Les différents tests Covid-19 et ce qu’ils peuvent révéler: QuickTake

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1. Quels types de tests SARS-CoV-2 existe-t-il?

Il existe deux types principaux. Le premier, pour diagnostiquer les infections actives, recherche généralement la présence du virus dans le nez, la gorge ou la bouche. Le second teste si vous êtes immunisé contre le virus, soit d’une infection antérieure, soit d’une vaccination. Il s’agit généralement de tests d’anticorps, qui recherchent des preuves, généralement à partir d’un échantillon de sang, que votre système immunitaire a développé des anticorps pour combattre le virus.

2. Comment les tests détectent-ils les infections actives?

Il y a plusieurs façons, mais l’étalon-or – au moins en termes de précision – est le soi-disant test moléculaire. Ces tests ont dominé le débat public l’année dernière, en particulier lorsque peu d’endroits en avaient assez pour déterminer l’ampleur de la propagation du virus. Ils travaillent en recherchant des fragments d’acides nucléiques du virus, ou de son matériel génétique, dans un échantillon de sécrétions. Une fois que les scientifiques ont séquencé le génome d’un virus nouvellement découvert, ils peuvent développer ces tests très spécifiques en quelques jours, ce qui est un atout précieux au début d’une épidémie.

3. Quels sont les inconvénients des tests moléculaires?

Les tests moléculaires nécessitent généralement plusieurs composants, y compris des réactifs chimiques, de petits récipients en plastique et des écouvillons. Un type largement utilisé repose sur des techniciens de laboratoire qualifiés pour effectuer un processus complexe appelé réaction en chaîne par polymérase de transcription inverse (RT-PCR), qui amplifie le matériel génétique du virus afin qu’il puisse être étudié en détail. Un manque de composants, de machines ou de techniciens peut limiter la disponibilité des tests. Le test de la salive élimine le besoin d’un écouvillon, bien que certaines études suggèrent que cette approche ramasse moins de cas. Bien que certains tests moléculaires puissent produire des résultats en 30 minutes ou moins, ils ne s’adaptent pas très bien. Les scientifiques utilisent donc souvent des systèmes mécanisés, comme celui de Roche Holding AG, qui peuvent prendre quelques heures pour produire des résultats mais, dans des circonstances optimales, peuvent gérer des milliers de tests par jour.

4. Pouvons-nous nous fier uniquement à ces tests pour détecter les cas?

Non. Compte tenu de la logistique de la collecte des échantillons et de leur envoi aux laboratoires, dont beaucoup ont été débordés, il est encore courant dans certains endroits que les gens attendent de plusieurs jours à plus d’une semaine les résultats. C’est trop long face à un virus que les gens transmettent souvent aux autres avant de se sentir malades ou sans jamais ressentir de symptômes. Pour briser les chaînes de transmission, il est essentiel d’attraper les infections rapidement et tôt, afin que quelqu’un dont le test soit positif puisse s’isoler des autres et que les responsables de la santé publique puissent avertir ceux qui ont récemment été en contact avec cette personne de faire un test et une mise en quarantaine également. Alors que des formes alternatives de tests moléculaires avec des délais d’exécution rapides – y compris un appelé RT-LAMP et un autre basé sur l’outil d’édition de gènes Crispr – pourraient atténuer certains de ces défis, ces versions ne sont pas largement disponibles.

5. Existe-t-il un moyen plus simple de diagnostiquer?

Oui. Les pays adoptent de plus en plus des outils plus rapides, moins chers et plus accessibles appelés tests antigéniques rapides – dont certains peuvent être pratiqués à domicile. Souvent, ce sont des outils à flux latéral, similaires aux tests de grossesse à domicile qui analysent un échantillon liquide sur une surface réactive. Un kit, qui peut coûter moins de 5 $, comprend un tampon, un tout petit peu de solution et un petit plateau en plastique contenant des anticorps ressemblant à ceux que le système immunitaire d’une personne activerait pour combattre le SRAS-CoV-2. Le candidat prend un échantillon de son nez ou de sa gorge, le trempe dans la solution et met quelques gouttes dans le bac. Si la personne est infectée, les anticorps se lieront aux protéines du virus présentes dans l’échantillon. Cela fera apparaître une ligne sur le plateau en plastique – ou une autre indication, selon le test – indiquant une infection.

6. Quelle est la précision des tests antigéniques rapides?

Au début de la pandémie, les tests antigéniques rapides ont eu mauvaise réputation car les versions précipitées sur le marché se sont avérées très peu fiables. Au cours de l’année, cependant, des versions beaucoup plus précises sont devenues disponibles. Bien qu’ils ne soient probablement jamais aussi sensibles que les tests moléculaires pour trouver des preuves d’une infection, ils compensent cela par leur vitesse et leur accessibilité. Dans une étude pilote à Liverpool, en Angleterre, fin 2020, des tests antigéniques rapides ont identifié près de 900 personnes qui ne savaient pas qu’elles avaient une infection par le SRAS-CoV-2 – et n’auraient vraisemblablement pas reçu de test autrement. Certains critiques ont souligné que ces tests ont manqué de nombreuses infections que les tests moléculaires auraient détectés et qu’ils peuvent renvoyer de faux positifs. Les partisans ont fait valoir que la détection précoce qui s’est produite a permis une grande autonomie d’isolement et une recherche des contacts qui, autrement, ne se seraient pas produites. Pour que ces tests se développent vraiment, les gens peuvent avoir besoin de les effectuer régulièrement. Si un test ne parvient pas à détecter une infection, il est très peu probable que des tests répétés provoquent la même erreur. Bien que les versions à emporter impliquent plusieurs étapes, elles ne sont généralement pas plus compliquées que, par exemple, de pomper de l’essence dans une voiture. Et de nombreux experts disent que la fiabilité s’améliore après que quelqu’un les a essayés plusieurs fois.

