City, la Women’s College World Series est devenue un événement phare à part entière: ESPN l’a surnommée «Le centre de l’univers du softball.» Les entraîneurs et les joueurs ont félicité la ville pour son dévouement au softball et ont déclaré que l’événement – la plus grande scène sur laquelle la plupart des athlètes de softball auront jamais la chance de jouer – était une expérience positive et mémorable.

Mais le lieu où se déroule le tournoi, le USA Softball Hall of Fame Stadium, a pris du retard par rapport aux installations pour hommes pendant des années à presque tous les égards. Les entraîneurs se souviennent d’une série de batailles frustrantes avec la NCAA et leurs hôtes pour les équipements les plus élémentaires.

Jusqu’en 2011, il n’y avait pas de vestiaires; les joueurs ont enfilé leurs uniformes dans leurs hôtels ou dans le bus. Il n’y avait pas de toilettes dans les abris du stade, obligeant les joueurs à courir le long de la ligne de fond ou dans les gradins pour partager les salles de bain avec les fans. Lorsque les entraîneurs ont demandé des toilettes, ils sont arrivés l’année suivante au tournoi pour trouver un Port-a-Potty qui les attendait dans la pirogue.

«J’avais l’habitude de dire à mes joueurs d’aller avant le match, car comment aimeriez-vous être surpris en train de sortir d’un Port-a-Potty à la télévision nationale?» a dit un entraîneur. « Et puis il y avait l’odeur. »

La NCAA a fait partie d’une initiative visant à amener Oklahoma City à améliorer le stade du Temple de la renommée au fil des ans, y compris une rénovation qui a ajouté des vestiaires et, en 2014, des salles de bains en pirogue. Le stade reste la première installation de softball du pays. Mais il y a eu plus de batailles depuis, comme pour une cage de frappeurs qui n’était pas ouverte au vent et à la pluie.

Carol Hutchins, l’entraîneur-chef de l’Université du Michigan, a décrit un sentiment de longue date parmi les entraîneurs d’université féminins: «La NCAA ne demande jamais:« Que pouvons-nous faire au moins pour les hommes? Avec les femmes, c’est toujours la question.

« Nous devons lutter pour obtenir des choses », a déclaré Hutchins. « Nous nous battons avec la NCAA, et tout se résume à, ils ne veulent pas dépenser la même chose pour les femmes. »

La capacité du stade féminin reste bien inférieure à celle des hommes. Jusqu’en 2019, le Temple de la renommée ne pouvait contenir que 9 000 personnes; chaque année, les billets pour les Women’s College World Series se sont vendus pratiquement du jour au lendemain. TD Ameritrade Park en détient 24 000, avec la capacité de s’étendre à 35 000.

Le stade féminin a ajouté 4000 sièges en 2020 grâce au financement d’une initiative d’obligations de la ville, lui permettant d’accueillir 13000 places. Mais avant que le championnat ne soit annulé en raison du coronavirus pandmeic, stade du Temple de la renommée avait déjà épuisé chaque nouveau siège – remplir sa capacité nouvellement augmentée.

La NCAA a accepté de maintenir le championnat de softball dans l’Oklahoma jusqu’en 2035, sans projet concret d’ajouter plus de sièges ou d’installations, selon un porte-parole du stade. L’accord, disent les dirigeants du softball, a limité la capacité de leur sport à se développer et à générer des revenus – offrant une fois de plus ce qu’ils considèrent comme le minimum.

«Je pense que nous pourrions facilement obtenir 20 000 [fans] tout comme les hommes », a déclaré un entraîneur-chef de longue date, qui, avec d’autres entraîneurs, a parlé sous couvert d’anonymat en raison de préoccupations concernant les répercussions professionnelles. Après tout, dit-elle – ils ont déjà prouvé qu’ils pouvaient le faire à la télévision. «Mais nous n’aurons pas cette chance.»

Applications lourdes et doubles en-têtes

Il a fallu le prisme des bulles du tournoi de basket-ball de la NCAA cette année – deux événements supposés identiques dans le même sport – pour qu’une controverse s’enflamme sur les disparités. Contrairement au basketball, le softball et le baseball sont des sports différents, avec des sites et des exigences différents, ce qui rend les comparaisons directes plus difficiles.

Mais les manuels envoyés aux équipes participant à chaque championnat présentent des différences claires.

En 2019, le tournoi masculin a offert un «dîner d’équipe» pour les huit équipes, y compris des repas pour 20 «VIP» supplémentaires dans chaque école. Le manuel du tournoi féminin annonçait une réception avec des «amuse-gueules lourds» qui n’était ouverte qu’aux joueuses et au personnel voyageant avec l’équipe.

Pour les hommes, il y a un défilé. Une sortie golfique VIP. Une journée de massage gratuite organisée par l’Université Creighton – «une merveilleuse occasion pour les équipes de se rencontrer et de faire l’expérience de massages avant la série», annonce le manuel, avec des possibilités d’organiser des massages tout au long du tournoi.

