Les déchets spatiaux, longtemps redoutés, sont désormais une menace imminente

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En mars, un satellite militaire chinois a semblé se désintégrer spontanément en orbite, laissant une traînée de débris au-dessus de la Terre. Si la Chine savait quelque chose, elle ne le disait pas. Le système de propulsion a-t-il explosé ? Y a-t-il eu une collision avec des débris spatiaux qui s’accumulent en orbite ? Ou est-ce qu’il s’est passé quelque chose d’un peu plus complotiste ? Le mystère a persisté jusqu’au mois dernier, lorsqu’un astronome du Center for Astrophysics a annoncé la réponse. Yunhai 1-02, comme le satellite est connu, est entré en collision avec un morceau de ferraille provenant d’un lancement de fusée russe en 1996. Il s’agissait du premier écrasement majeur en orbite terrestre depuis 2009. Ce ne sera pas le dernier. Grâce aux avancées économiques dans les technologies des fusées et des satellites, de plus en plus de pays et d’entreprises se préparent à lancer plus de choses en orbite que jamais auparavant. Comme ils le font, le risque de collisions ne fera qu’augmenter. La bonne nouvelle est que les débris spatiaux sont l’un des rares problèmes où les adversaires géopolitiques et les entreprises rivales devraient trouver une cause commune. Du moins, c’est l’espoir. Les scientifiques et les décideurs politiques s’inquiètent des débris spatiaux – les engins morts et indésirables laissés dans l’espace fini de l’orbite terrestre – depuis des décennies. Un article publié en 1978 avançait un scénario sinistre. Au fur et à mesure que les satellites proliféraient, les collisions le feraient aussi ; chaque collision produirait à son tour des débris qui rendraient d’autres collisions plus probables. Le résultat pourrait être une ceinture de débris spatiaux si dense qu’elle rendrait certaines orbites terrestres basses inutilisables. L’étude a suscité un vif intérêt à la NASA, qui a mis en place un bureau du programme Orbital Debris pour traiter le problème. En 1995, l’agence a publié le premier ensemble de directives au monde sur l’atténuation des débris. Entre autres choses, il a proposé que les satellites soient conçus pour rentrer dans l’atmosphère terrestre dans les 25 ans suivant la fin de la mission. D’autres pays spatiaux et les Nations Unies ont suivi avec leurs propres directives. Mais l’urgence et la conformité manquaient, en partie parce que le monde n’avait pas encore connu de collision destructrice entre les engins spatiaux et les débris. Cela allait bientôt changer. En 2007, la Chine a lancé un missile balistique sur l’un de ses anciens satellites météorologiques, produisant le plus grand nuage de débris spatiaux jamais suivi. Deux ans plus tard, un orbiteur de communication russe non fonctionnel est entré en collision avec un orbiteur fonctionnel exploité par Iridium Satellite LLC, produisant près de 2 000 débris mesurant au moins 4 pouces de diamètre. N’importe lequel de ces fragments pourrait infliger des dommages potentiellement catastrophiques en cas de collision. Depuis lors, la situation n’a fait que s’aggraver. Plus de 100 millions de débris spatiaux sont actuellement en orbite autour de la Terre. Bien que la grande majorité soit de la taille de grains de sable ou plus petits, au moins 26 000 morceaux sont assez gros pour détruire un satellite. Alors que de plus en plus d’entités cherchent à accéder à l’orbite à des fins scientifiques et commerciales, la probabilité d’une collision augmente rapidement. Environ 4 000 satellites opérationnels sont désormais en orbite ; dans les années à venir, ce nombre pourrait atteindre plus de 100 000. Rien de tout cela n’est une nouvelle pour les nations spatiales du monde, qui sont bien conscientes de la façon dont les déchets spatiaux pourraient affecter leurs opérations de recherche (y compris la menace posée aux astronautes à bord de la Station spatiale internationale ). Des entreprises, dont SpaceX, construisent des constellations de nouveaux satellites qui seront vulnérables aux débris de toutes sortes. Alors que l’orbite terrestre devient une arène de plus en plus importante pour la compétition militaire, il existe également le risque que les collisions soient interprétées à tort comme autre chose qu’un accident. Alors, que peut-on faire ? . Le Traité sur l’espace extra-atmosphérique de 1967, négocié lors d’une précédente course à l’espace avec peu de contribution de la Chine, a grandement besoin d’une mise à jour. En particulier, les dispositions qui accordent aux pays des droits de propriété permanents sur leurs objets dans l’espace peuvent compliquer les efforts de nettoyage des débris. La Chine pourrait-elle retirer unilatéralement un satellite russe disparu – contenant potentiellement une propriété intellectuelle précieuse – si son propre équipement était en danger imminent ? Une plus grande clarté sur ces questions pourrait aider à renforcer la confiance et la coopération. Ensuite, la NASA devrait financer des recherches sur les technologies d’élimination des débris – celles récemment démontrées par Astroscale, une startup japonaise, offrent un exemple prometteur – et envisager des partenariats avec des entreprises qui les développent. Les États-Unis devraient également chercher à étendre les accords Artemis, un cadre de coopération spatiale qui comprend (jusqu’à présent) 11 autres pays. À mesure que de plus en plus de pays adhèrent, les protocoles d’atténuation des débris, tels que l’exigence de spécifier quel pays est responsable de la planification de fin de mission, devraient devenir routiniers. Aucune de ces mesures ne peut être prise assez tôt pour empêcher le prochain écrasement de satellite. Mais au fil du temps, ils devraient contribuer à faire de l’espace un lieu où les pays et les entreprises collaborent, et non pas se heurtent.

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