7. Est-ce que le fait d’être moins sensible est mauvais?

Il y a un potentiel à la hausse. Les tests moléculaires sont si sensibles qu’ils signalent parfois des personnes infectées qui ont pratiquement déjà récupéré – et qui ont si peu de virus dans leurs systèmes, elles ne sont plus contagieuses. On pense que les tests antigéniques rapides sont plus efficaces pour identifier les personnes réellement infectieuses, de sorte que les personnes ne sont pas forcées de s’isoler plus longtemps que nécessaire.

8. Qu’en est-il des variantes? Comment les suivons-nous?

Parce que le virus mute constamment, les responsables de la santé doivent faire attention aux nouvelles variantes préoccupantes – comme les souches les plus infectieuses qui ont été identifiées pour la première fois au Royaume-Uni, en Afrique du Sud et au Brésil. La meilleure façon d’identifier ces lignées et de surveiller leur propagation est de prélever des échantillons sur des personnes infectées et de séquencer le génome du virus entier ou du moins la protéine de pointe qui lui donne son apparence en forme de couronne. Cependant, cela peut être coûteux et prendre du temps. En guise de raccourci, les chercheurs utilisent d’autres techniques, telles que la soumission d’échantillons à des tests moléculaires qui ont été légèrement modifiés pour identifier des mutations spécifiques. Cela permet d’avoir une image plus rapide et plus complète des souches de virus qui alimentent l’épidémie d’une région, bien qu’il soit important pour les chercheurs de confirmer certains de ces résultats avec un séquençage génétique.

9. Qu’en est-il des tests d’anticorps? Comment travaillent-ils?

Une personne infectée par un virus ou vaccinée contre celui-ci invoque des anticorps conçus spécifiquement, comme des clés pour une porte particulière, pour s’accrocher et neutraliser les protéines qui forment la majeure partie de ce virus particulier. Ces anticorps peuvent persister pendant des mois, voire des années dans certains cas. Pour faire des tests d’anticorps, les développeurs cultivent dans un laboratoire – ou achètent à un fournisseur – des copies de protéines qui apparaissent naturellement sur un virus particulier. Si une personne a déjà combattu le virus ou a été inoculée contre lui, son sang doit contenir des anticorps qui s’accrocheront à ces protéines dans le test. Pour être utiles, les tests doivent être très spécifiques, de sorte qu’un résultat positif n’est pas déclenché par des anticorps de forme similaire qui ont déjà combattu, disons, un coronavirus apparenté mais différent qui cause le rhume.

10. Pourquoi les tests d’anticorps sont-ils importants?

Pour mettre fin à la pandémie, nous devons renforcer notre immunité collective. On ne sait pas combien de temps dure la protection contre la réinfection pour les personnes qui se sont rétablies d’une infection par le SRAS-CoV-2 ou combien de temps durera l’immunité fournie par les vaccins Covid, en particulier face aux nouvelles variantes virales. Alors que les premiers tests d’anticorps contre le SRAS-CoV-2 indiquaient si quelqu’un avait une protection contre le virus, des versions plus récentes quantifient en fait le niveau d’anticorps – et, utilisées à plusieurs reprises, peuvent montrer si les niveaux chutent. Cela pourrait aider à déterminer qui doit recevoir une injection de rappel d’un vaccin à un moment donné. Pour les scientifiques et les décideurs politiques, les tests d’anticorps sont également un outil puissant pour comprendre l’ampleur de la propagation du virus dans une région, ce qui peut faire la lumière sur les mesures de santé publique qui ont fonctionné et celles qui n’ont pas fonctionné. Et pour les personnes qui n’ont jamais été testées positives pour le virus mais qui pensent l’avoir eu, ces tests fournissent un moyen de regarder en arrière pour voir si elles peuvent avoir une certaine protection – même si elles n’ont pas été vaccinées.

11. Quels sont les inconvénients?

Les scientifiques étudient toujours le niveau d’anticorps nécessaire pour qu’une personne soit protégée contre une future infection par le SRAS-CoV-2 – un facteur qui pourrait jouer dans la fréquence à laquelle les gens reçoivent des injections de rappel un jour. On ne sait pas non plus dans quelle mesure les lymphocytes T, une autre arme du système immunitaire, peuvent fournir une protection en cas de baisse des niveaux d’anticorps. Mais cela pourrait commencer à changer, car les tests conçus pour détecter les cellules T contre le coronavirus commencent à être plus largement disponibles.

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