Un entraîneur de softball, a demandé si elle se souvenait d’une journée de massage pour les joueuses, a répondu: «Jésus, Dieu au paradis. Certainement pas. »

Peut-être qu’aucune disparité ne frustre autant les dirigeants de softball que le calendrier ultra condensé de leur épreuve: sept jours seulement, contre douze pour les hommes. Dans le tournoi féminin, les équipes ont droit à une seule journée de repos et sont invitées à jouer en double si elles perdent un match en début de partie. Il n’y a pas de place pour les retards météorologiques, et pas de jours de repos avant la série finale. Dans le tournoi masculin, les jours de repos sont fréquents et les équipes peuvent avoir jusqu’à trois jours de repos avant le début des finales.

Le calendrier peut avoir des conséquences éreintantes sur le corps des joueurs, ont déclaré les dirigeants du softball.

«Je suis arrivé à un point où je suis mal à l’aise de jouer certains de mes meilleurs joueurs», a déclaré un entraîneur. «Ils arrivent à un point où ils ont vraiment du mal.»

En tant que lanceuse à l’Université de l’Arizona, Taryne Mowatt-McKinney a lancé un nombre impressionnant de 1 037 lancers au cours des sept jours de la Série mondiale du Women’s College 2007, un record. Le troisième jour de cette séquence, a-t-elle dit, a été le plus difficile: un retard météorologique signifiait que l’Arizona n’avait pas terminé son deuxième match la nuit précédente avant minuit, puis les Wildcats étaient de nouveau sur le terrain douze heures plus tard.

En tant que joueur, Mowatt-McKinney a déclaré: «Cela en vaut vraiment la peine», même les doubles exténuants. Cet exploit a fait d’elle l’un des noms les plus reconnaissables du softball, ce qui lui a valu le prix ESPY de la meilleure athlète féminine.

Mais en tant qu’entraîneur des lanceurs en Arizona, Mowatt-McKinney pense également aux conséquences du calendrier serré du tournoi.

«Je pense vraiment que du point de vue étudiant-athlète, il serait bénéfique de s’étendre sur quelques jours», a-t-elle déclaré. «Pour avoir quelques jours de repos.»

Quatre entraîneurs de softball Power Five ont déclaré qu’ils avaient demandé à la NCAA d’envisager un programme plus indulgent – éliminant le besoin de doubles ou ajoutant une journée de repos. Mais prolonger la durée du tournoi, selon les entraîneurs, était trop coûteuse ou interdite par les programmes de télévision qui ne voudraient pas plus de jours de l’événement féminin.

ESPN, dans un communiqué, a contesté que sa diffusion était la raison du calendrier du tournoi.

«ESPN et la NCAA entretiennent un dialogue productif et régulier sur les moyens de développer le sport et d’augmenter l’intérêt et le nombre de téléspectateurs pour l’ensemble du championnat. En fin de compte, le format de l’événement lui-même est décidé par la NCAA, comme c’est le cas pour tous les championnats de la NCAA. « 

La controverse lors du tournoi de basket-ball en mars a incité certains entraîneurs de softball à envisager d’essayer à nouveau de pousser la NCAA à étendre le tournoi, en donnant à leurs joueurs du repos et de la place pour les retards météorologiques. Lors d’une réunion d’entraîneurs Power Five plus tôt ce mois-ci, les entraîneurs ont discuté de l’idée, selon une personne à l’appel, dans l’espoir de saisir une opportunité créée par le basket-ball féminin.

Elles ne seraient pas les premières dirigeantes sportives universitaires féminines en dehors du basket-ball à profiter de ce moment pour faire pression sur la NCAA.

Lorsque les entraîneurs des championnats de volleyball féminin de ce mois-ci ont été informés de leur événement, ils ont découvert que la NCAA fournissait des surfaces d’entraînement inférieures à la moyenne. Certaines équipes n’auraient probablement pas de vestiaires, leur a-t-on dit, et les premiers matchs seraient diffusés sans commentateurs.

Ils ont rapidement rendu public leurs préoccupations, incitant la NCAA à promettre de résoudre certains des problèmes. Un de ces hébergements: apporter de grandes tentes pour servir de vestiaires temporaires à l’intérieur de l’installation du tournoi.

Les manifestations publiques étaient un modèle tiré directement du livre de jeu du basket-ball féminin, ont déclaré les meilleurs entraîneurs de volleyball, et avec un œil sur l’enquête extérieure de la NCAA.

«Il y a une fenêtre ouverte en ce moment qui nous donne une place à la table, ce que le volleyball féminin n’a pas eu», a déclaré Mary Wise, l’entraîneur-chef de l’Université de Floride.

Après la controverse sur Twitter, Wise a déclaré qu’elle avait reçu un appel le lendemain matin d’un haut responsable de la SEC, qui lui avait demandé son avis sur les questions d’équité entre les sexes et ce que la NCAA pourrait faire pour améliorer le tournoi.

« Elle a demandé mon avis », a déclaré Wise. « Cela ne se produit généralement pas. »

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